Contaminación por plástico

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Textil

El plástico también está en nuestra ropa. En la industria textil se emplearon en 2015 cerca de 59 millones de toneladas. La vida media de los productos textiles es de 5 años, tras los cuales acaban habitualmente contaminando el medio ambiente.

Foto: AgePhotoStock

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Sector eléctrico

18 millones de toneladas son usadas anualmente en todo tipo de cables y dispositivos electrónicos, por sus propiedades aislantes de la corriente eléctrica. La mayoría de estos componentes pasan a una mejor vida 8 años después de su fabricación.

Foto: Gtres

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Transporte

Aunque parezca que solo los asientos de los autobuses son de plástico la verdad es muy distinta. El plástico en los distintos modos de transporte que usamos están por todos lados. Este sector emplea unos 27 millones de toneladas anuales de plástico, los cuales se usan durante un promedio de 13 años. 

Foto: Gtres

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Maquinaria industrial

Solo en 2015, unos 3 millones de toneladas de plástico fueron empleadas en distintos tipos de maquinaria industrial. Su promedio de utilización antes de pasar a mejor vida fue será en este caso de 20 años. 

Foto: Gtres

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Construcción

Con un tiempo promedio de vida de 35 años, el plástico empleado en la construcción durante el año 2015 ascendió a 65 millones de toneladas. 

Foto: Gtres

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Otros usos

47 millones de toneladas de plástico fueron empleados en 23015 en otro tipo de actividades, entre las que se incluyen la asistencia sanitaria y la agricultura. Pasados 5 años, la mayoría de estos materiales habrán pasado a ser residuos.

Foto: Gtres

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Residuos no recicables

Este tarro contiene los únicos residuos no reciclables o no compostables que Kathryn Kellogg ha generado en dos años. Kellogg publica un blog sobre cómo vivir según la filosofía basura cero desde la vivienda de 30 metros cuadrados que comparte con su marido en Vallejo, California. Los desechos del tarro son suyos exclusivamente.

Foto: Timothy Archibald

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Pulga de mar

Los microplásticos ingeridos por esta pulga de mar de tres milímetros de largo son visibles por su brillo verdoso. En un laboratorio, las pulgas fueron expuestas a esferas y fragmentos irregulares en cantidades superiores a las presentes en la naturaleza. Los trozos irregulares entrañan más peligro porque pueden atascarse en el intestino.

Foto: Martin Ogonowski y Christoph Schür, Departamento de Ciencias Medioambientales y Química Analítica (ACES) Universidad de Estocolmo

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Ecosistema contaminado

Los peces capturados por los niños cerca de una piscifactoría de la bahía de Manila, en Filipinas, viven en un ecosistema contaminado por los residuos domésticos, plásticos y otras basuras. Se ignora si los microplásticos ingeridos por los peces afectan a los humanos que los consumen, pero los científicos buscan las respuestas.

Foto: Randy Olson

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Cigüeña atrapada en una bolsa

El fotógrafo liberó a esta cigüeña de la bolsa de plástico en un vertedero de España. Una bolsa puede matar más de una vez: los cadáveres se pudren, pero el plástico perdura, y puede volver a asfixiar o a atrapar.

Foto: John Cancalosi

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Tortuga atrapada en una red

En el Mediterráneo español, una vieja red de pesca de plástico se convierte en una trampa para una tortuga boba. Aunque lograba estirar el cuello para sacar la cabeza del agua y respirar, habría muerto si el fotógrafo no la hubiese liberado. La «pesca fantasma» (captura de animales en redes abandonadas) es una grave amenaza para las tortugas marinas.

Foto: Jordi Chias

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Cangrejo ermitaño en el interior de un tapón de botella

En Okinawa, Japón, un cangrejo ermitaño recurre a un tapón de botella para proteger su blando abdomen. Los humanos se llevan las conchas que suelen usar los cangrejos y a cambio dejan su basura.

Foto: Shawn Miller

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Hienas en un vertedero

Algunos animales ya viven en un mundo de plásticos, como estas hienas en un vertedero de Harar, Etiopía. Están atentas a los camiones de la basura, de la que obtienen la mayor parte de su alimento.

Foto: Brian Lehmann

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Reciclaje insuficiente

Cuando estas láminas de plástico procedentes de la basura alcanzan el río Buriganga, en Dacca, capital de Bangladesh, Noorjahan las extiende para que se sequen, volteándolas de vez en cuando mientras cuida de su hijo Momo. El plástico lo comprará luego una recicladora. En el mundo se recicla menos de una quinta parte del plástico. En Estados Unidos, menos del 10%.

Foto: Rahdy Olson

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Un caballito de mar se aferra a un bastoncillo

Para desplazarse con las corrientes, los caballitos de mar se aferran a algas u otros detritos naturales. En las aguas contaminadas de la isla indonesia de Sumbawa, este ejemplar se agarró a un bastoncillo de plástico. «Ojalá esta foto no existiese», dice el fotógrafo Justin Hofman.

