El Atlántico esconde 10 veces más plástico de lo que se pensaba

Según una nueva y preocupante estimación, el océano Atlántico podría contener unos 200 millones de toneladas de basura plástica, en vez de los aproximadamente 17 millones de toneladas calculadas hasta el momento.

En los últimos años ha mejorado mucho la concienciación contra el uso de plásticos.

En los últimos años ha mejorado mucho la concienciación contra el uso de plásticos.

Foto: Istock

En los últimos años ha mejorado mucho la concienciación contra el uso de plásticos.

Han pasado ya unos años desde que en National Geographic publicamos la famosa portada en la que una bolsa de plástico parecía un iceberg. Una imagen vale más que mil palabras y a partir de aquel momento millones de personas en todo el mundo tomaron conciencia sobre un problema hasta el momento silenciado, obviado, ninguneado: la ingente cantidad de plástico que poblaba los mares de todo el mundo y sus peligros para todas las especies que vivimos en la tierra.

Pues bien, ahora un nuevo estudio publicado en la revista Nature Communications ha comprobado que el problema podría ser todavía más grave de lo que pensábamos hasta el momento. Según los científicos del Centro Nacional de Oceanografía (NOC), con Katsiaryna Pabortsava a la cabeza, la masa de microplásticos "invisibles" que se encuentran en las aguas superiores del océano Atlántico es de entre 12 y 21 millones de toneladas, llegando a los 200 millones de toneladas de basura plástica en total en todo el océano que baña el Europa, África y América.

Como explica la propia responsable del estudio, la doctora Pabortsava, el problema a la hora de calibrar la magnitud del problema es que, hasta el momento, no se tenían en cuenta todos los tipos de plásticos que llegaban al mar. Según las estimaciones en el océano Atlántico se habrían depositado durante los últimos 65 años unas 17 millones de toneladas de plásticos de un tamaño concreto. Pero no se tenían en cuenta ciertos tipos de plásticos, como aquellos más pequeños.

Según Katsiaryna Pabortsava , "antes no podíamos realizar el balance entre la masa de plástico flotante que observamos con la masa que creíamos que había entrado en el océano desde 1950. Esto se debe a que estudios anteriores no habían medido las concentraciones de partículas microplásticas 'invisibles' debajo de la superficie del océano. Nuestra investigación es la primera en haber hecho esto en todo el Atlántico, desde el Reino Unido hasta las Malvinas ".

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Pabortsava y Lampitt tomaron muestras de agua del Atlántico entre septiembre y noviembre de 2016. Gracias a sistemas de última generación analizaron las muestras a tres profundidades distintas en los 200 metros superiores del océano para comprobar la cantidad de polietileno, polipropileno y poliestireno, los tipos de plástico comercialmente más habituales. Luego extrapolaron los datos a la superficie y profundidad del océano Atlántico, obteniendo un dato absolutamente desorbitado.

Según el coautor del estudio, el profesor Richard Lampitt, también del NOC, "si asumimos que la concentración de microplásticos que medimos a unos 200 metros de profundidad es representativa de la de la masa de agua hasta el fondo marino con una profundidad media de unos 3.000 metros, entonces el océano Atlántico podría contener alrededor de 200 millones de toneladas de basura plástica en esta categoría limitada de tipo y tamaño de polímero. Esto es mucho más de lo que se cree que se creía hasta el momento". O lo que es lo mismo, unas 10 veces más de lo estimado hasta la fecha.

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La importancia de las investigaciones

Los residuos dañan el medio ambiente y cada vez existen más alternativas en muchos productos para evitar el uso del plástico en el día a día. Sin embargo es necesario conocer la cantidad y características de los plásticos que actualmente pueblan los mares para conocer su potencial tóxico, cómo se degrada etcétera. Como apunta el propio Lampitt "este artículo demuestra que los científicos no conocían totalmente la magnitud del problema y que las estimaciones de la cantidad de plástico vertidas en el océano se han subestimado enormemente". Es decir, a fin de cuentas, que hace falta muchas más investigaciones para conocer a fondo las consecuencias del uso de plásticos de manera habitual.

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