La peste negra llegó desde Rusia

Un estudio señala el origen en un pueblo ruso, cerca del río Volga, de la bacteria que causó la segunda oleada de peste que asoló Europa entre los siglos XIV y XVIII. Desde esta cepa ancestral, la bacteria se fue diversificando y causó estragos durante unos 500 años, mermando notablemente la población total del planeta.

Un médico trata a un enfermo de peste negra

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04 medico bacteria peste negra

Un grupo de investigadores del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana acaba de publicar en la revista Nature los resultados de un estudio sobre los orígenes de la cepa de Yersinia pestis causante de la segunda gran epidemia de peste negra que acabó en el siglo XIV con gran parte de la población europea (la primera tuvo lugar entre los años 541 y 750). De hecho, hace años que los investigadores se preguntan de dónde vino la cepa bacteriana causante de esa pandemia, que continuó con brotes devastadores que causaron millones de muertos hasta el siglo XIX.

Una única entrada

Para llevar a cabo el estudio, los científicos han analizado 34 antiguos genomas de la bacteria, extraídos de los dientes de 34 individuos distintos que murieron a causa de esta terrible enfermedad en diez países diferentes (Francia, Inglaterra, Rusia...). La idea era recrear una especie de "árbol genealógico" genético de la bacteria de la peste entre los siglos XIV al XVIII, cuando tuvo lugar la segunda gran pandemia que asoló el continente europeo. La investigación ha revelado que la bacteria se diversificó en múltiples clados (agrupaciones que contienen un antepasado común y todos los descendientes, vivos y extintos, de ese antepasado) a lo largo de los años después de una sola introducción. Pero, según parece, todos estos clados tienen un punto de partida común.

La investigación ha revelado que la bacteria de la Yersinia pestis se diversificó a lo largo de los años después de una sola introducción en Europa

Hasta este momento los científicos pensaban que la epidemia podría haberse originado en la actual Uzbekistán

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© EOSGIS

La arqueóloga Maria Spyrou, especialista en genética y una de las autoras del estudio, afirma que "estos hallazgos indican una sola entrada de Yersinia pestis en Europa a través del Este" y que "esta bacteria parece ser la antepasada de todas las segundas cepas pandémicas de la peste que vinieron después de la primera". Todo indica, así, que la cepa precursora vino concretamente de Rusia, de un pueblo llamado Laishevo, situado en la región del Volga. En esta población se estudió una muestra (LAAI009) de la que se realizó una reconstrucción filogenética (relación de parentesco entre especies) que reveló que LAAI009 es el ancestro de la cepa de peste negra que llegó a Europa en la ola inicial de la segunda pandemia de esta plaga.

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Múltiples variantes

Así, una vez la cepa rusa fue la que prevaleció en las primeras etapas de la segunda pandemia de peste, ésta se ramificó en muchas variantes que actuaron durante los siglos siguientes. La bacteria pudo sobrevivir en huéspedes como las ratas y evolucionó en diversas cepas que fueron las causantes de las epidemias que se irían sucediendo a lo largo del tiempo. De todos modos, según los expertos, aún no se han hallado descendientes modernos de este linaje de la Yersinia pestis, lo que sugiere que muy probablemente acabaron extinguiéndose. Los resultados de este estudio, aunque no son definitivos sobre el inicio de la segunda oleada de peste que arrasó Europa, sí arrojan luz sobre los orígenes genéticos más antiguos conocidos de una de las epidemias más mortíferas que han asolado a la humanidad.

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