Ciencia a todo color

Físicos y químicos experimentan con métodos de producir pigmentos inspirados por los colores de la naturaleza, pero aún más vívidos e intensos.

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Pigmentos de colores

Pigmentos de colores

Fotos: Rebecca Hale, NGM

El intenso azul iridiscente de la mariposa morfo fue la fuente de inspiración de Andrew Parnell y sus colegas. Impresionados por la capacidad natural de este insecto para crear tonos vibrantes, el equipo de químicos y físicos se lanzó a investigar cómo producir un color llamativo como ese, pero no con tintes, sino alterando la estructura del material en sí. «Podríamos fabricar buenos reflectores, muy parecidos a los de las mariposas, solo copiando a la naturaleza», dice Parnell, cuyo laboratorio de la Universidad de Sheffield, en Inglaterra, estudia todos los colores del arcoíris.

Los pigmentos producen color al absorber todas las longitudes de onda con excepción de una. En cambio, los colores que surgen al modificarse la disposición de las moléculas reflejan una única longitud de onda. Parnell lo llama la ciencia de controlar la luz.

Los pigmentos azules son una rareza en la naturaleza, pero a 7.725 kilómetros al oeste del laboratorio de Parnell, en la Universidad Estatal de Oregón, el científico de materiales Mas Subramanian descubrió un nuevo pigmento azul por pura casualidad. Buscando un material magnético capaz de almacenar la electricidad y apto para su uso en ordenadores, Subramanian y sus doctorandos metieron en el horno una mezcla de tres elementos metálicos –itrio, iridio y manganeso– y descubrieron, para su sorpresa, que habían creado una sustancia de intenso color azul. Subramanian la bautizó YInMn, uniendo los símbolos de sus elementos.

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1. Negro extremo

Figuras caballos blanco y negro

Figuras caballos blanco y negro

Foto: Rebecca Hale, NGM

El pigmento supernegro de la foto, fabricado por el artista británico Stuart Semple, se usa en la pintura acrílica. Una mano de supernegro absorbe la luz visible prácticamente por completo, casi como si de un agujero negro se tratase. Hace que los objetos tridimensionales parezcan planos. El famoso Vantablack se ha usado para pintar un vehículo de lujo y relojes, pero el año pasado el MIT creó un negro todavía más negro.

2. Azul extremo

Denominado YInMn (se pronuncia yin-min), es el primer pigmento azul que se descubre en 200 años. Este intenso color refleja sorprendentemente bien el calor, lo que le aporta una gran utilidad a la hora de refrigerar edificios.

3. Rosa extremo

Este pigmento de color rosa fluorescente es creación de Stuart Semple, quien crea materiales para las artes plásticas y los vende por internet.

4. Naranja extremo

Manufacturado por Shepherd Color Company, el RTZ Orange es también bastante verde: es decir, no incluye componentes tóxicos como plomo o cromatos.

5. Amarillo extremo

Como el RTZ Orange, el NTP Yellow es creación de Shepherd Color y se usa para dar a superficies y plásticos un tono amarillo vivo y duradero.

Este artículo pertenece al número de Febrero de 2021 de la revista National Geographic.

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