La Tierra ya ha podido ser observada desde más de 1.700 estrellas cercanas

Un nuevo estudio ha puesto de manifiesto que nuestro planeta ha podido ser detectado por hipotéticas civilizaciones alienígenas en los últimos 5.000 años, cuando se desarrollaron las primeras civilizaciones terrícolas. La investigación apunta asimismo que las señales de radio emitidas desde nuestro planeta a lo largo de los últimos 100 años podrían haber llegado ya a 75 estrellas situadas a unos 100 años luz de distancia.

Sistema trisolar

Sistema trisolar

El exoplaneta LTT 1445Ab, orbita alrededor de una estrella y está lo suficientemente cerca de otras dos como para que aparezcan como segundos soles en el cielo. Está situado a unos 22,5 años luz de la Tierra. Los astrónomos buscan potenciales planetas habitables que puedan haber recibido las señales enviadas desde la Tierra.

Ilustración: NASA

Sabemos que es muy poco probable que estemos solos en el universo. Entonces, ¿por qué hasta la fecha no hemos recibido ninguna señal de civilizaciones extraterrestres? ¿Por qué en los 5.000 millones de años que se estima que tiene la Tierra, hasta hoy no hemos podido corroborar la existencia de vida inteligente más allá de la Tierra? Esa misma pregunta fue planteada en la década de 1950 por el físico Enrico Fermi ante la imposibilidad de dar una explicación científica a la siguiente contradicción: existe un alta probabilidad de que existan las civilizaciones alienígenas, pero no hay pruebas concluyentes que prueben la existencia de las mismas.

Sin embargo, si nos atenemos puramente a la lógica y a la probabilidad, lo más posible es que nuestra existencia ya haya podido ser detectada por el cosmos. A grandes rasgos, los astrónomos estiman que solo en nuestra galaxia podrían existir alrededor de unos 25.000 millones de entornos habitables. Siguiendo esta pista, hace unos años un equipo del Instituto Carl Sagan de la Universidad Cornell ideó el modo perfecto de detectar los candidatos ideales: apuntar a aquellos planetas que puedan ser captados desde la elíptica de la Tierra, esto es, el plano de la órbita terrestre alrededor del Sol, donde, se estima, existen más probabilidades de que exista algún planeta ‘con vistas’ a la Tierra. En aquella ocasión, los científicos concluyeron que había unos 200 cuerpos celestes similares a nuestro planeta situados a una distancia de unos 300 años luz.

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Ahora un nuevo estudio publicado en la revista Nature y llevado a cabo por la misma institución desvela que existen 1.715 estrellas cercanas que podrían albergar mundos habitables en los que, de existir una hipotética civilización avanzada, podrían habernos detectado a lo largo de los últimos 5.000 años. Han llegado a esta conclusión después de analizar la base de datos de exoplanetas del catálogo Gaia de la Agencia Espacial Europea, el mapa estelar más completo realizado hasta la fecha. Los investigadores escudriñaron un total de 331.312 estrellas cercanas y proyectaron sus movimientos a lo largo de 10.000 años: 5.000 hacia el pasado y 5.000 hacia el futuro. Encontraron un total de 2.043 estrellas desde las que se puede detectar el tránsito de la Tierra por delante del sol una vez al año, 1.715 de las cuales estaban situadas a (solo) 100 parsecs (unos 326 años luz), y habían estado en condiciones de detectar nuestro planeta a lo largo de los últimos 5.000 años.

Los próximos grandes telescopios espaciales que busquen signos de vida a partir de planetas en tránsito, aseguran los firmantes del estudio, podrían dar lugar a una nueva era de la exploración espacial. Sin embargo, muchos de estos trabajos anteriores habían pasado por alto un hecho: que los cuerpos celestes cambian de posición a lo largo del tiempo.

La investigadora Lisa Kaltenegger, directora del Instituto Carl Sagan de la Universidad Cornell en Estados Unidos y autora principal de la investigación, se hizo una pregunta: ¿cuánto tiempo duraba esa ventana de oportunidad que tenían esos exoplanetas para detectar la presencia de la Tierra? "Cada vez que miro al cielo ahora, me imagino que los 2043 sistemas estelares que pueden ver nuestro planeta bloquean la luz de nuestro Sol. En este cosmos dinámico, la mayoría de las estrellas de nuestro vecindario tienen al menos 1.000 años para encontrarnos, algunas más de 10.000 años para detectar los ligeros cambios de luz de nuestro Sol debido a la Tierra", explica la experta a National Geographic España a través del correo electrónico.

