La contaminación difusa, un problema ambiental poco conocido

Según el primer informe a gran escala realizado en España al respecto, se han encontrado hasta 119 contaminantes de diversa toxicidad en casi todos los espacios naturales del país.

Análisis de muestras

Análisis de muestras

El estudio ha analizado la presencia de 119 contaminantes, escogidos por su alto nivel de toxicidad y su potencial efecto negativo sobre hábitats y especies, en espacios naturales.

Foto: Ciencia LIBERA

El primer análisis a gran escala de contaminación la conocida como contaminación difusa en España -la contaminación que se acumula en el medio a partir de abundantes fuentes de contaminación puntual- afecta a prácticamente la totalidad de las zonas protegidas del país. A partir del análisis de más de 49.000 datos extraídos de más de 2.500 muestras de agua, suelos y sedimentos, el estudio ha concluido que la presencia de contaminación difusa podría estar afectando a más lugares de los que se pensaba.

El estudio, llamado Ciencia LIBERA, supone un paso más en el trabajo que viene realizando el proyecto LIBERA, una iniciativa de SEO/BirdLife en alianza con Ecoembes ideada para aportar conocimiento en torno al impacto que supone el abandono de basura en la naturaleza. Ha sido realizado por técnicos de SEO/BirdLife en colaboración con el Instituto de Diagnóstico Ambiental y Estudios del Agua del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (IDAEA-CSIC) y el Instituto de Investigación en Recursos Cinegéticos (IREC-CSIC).

140 Áreas Importantes para la Conservación de las Aves y la Biodiversidad

Para que los resultados sean representativos, se han seleccionado 140 Áreas Importantes para la Conservación de las Aves y la Biodiversidad (IBA, en su acrónimo en inglés), de las 469 identificadas en España, con una distribución homogénea, tanto por ecosistemas como por regiones, en las que se han tomado un total de 2.595 muestras diferentes.

El estudio ha analizado la presencia de 119 contaminantes teniendo en cuenta su potencial efecto negativo sobre hábitats y especies, en aguas, suelos, sedimentos y heces de zorro. Además, 94 de las IBA analizadas son Zona de Especial Protección para las Aves (ZEPA), dentro de laRed Natura 2000; tres ubicados en Parques Nacionales (Islas Atlánticas, Cabañeros y Picos de Europa); y 29 en parques naturales, incluyendo Delta de L’Ebre, L’Albufera de Valencia, Doñana y Mar Menor.

El trabajo también ha medido la presencia de meso y microplásticos en las mismas zonas, así como su asociación con la presencia de basura abandonada en el entorno. En total, se han analizado 411 muestras de agua, que han dado lugar a 24.249 datos; y 280 muestras entre suelos y sedimentos, que han generado 16.520 datos sobre contaminantes químico-orgánicos. Por otro lado, se ha comprobado la presencia de 31 metales en muestras de sedimentos y suelos de las 140 IBA, generando 4.340 datos por cada tipo de matriz. Todo ello ha supuesto el análisis de 49.449 datos.

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Herramienta para controlar la contaminación

Este informe, puesto a disposición de la comunidad científica y de las administraciones públicas, pretende ser una herramienta nueva para poner en marcha estudios que permitan cerrar el ciclo y evaluar cómo estos contaminantes están afectando a la flora, la fauna e incluso a la salud humana.

“Teníamos claro que era necesario emprender un estudio de estas características en nuestro país para poder contar con una muestra representativa del impacto que supone la basuraleza. Los datos confirman lo que ya estábamos viendo en los transectos a pie que realizamos en LIBERA desde hace cuatro años: estamos ante un problema ambiental y de salud pública generalizado y, por tanto, de primer orden que requiere de soluciones sobre el terreno, de seguimiento para comprobar cómo evoluciona y de mucha más investigación”, afirma la directora ejecutiva de SEO/BirdLife, Asunción Ruiz.