 

Foto: Justin Hofman

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Reducción de plástico en la fabricación de botellas

Nestlé Waters, que produce el 11 % del agua embotellada del mundo, afirma haber reducido un 62 % el plástico utilizado en sus botellas de medio litro desde 1994. La planta de Poland Spring en Hollis, Maine, es la mayor de América del Norte.

Foto: Randy Olson

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8.300 millones de toneladas de plástico

El plástico no se inventó hasta finales del siglo XIX, pero hasta mediados del XX no empezó a producirse a gran escala. Gracias a eso "solamente" tenemos que lidiar con 8.300 millones de toneladas de este material. 

Foto: National Geographic

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Aviones más eficientes

El casco de un Boeing 787 Dreamliner se inspecciona antes de agregar componentes electrónicos. Casi la mitad del fuselaje está hecho de plástico reforzado con fibra de carbono y otros compuestos, lo que lo hace más ligero que los fuselajes de aluminio, y con ello, más eficiente desde el punto de vista energético.

 


 

 

Foto: Randy Olson

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Bolsa de plástico

La «vida útil» de una bolsa de plástico es de apenas un cuarto de hora.

Foto: Randy Olson

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Una vida de usar y tirar

En 1955 aparecía en la revista Life esta foto de una familia estadounidense celebrando el advenimiento de «La vida de usar y tirar», propiciada en parte por el plástico desechable. Los plásticos de un solo uso nos han facilitado la vida, pero también constituyen una gran parte de los residuos que hoy ahogan los océanos.

Foto: Peter Stackpole. Life Picture Collection/ Getty Images

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Kilos y kilos de basura flotante

Sabemos cómo recoger la basura. Sabemos cómo desecharla. Sabemos cómo reciclarla. La clave está en crear las instituciones e implementar los sistemas necesarios para ello.

Foto: National Geographic

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Planta de reciclaje de Recology, San Francisco

Por la mayor planta de reciclaje que Recology opera en San Francisco pasan cada día entre 450 y 550 toneladas. Es una de las pocas plantas de Estados Unidos que aceptan bolsas, y en los últimos 20 años ha más que duplicado el tonelaje que recicla.

 

Foto: Randy Olson

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Conglomerado de plástico

Hallado en la playa de Kamilo Point, en Hawai, el «plastiglomerado» es una roca que se forma cuando los detritos plásticos se funden –quizás en una fogata– con arena, rocas, conchas y coral. Los geólogos creen que se puede convertir en un marcador imperecedero de nuestro impacto sobre la Tierra.

Foto: Jeff Elstone. Identificado por Cahrles Moore, Patricia Corcoran y Kelly Jazvac

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Planta de reciclaje de Dow Chemical, Freeport (Texas)

En la gigantesca planta de Dow Chemical en Freeport, Texas, las grandes moléculas de hidrocarburos de los combustibles fósiles se rompen a altas temperaturas para producir 1,65 millones de toneladas al año de etileno, el componente básico del polietileno, uno de los plásticos más utilizados.
 

Foto: Randy Olson

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Reciclaje informal

Los trocitos de plástico de colores –que son recogidos, lavados y clasificados a mano– se dejan secar a orillas del Buriganga. Unas 120.000 personas trabajan en el sector del reciclaje informal en Dacca y alrededores, cuyos 18 millones de habitantes generan unas 10.000 toneladas de basura al día.

Foto: Randy Olson

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Entre excavadoras

Decenas de personas seleccionan los materiales más valiosos para ser reciclados alrededor de varias excavadoras que remueven los restos. 

Foto: National Geographic

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Bola de billar fabricada en celuloide

Bola de billar del siglo XIX fabricada con celuloide, un plástico primitivo que empezó a utilizarse como alternativa al marfil de elefante, por entonces ya escaso.

 

Foto: Mark Thiesen, tomada en el Museo Nacional de Historia de Estados Unidos, Smithsonian Institution.

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Reciclaje de plástico en Bangladesh

En Bangladesh, bajo el puente de un tributario del río Buriganga, una familia quita las etiquetas de las botellas de plástico, que clasifica en verdes y transparentes para venderlas a un tratante de residuos. Estos recicladores ganan un promedio de 100 euros al mes.

 

Foto: Randy Olson

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Vivir en un vertedero

Justo después del amanecer en Kalyan, en las afueras de Mumbai,  los recolectores de plástico comienzan sus rondas diarias en el basurero. A lo lejos, camiones de basura que entran desde la megaurbe india atraviesan la montaña de basura. La mujer que lleva la pieza de tela roja vive en el vertedero.
 