"Cada vez que miro al cielo ahora, me imagino que los 2043 sistemas estelares que pueden detectar nuestro planeta", Lisa Kaltenegger, astrofísica del Instituto Carl Sagan de la Universidad Cornell

Ello provoca, por ejemplo, que en algunas de esas estrellas anfitrionas de exoplanetas conocidas, como la enana roja Ross-128, hayan detectado nuestra presencia en el pasado, mientras que en otros, como Trappist-1, empiecen a hacerlo dentro de 1.642 años.

7 planetas candidatos

"Desde este asiento delantero cósmico se ganan y se pierden perspectivas. Sabemos que en la zona habitable de esas estrellas hay 7 planetas que se encuentran en la denominada 'zona habitable'", asegura Kaltenegger. "Quién sabe si la vida evolucionó allí también, pero si lo hizo y contaban con un nivel tecnológico similar al nuestro, esos observadores alienígenas podrían haber visto o verán vida en un futuro".

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¿Por qué no hemos contactado hasta la fecha?

"Cuando enseño a mis alumnos sobre las dificultades de encontrar vida extraterrestre, les hago una pregunta: si tuvieran el dinero y el tiempo para contactar a uno de dos exoplanetas, ambos de ellos con signos de vida, ¿cuál de ellos elegirían? El que es 5.000 años más joven que nosotros o el que es 5.000 más antiguo? Todos quieren contactar con el planeta más avanzado. Así que, reflejando eso en nosotros -aunque me encanta la Tierra, es mi planeta favorito- en términos de tecnología y evolución no estamos tan avanzados todavía. Llevamos utilizando ondas de radio desde hace 100 años, aunque la vida existe desde hace unos 3.500 millones de años. Supongamos que el cosmos estuviera repleto de vida, ¿seríamos realmente el lugar con el que todos querrían contactar y visitar? ¿O todavía es pronto?", comenta Kaltenegger a National Geographic España a través del correo electrónico.

"Supongamos que el cosmos estuviera repleto de vida, ¿seríamos realmente el lugar con el que todos querrían contactar y visitar? ¿O todavía es pronto?"

Ondas de radio detectables desde 75 estrellas

Los investigadores dedujeron que las ondas de radio creadas por el hombre han barrido hasta la fecha más de 75 estrellas cercanas, una conclusión a la que llegaron comparando la distancia recorrida a lo largo de los 100 años de existencia de esta tecnología.

Búsqueda de planetas habitables

Búsqueda de planetas habitables

Recreación artística de la superficie de un planeta distante.

Ilustración: NASA

Los autores del estudio esperan que la investigación sirva para incentivar la búsqueda de planetas potencialmente habitables. Una tarea hercúlea, pero no imposible. Ejemplo de ello son las observaciones llevadas a cabo por el Telescopio Espacial Kepler, lanzado en 2009 para escudriñar los límites del universo en busca de planetas habitables similares al nuestro.

"Observaciones como las del Kepler nos indican que una de cada cuatro estrellas tiene un planeta potencialmente parecido a la Tierra en la zona habitable. Entonces, ¿por qué sólo tenemos 7 de 2043 estrellas con este tipo de planetas? La respuesta es simplemente porque no es una región en la que hayamos mirado antes, pues está abarrotada de estrellas. Así que todavía tenemos un tesoro de planetas por encontrar allí", explica la investigadora.

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Kaltenegger sostiene que el lanzamiento del Telescopio Espacial James Webb a finales de este año dará un espaldarazo a la búsqueda de signos de vida más allá de la Tierra. "Será muy difícil y llevará mucho tiempo, pero si un planeta está cerca, podremos detectar [si hay vida] por primera vez", concluye. Esa es la razón por la que su equipo propuso a la misión TESS de la NASA que utilizasen su información para buscar los planetas en tránsito más cercanos, aquellos que orbitan estrellas situadas a unos 300 años luz de la Tierra.

"La misión TESS de la NASA empezó a observar esta región en abril de 2021 después de que les proporcionara la lista de estrellas en las que buscar estos planetas", argumenta Kaltenegger.

Los siguientes pasos, explica la investigadora, es que la misión TESS y otros observadores encuentren planetas potencialmente habitables que orbiten las estrellas desde las que somos 'visibles'. "Esperemos que sean muchos y que estén en la zona habitable -afirma la investigadora-. Será más difícil encontrarlos en un campo abarrotado, pero creo que ahora tenemos una motivación extra para buscar. Una vez que alguien encuentre esos planetas, el equipo del Instituto Carl Sagan de Cornell calculará cuánto tiempo necesitaría el Telescopio Espacial James Webb para encontrarlos.

Los equipos de búsqueda SETI de todo el mundo ya están empleando esta lista. El tiempo apremia, pero todavía estamos a tiempo: según este estudio, se espera que los posibles mundos habitables de la estrella Teegarden, situada a menos de 8 años luz de la Tierra, empiecen a ser capaces de detectarnos dentro de 29 años. ¡Estamos aquí!

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