El huracán Harvey fue probablemente sobrealimentado por el cambio climático

Dos estudios independientes apuntan a que el cambio climático potenció la lluvia de la tormenta en al menos un 15%

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El huracán Harvey

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El huracán Harvey

El satélite GOES-Este de la NOAA nos proporciona una imagen en luz visible de la tormenta tropical Harvey el miércoles 30 de agosto de 2017 tras alcanzar tierra firme al oeste de Cameron, en el estado de Louisiana, Estados Unidos.

Foto: NASA / NOAA GOES Project

Desde la Estación Espacial Internacional

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Desde la Estación Espacial Internacional

Fotografía tomada por el astronauta de Randy Bresnik desde la Estación Espacial Internacional el 28 de agosto de 2017.

Foto: NASA

Una tormenta sin precedentes

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Una tormenta sin precedentes

Más de 30.000 personas hubieron de ser evacuadas durante el azote de la tormenta tropical a su paso por la ciudad de Houston.

Foto: Gtres

Tras el paso del Huracán

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Tras el paso del Huracán

Un velero ha sido arrastrado por el huracán junto a un negocio situado cerca de la costa.

Foto: Gtres

El huracán Harvey

El huracán Harvey fue probablemente sobrealimentado por el cambio climático

En agosto de 2017, el Huracán Harvey produjo inundaciones como nunca antes habían sido observadas en Houston, Texas. En cuestión de días, una inusitada cantidad de agua de la que no existían precedentes sepulto la ciudad de Houston, una de las más grandes de Estados Unidos.

En la secuela del diluvio, los climatólogos de varias instituciones señalaron que las tormentas tropicales como Harvey son raras, sin embargo advirtieron que, las aguas del océano, inusualmente más cálidas durante esa época del año pueden haber sobrealimentado la precipitación extrema que tuvo lugar durante el huracán. Ahora, dos equipos independientes de científicos han encontrado las huellas dactilares del ser humano en la tormenta.

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Así el estudio publicado recientemente en la revista especialiaza Geophysical Research Letters los científicos concluyeron que en comparación con un huracán típico de los años 50, el cambio climático probablemente incrementó la lluvia de Harvey en al menos un 19%. Sin embargo no se trata de una evidencia única. Otro estudio publicado en la revista homóloga Environmental Research Letters encontró resultados similares, apuntando a que el cambio climático impulsó la lluvia en aproximadamente un 15 %.

Ambos estudios también encontraron que el cambio climático casi triplicó las probabilidades de una tormenta tipo Harvey. "No es novedoso que el cambio climático afecte las precipitaciones extremas, pero nuestros resultados indican que la cantidad es mayor a la esperada", declaró en un comunicado de prensa Michael Wehner, climatólogo del Lawrence Berkeley National Laboratory, y coautor del primer estudio.

Lanzando los dados

Así como un jugador no puede predecir como se desarrollará una partida de dados a partir de una tirada única, los científicos no pueden determinar si el cambio climático tuvo una influencia directa sobre algún evento meteorológico en concreto. Sin embargo, de la misma manera que a largo plazo la probabilidad acaba poniéndose del lado del jugador experimentado, los científicos pueden cuantificar las probabilidades naturales de los eventos climáticos y ver cómo el clima de hoy en día difiere de manera natural con los registros históricos.

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En el caso del equipo de Wehner, en su investigación fueron examinados los datos de las estaciones meteorológicas del área de Houston entre 1950 y 2016 para determinar los eventos de fuertes lluvias registrados a lo largo de este periodo en la zona. A continuación, combinaron estos datos con los registros climáticos, teniendo en cuenta los niveles de CO2 y la influencia de El Niño comparando al huracán Harvey con estas tendencias. Cuando se compara un huracán de los años 50 puede apreciarse que las precipitaciones de Harvey incrementaron hasta en un 38%.

Una aproximación diferente

El estudio paralelo llevado a cabo por el grupo World Weather Attribution toma un distinto pero llega a conclusiones similares. Así, utilizando los registros de las precipitaciones de la Costa del Golfo de EE. UU, que se remontan a 1880, los investigadores descubrieron que los inusuales fenómenos de precipitación extrema se han vuelto cada vez más intensos. El efecto no es mera casualidad: los modelos climáticos del equipo muestran que el calentamiento provocado por la actividad humana probablemente impulsó este repunte.

Cuando los investigadores volvieron su mirada hacia Harvey, descubrieron que el cambio climático auspicia una probabilidad de entre 1,5 y 5 veces mayor, de que se produzca una tormenta similar a Harvey en la Costa del Golfo. Además, los resultados del estudio arrojan que la cantidad de lluevia depositada por el huracán en esta ocasión ha sido un 19% mayor.

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Ambos equipos se sorprendieron por esta fuerte señal. En la era industrial, el Golfo de México ha visto incrementada la temperatura de sus aguas un 1 ºC más en comparación a la media global . En general, este calentamiento hace que el aire sobre un cuerpo de agua sea entre un 6 y un 7% más húmedo, mucho menor que el impulso que Harvey probablemente recibió, lo que hace presumir que en el futuro es muy probable que acontezcan tormentas incluso mucho más intensas.

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