“Los resultados de este estudio revelan los síntomas de una enfermedad grave.-añade la experta-. El sistema insostenible de producción y consumo lineal en el que vivimos no solo arrasa los recursos naturales, sino que los contamina ”.

Por su parte Oscar Martín, consejero delegado de Ecoembes, declara que “queremos, partiendo de los resultados de este estudio, activar a todos los agentes implicados, públicos y privados, a ser parte de la solución al problema de la basuraleza. Y, en última instancia, a nosotros mismos como consumidores y agentes de cambio. Debemos adoptar una posición activa para reducir nuestra generación de residuos, escogiendo opciones de compra que permitan la reutilización y los minimicen; y, por último, tal como marca la jerarquía de residuos, reciclar de forma adecuada la basura que generamos, que debería ser cada vez menos”.

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Principales resultados

“Los resultados de este estudio evidencian que, de alguna forma, todos los ecosistemas se ven afectados por la contaminación difusa, siendo sin duda la basuraleza una de las posibles fuentes. Los compuestos han sido escogidos por su alto grado de toxicidad, su persistencia en el medio y el riesgo que pueden llegar a suponer para la fauna y la flora, fundamentalmente debido a su posible bioacumulación”, afirma Octavio Infante, responsable del programa de Conservación de Espacios de SEO/BirdLife.

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Agua contaminada

En el agua se encontraron contaminantes en el 97,1% de las IBA. Tan solo cuatro de los espacios analizados estaban libres de contaminación. Del total de las 140 IBA estudiadas, el 22%, es decir, 32 espacios, presentan una suma de más de 5000 nanogramos/litro de contaminantes en agua, lo que indica un fuerte impacto por contaminación.

Por su parte, todas las muestras de suelo analizadas reportaron algún tipo de contaminante. Atendiendo a los niveles de concentración, 6 de las 140 IBA muestran niveles de riesgo (superiores a 5000 ng/g.) El compuesto más frecuente de esta familia es el ppp-TCP, empleado en la fabricación de barnices, lacas y como plastificante, pero también como retardante de llama en la fabricación de poliestireno y termoplásticos. Está presente en el 45% de las muestras. Además, también fueron hallados ftalatos, unos plastificantes empleados como aditivos para la fabricación de plásticos, hidrocarburos aromáticos y plaguicidas.

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Hallazo de PCB y DDT, prohibidos en 1994

Los análisis químicos de suelo y de sedimento revelaron la persistencia en el medio de productos en desuso desde hace décadas. Es el caso de los Bifenilos Policlorados (PCB), que se emplearon masivamente en España en los años 70 como aislantes para equipos eléctricos como transformadores, interruptores, condensadores o termostatos; y de los pesticidas organoclorados (los conocidos DDT), utilizados a gran escala entre 1950 y 1980. Ambos compuestos fueron prohibidos en España en 1994, y su detección en este análisis es ubicua, aunque a concentraciones de traza, reflejo de su uso histórico.

Metales pesados

Por último, y en relación a los metales pesados, se encontraron niveles anormalmente altos, y por encima de los umbrales asociados con un riesgo ambiental, en al menos 13 (9.4%) de las IBA estudiadas. Algunos casos eran esperables, como es la presencia de altos niveles de mercurio o arsénico en IBA cercanas a antiguas minas de cinabrio u otros sulfuros metálicos. En otras áreas no asociadas a este tipo de realidades, se detectaron niveles elevados de hasta 9 elementos.

Más investigación y acción

Los datos del estudio Ciencia LIBERA tras analizar la contaminación difusa en los espacios naturales reflejan la necesidad de mayor investigación en el campo de la contaminación difusa, no solo para ampliar el conocimiento sobre el alcance de esta problemática que podría estar afectando al conjunto del patrimonio natural español, sino también para poder realizar un seguimiento de adecuado de las medidas que se adopten para poner freno a su ubicuidad.

