Un retrato de la Tierra dentro de 500 años

Que la Tierra persista dentro de 500 años con sus vibrantes bosques, océanos, campos y ciudades dependerá de si los humanos estamos dispuestos a cambiar sus comportamientos desde la actualidad.

Los meandros del río Yavarí nutren la selva amazónica.

Los meandros del río Yavarí nutren la selva amazónica.

Foto: iStock

Los científicos pueden hacer previsiones bastante precisas sobre el futuro, pero predecir cómo será la Tierra dentro de 500 años es una tarea de gran envergadura donde entran muchos factores en juego. A Cristóbal Colón le habría sido imposible predecir la América de hoy en el año 1492. Sin embargo, en lo que se refiere a la Tierra, hay dos tipos principales de procesos que cambian el planeta: el primero tiene que ver con los ciclos naturales, como la forma en que el planeta gira y se mueve alrededor del Sol; el otro es causado por las formas de vida, especialmente los seres humanos.

La Tierra se mueve y el ser humano contribuye al cambio

La Tierra está en constante cambio. Se tambalea, el ángulo de su inclinación cambia e incluso su órbita varía para acercar o alejar la Tierra del Sol. Estos cambios se producen a lo largo de decenas de miles de años y han sido responsables, entre otros fenómenos, de las glaciaciones. Por lo tanto, 500 años no es mucho tiempo en términos geológicos.

La segunda gran influencia en el planeta son los seres vivos y sus efectos en el planeta son más difíciles de predecir. Alterar parte de un ecosistema puede desestabilizar muchas otras facetas del mismo. El ser humano en particular está cambiando la Tierra de numerosas maneras.

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No es extraño ver como se talan los bosques o se destruyen importantes hábitats para construir ciudades y cultivar. El traslado de especies invasoras por todo el planeta también contribuye, alterando los ecosistemas. El calentamiento global también es fruto de la acción humana. El ser humano es responsable el cambio climático, sobre todo por la quema de combustibles fósiles que liberan a la atmósfera más gases de efecto invernadero de los que el planeta y la atmósfera pueden soportar.

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El resultado de acumular demasiado dióxido de carbono es que las temperaturas aumentan y eso puede provocar días de verano peligrosamente calurosos, además del deshielo en Groenlandia y la Antártida. El derretimiento de las capas de hielo también eleva los océanos, provocando la inundación de las zonas costeras.

A eso se enfrenta la Tierra en estos momentos. Estos cambios podrían dar lugar a un planeta muy diferente dentro de 500 años, dependiendo en gran medida de la voluntad del ser humano de cambiar sus costumbres. Un planeta que se calienta también puede contribuir a que se produzcan fenómenos meteorológicos extremos como olas de calor, tormentas y sequías que pueden cambiar el planeta. En este cóctel de factores todas las formas de vida de la Tierra están en peligro.

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Aprender de los últimos 500 años

Al echar la vista atrás, la biosfera, la parte viva de la Tierra, ha cambiado drásticamente durante los últimos 500 años. El número de seres humanos ha pasado de unos 500 millones de personas a más de 7.500 millones en la actualidad. Más de 800 especies de plantas y animales se han extinguido debido a las actividades humanas durante ese periodo. A medida que la población humana crece, otras especies tienen menos espacio para subsistir. El aumento del nivel del mar significa aún menos tierra, y el aumento de las temperaturas hará que muchas especies emigren a climas más idóneos.

No todos los cambios de la Tierra están causados por el ser humano, pero éste ha empeorado algunos de ellos. Uno de los principales retos actuales es conseguir que se reduzcan actividades como la quema combustibles fósiles, un problema global que requiere que los países de todo el mundo y las personas que los componen trabajen hacia el mismo objetivo.

Volviendo a Cristóbal Colón, probablemente no podría haber imaginado una autopista llena de coches o un teléfono móvil. Sin duda, la tecnología también mejorará en los próximos 500 años, pero hasta ahora, las soluciones tecnológicas no se han desarrollado lo suficientemente rápido como para resolver el cambio climático. Seguir por la misma senda y esperar a que alguien arregle el problema más adelante es una apuesta arriesgada y costosa.

La Tierra dentro de 500 años puede ser irreconocible o puede persistir con sus vibrantes bosques, océanos, campos y ciudades durante muchos siglos más si los humanos están dispuestos a cambiar sus comportamientos.

*Michael A. Little es profesor emérito de Antropología en la Universidad Estatal de Nueva York-Binghamton y William D. MacDonald es profesor emérito del Departamento de Ciencias Geológicas en la Universidad Estatal de Nueva York-Binghamton. Este artículo se publicó originalmente en The Conversation y se publica aquí bajo una licencia de Creative Commons.

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