 

Foto: Randy Olson

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Camiones cargados de botellas de plástico

Camiones cargados de botellas de plástico llegan a una planta de reciclaje de Valenzuela, Filipinas. Las botellas las han recogido de las calles de Manila los llamados recicladores; estos las venden a tratantes de residuos, quienes las llevan a esta planta. Tanto las botellas de plástico como los tapones se trituran, luego se revenden a eslabones superiores de la cadena de reciclaje y por último se exportan.

 

Foto: Randy Olson

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Fragmentos de plástico en el estómago de un polluelo de albatros

Todos y cada uno de los fragmentos de plástico que componen esta imagen aparecieron en el estómago de un solo polluelo de albatros. Extraídas del ave a la que mataron, las piezas expuestas –desde los tapones de botella de la fila superior hasta los trocitos rotos de la inferior– representan «partes de algo que pudimos haber usado en el pasado", dice la fotógrafa Mandy Barker.

Foto: Mandy Barker

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Collage de tapones de Coca-Cola

Para ilustrar la omnipresencia del plástico en los mares, Barker pidió a la gente que recogiese y le enviase algo que resulta emblemático: tapones de botellas de Coca-Cola. Recibió más de 3.000 procedentes de playas de todo el mundo. Algunos se habían convertido en morada de pequeñas criaturas.

Foto: Mandy Barker. Composición hecha a paritr de 51 imágenes superpuestas. Los topónimos no reflejan necesariamente las convenciones cartográficas de National Geographic.

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Plásticos en la playa

A Barker le bastaron unas horas para recoger en una playa inglesa las 500 piezas de plástico de esta fotografía.

Foto: Mandy Barker

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Plástico flotante

Entre los cinco billones de fragmentos de plástico que flotan en los océanos del mundo hay espirales como estas, virutas generadas por procesos de fabricación o perforación. A Barker le recuerdan caballitos de mar y otros animalitos marinos. Durante cinco años ha coleccionado estas piezas procedentes de playas remotas.

Foto: Mandy Barker. Composición hecha a partir de ocho imágenes.

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Enclave comercial

Yiwu está ubicada en el centro de la provincia de Zhejiang, en el este de China, donde se encuentra uno de los mayores puertos comerciales del país.

Foto: Richard John Seymour

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Mercado mundial

La Ciudad del Comercio Internacional de Yiwu está compuesta por más de 70.000 puestos, instalados en una serie de edificios conectados entre sí como si de un hormiguero de plástico se tratara.

Foto: Richard Seymour

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Todo tipo de artículos

El mercado al por mayor cuenta con todo tipo de productos, desde piscinas hinchables hasta utensilios de cocina.

Foto: Richard John Seymour

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Mayor productor de plástico

China es el mayor productor de plástico del mundo. Se estima que en 2010 solo cinco países asiáticos –China, Indonesia, Filipinas, Vietnam y Sri Lanka– generaron la mitad de la basura plástica mal gestionada de todo el planeta.

Foto: John Seymour

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Bioplástico

Foto: Jorge García-Romeu Senante

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Distintivo impreso en los plásticos PET

Foto: AGEfotostock

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Nido de turpial de Bullock

El nido de un turpial de Bullock lleva plástico entretejido con las ramas. Algunas aves incorporan adornos chillones para atraer a las hembras; otras, como los milanos negros, usan plásticos de colores para disuadir a los rivales.

 

Fotografía tomada por Richard Barnes en la Fundación Occidental para la Zoología de Vertebrados. Universidad de Costa Rica.

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Playas de plástico

Detalle de los escombros de plástico en East Beach, isla de Henderson.

Foto: Jennifer Lavers

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Isla Henderson

Contaminación por plástico en la playa este de la isla Henderson.

Foto: Jennifer Lavers

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Plásticos en el océano

El plástico se crea pero no se destruye: transforma nuestros mares, reservándoles un futuro incierto.

Foto: Joan Costa

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Plásticos en el océano

Fragmentos recogidos por los investigadores durante la campaña del Hespérides: los más diminutos, denominados microplásticos, son partículas de menos de cinco milímetros y pueden perdurar en el océano varios siglos.

Foto: Joan Costa

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¿Cuánto tiempo tarda en desaparecer?

La degradación del plástico depende de su composición química, de su forma y su grosor, pero también de la radiación solar que reciba, de la temperatura del agua, y del oxígeno presente en el ambiente. Hecho de polímeros, su componente principal es el carbono y se fabrica a partir de compuestos orgánicos derivados del petróleo. Algunos de los plásticos más usados son el tereftalato de polietileno, o PET (para envases de bebida y textiles); el policloruro de vinilo, o PVC (utilizado en la industria y en concreto en la fabricación de juguetes); el polipropileno, o PP (para empaques de alimentos, tejidos y equipos de laboratorio), y el poliestireno, o PS (para envases y aislantes).

Gráfico: NGM-E. Fuente: NOAA