Las conclusiones de Ciencia LIBERA ofrecen ya una primera batería de datos que permitirán a las diferentes administraciones públicas, en el ejercicio de sus competencias, actuar sobre el terreno, restaurando y descontaminando espacios de alto valor natural. No en vano, la inclusión de una IBA en el catálogo de SEO/BirdLife -en la actualidad, cuenta con 469 espacios- suele suponer la antesala para que las autoridades protejan de forma legal el espacio por sus valores naturales, generalmente a través de su incorporación a la Red Natura 2000, la red de espacios protegidos de la Unión Europea.

“Todas las administraciones públicas del país, Estado, autonomías y entidades locales están interpeladas para atajar el problema de la contaminación difusa. En el caso particular de la Red Natura 2000, gestionada por las comunidades autónomas, deberían incluirse medidas de conservación en los planes de gestión para la recuperación de suelos contaminados”, explica Asunción Ruiz.

Otras acciones que pueden contribuir a atajar la ubicuidad de la contaminación difusa es establecer una plataforma que integre todos los datos recabados en el terreno mediante criterios estandarizados científicamente, y del que puedan emanar políticas y acciones en cada una de las potenciales fuentes generadoras de basuraleza, que prácticamente implican a todos los sectores productivos.

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La responsabilidad de los sectores

Los resultados también apelan a aquellos sectores productivos que emplean los contaminantes descritos en el estudio. En este sentido, y entre otras cuestiones, apostar por la innovación, el ecodiseño y el uso de materiales inocuos para el medioambiente -incidiendo, siempre que sea posible, en la reducción, reutilización y reciclaje en todos los procesos- resulta fundamental. El nuevo marco normativo sobre residuos ha de avanzar con total rapidez en este sentido, pero la proactividad de los sectores será determinante para poder avanzar con rapidez.

“El objetivo de CienciaLIBERA es ofrecer conocimiento científico para poder generar soluciones duraderas. Y sus resultados constatan el sentido del trabajo que hemos venido desarrollando hasta ahora: la importancia de actuar contra la basuraleza de forma inmediata y el hecho de que todos estamos de forma directa implicados en el problema.” apunta Óscar Martín.

El estudio refleja otra cuestión ambiental clave y que, de hecho, ha motivado una sanción contra España por incumplimiento de la normativa ambiental: el tratamiento de aguas residuales en las aglomeraciones urbanas y, de forma asociada, el desafío que suponen residuos como pueden ser las toallitas o fármacos que no son correctamente gestionados. “En este particular, y dada la elevada presencia de medicamentos en los análisis químicos de agua, resulta fundamental reforzar los sistemas de gestión y eliminación de este tipo de sustancias”, señala Ruiz.

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Presencia de pesticidas

Otra cuestión que reflejan la mayor parte de los análisis es la presencia de pesticidas, en ocasiones en elevadas concentraciones. “Se impone la necesidad de seguir avanzando en una mejor gestión de su uso, controlando y minimizando su paso al medio, y favoreciendo el desarrollo –en línea con las directrices europeas y nacionales–de modelos agroecológicos”, añade la directora ejecutiva de SEO/BirdLife.

El estudio aporta información valiosa en el ámbito de la contaminación difusa y puede orientar las próximas acciones que se adopten para atajar un problema que podría a tener una envergadura considerable en nuestro patrimonio natural. En este sentido, y junto a la responsabilidad que ha de asumir loa sectores productivos en toda su cadena de valor, la inyección de fondos públicos destinados a restauración y el saneamiento de aguas que plantea el Plan de Recuperación, Transformación y Resiliencia, y el plan estratégico que España elabore en el marco de la futura Política Agraria Común, pueden orientar parte de las políticas activas que contemplen a abordar la problemática de la contaminación difusa que describe este estudio. De igual modo, los planes de gestión de los espacios Red Natura 2000, competencia de las comunidades autónomas, pueden incorporar esta variable para mejorar el estado de conservación de estas áreas protegidas. Son algunas de las oportunidades que las conclusiones de este estudio pueden informar.

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