Venus, el abrasador planeta gemelo de la Tierra en el sistema solar

A primera vista, Venus es uno de los planetas más parecidos a la Tierra del sistema solar. Sin embargo, una mirada cercana a Venus revela diferencias que hacen de este planeta un mundo único y muy diferente. En este artículo te contamos todo lo que deberías saber sobre el planeta Venus.

Foto: NASA/Jet Propulsion Laboratory-Caltech

Solo tras el Sol y la Luna, Venus es el objeto más brillante que se puede ver en el firmamento desde la Tierra. Esto propició, ya desde la antigüedad, que por su brillo y belleza los romanos asociaran el planeta con la diosa de la belleza y el amor, Venus, de la cual recibe su nombre.

Características generales del planeta Venus

Parte de la intensidad del brillo de Venus es debido a la cercanía con la Tierra, ya que se trata del planeta que más próximo se encuentra de nosotros. Venus, además, es observable en el firmamento durante las 3 últimas horas después del atardecer y las 3 primeras antes del amanecer, lo que unido a la intensidad de su brillo, ha hecho que también sea denominado como el "Lucero del Alba".

También Venus el segundo planeta más cercano al Sol y el tercero en tamaño después de Mercurio y Marte. Al igual que Mercurio carece de satélites. Se trata de uno de los 4 planetas rocosos del sistema solar y debido a la gran similitud tanto en tamaño como en densidad con nuestro planeta, en ocasiones es denominado como el planeta gemelo de la Tierra. Sin embargo Venus no es tan parecido a la Tierra como cabría esperar. Por ejemplo, una gran diferencia con la Tierra y el resto de planetas del sistema solar es que Venus gira sobre su eje al contrario que los demás, es decir, en el caso de Venus el Sol sale por el oeste y se pone por el este. Además su rotación es tremendamente lenta, ya que tarda 243 días en dar una vuelta sobre si mismo, lo que propicia que el año en Venus, el cual dura 225 días, sea mas corto que un día en el propio planeta.

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Respecto a su tamaño, Venus el es planeta más parecido a la Tierra del sistema solar: tiene un diámetro de 12.104 kilómetros, frente a los 12.756 de nuestro planeta. Al igual que la Tierra, Venus posee un núcleo de hierro envuelto por un manto de roca caliente y una corteza rocosa. En cuanto a su superficie presenta un color oxidado y está salpicada de montañas y miles de grandes volcanes, algunos de los cuales aún siguen activos.

Los científicos también postulan que Venus pudo haber sido en algún momento mundo oceánico habitable como la Tierra, pero eso fue hace al menos mil millones de años. La teoría también defiende que hace unos cuantos millones de años, la superficie del planeta Venus se pareció a la del nuestro, pero que las fuerzas tectónicas y la actividad volcánica la cambiaron para siempre. Por ejemplo, los últimos estudios barajan la posibilidad de que la mayor parte de la superficie de Venus se formó hace tan solo 150 millones de años.

Al igual que la Tierra, Venus posee un campo magnético, si embargo al contrario que sucede en nuestro planeta, este no estaría inducido por su núcleo de hierro, si no por la interacción del campo magnético del Sol con la atmósfera exterior de Venus, formando lo que se llama un campo magnético inducido.

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La atmósfera de Venus

Otro de los grandes ejemplos de las diferencias de Venus y la Tierra, es su infernal atmósfera, muy espesa y rica en dióxido de carbono. De hecho, la atmósfera de Venus es tan densa que desde su superficie el Sol se vería como un tenue destello de luz. Esto, junto a las densas nubes de ácido sulfúrico que la rodean generan tal efecto invernadero que hacen de Venus el planeta más caliente del sistema solar; más incluso que Mercurio, el planeta más próximo al Sol. Así la temperatura en Venus puede alcanzar los 475ºC, suficiente como para derretir el plomo, y la presión a nivel de superficie puede alcanzar las 90 atmósferas, la mayor de todos los planetas del sistema solar. Otra característica particular de la atmósfera de Venus es que gira más rápido que el propio planeta; así las nubes de Venus pueden llegar a dar la vuelta al mismo en tan solo 4 días.

Imagen de Venus tomada por la sonda Mariner 10

Imagen de Venus tomada por la sonda Mariner 10

Foto: NASA / JPL-Caltech

La exploración del planeta Venus

El planeta Venus fue el primer cuerpo del sistema solar, tras la Luna, que fue visitado por una sonda espacial, la Venera I, de origen soviético, y la cual se convirtió en la primera sonda de la historia que alcanzó con éxito otro planeta. Sin embargo, para obtener los primeros datos del planeta gemelo de la Tierra hubo que esperar hasta el año 1962, en el que la sonda Mariner 2 de la NASA transmitió los primeros datos desde Venus. El resto de la década de los 60 y parte de la de los 70 puede considerarse la época de oro de la exploración venusiana. Durante este periodo varias fueron las sondas soviéticas y estadounidenses que alcanzaron Venus. Entre ellas, la Venera 3, aunque se estrelló, se convirtió en el primer objeto creado por el hombre en posarse en otro planeta y la Venera 4 fue la primera que transmitió datos medidos directamente en otro mundo.

Durante las décadas posteriores el interés por Venus disminuiría, sin embargo en el año 1970 se produjo el primer aterrizaje exitoso sobre la superficie del planeta (Venera 7), y en 1974, en su camino hacia Mercurio, la sonda Mariner 10 de la NASA fotografió la atmósfera venusiana en ultravioleta. En la década de los 80, destacan las misiones soviéticas Venera 13,14,15 y 16, y la misiones Estadounidenses Vega y Magallanes. En la década de los 90, varias son sondas espaciales en ruta hacia otros destinos que han usado el método de sobrevuelo de Venus para incrementar su velocidad mediante el impulso gravitacional, entre ellas las sondas Cassini y Galileo. Más tarde, en la primera década del nuevo milenio la ESA se estrena con su primera Misión a Venus, la Venus Express. Y en la actualidad Venus es el objetivo principal de misiones científicas europeas y japonesas.

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Curiosidades sobre el planeta Venus.

  • La órbita de Venus es una elipse con una excentricidad de menos del 1 %, es decir, Venus cuenta con la órbita más circular de todos los planetas del sistema Solar.
  • Venus tiene un giro dextrógiro, es decir, al contrario que el resto de planetas gira en el sentido de las agujas del reloj, por lo que a diferencia de lo que sucede con la Tierra, el Sol sale por el oeste y se pone por el este.
  • Venus es un planeta en el que hasta el momento no se ha detectado presencia de agua, sin embargo, observaciones recientes han encontrado una molécula llamada fosfina en su atmósfera, la cual podría estar relacionada con la actividad biológica.
  • Venus cuenta con el día más largo del sistema solar, equivalente a 225 días terrestres.

El planeta Venus en Datos

CaracterísticaDato
Distancia orbital (km)108.209.475
Radio ecuatorial (km)6.051
Volumen (km3)928.415.345.893
Masa (kg)4.867.320 x 1018
Densidad (g/cm3)5,243
Gravedad en superficie (m/s2)8,87
Velocidad de escape (km/h)37.296
Duración del día116 días y 18 horas terrestres
Duración del año225 días terrestres
Velocidad de su órbita alrededor del Sol (km/h)126.074
Composición de la atmósfera (exosfera)Dióxido de Carbono y Nitrógeno
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