Cómo pasan los virus de los animales a los humanos

Las enfermedades zoonóticas (aquellas que pasan de animales a humanos) matan a millones de personas cada año. El ejemplo más patente es el actual coronavirus SARS-CoV2 causante de la enfermedad del Covid-19, pero existen otras muchas otras presentes desde hace muchos años entre nosotros. ¿Cuáles son las más normales, de dónde vienen y cómo podemos evitarlas?

Las enfermedades zoonóticas son aquellas que pasan de los animales a los humanos.

Las enfermedades zoonóticas son aquellas que pasan de los animales a los humanos.

Foto: iStock

Las enfermedades zoonóticas son aquellas que pasan de los animales a los humanos.

Una garrapata de venado trepa por una brizna de hierba alta en el bosque. Estira las patas delanteras tanto como puede, esperando a un transeúnte. Cuando un excursionista pasa cerca, la garrapata se aferra a él. Encuentra una posición privilegiada, corta la piel e inserta su cavidad de alimentación. Si la garrapata transporta la bacteria que causa la enfermedad de Lyme, el patógeno pasará al hospedador humano, quien contraerá una enfermedad zoonótica.

Las enfermedades zoonóticas, también llamadas zoonosis, comprenden los numerosos tipos de dolencias que pasan de los animales a los humanos. Según los Institutos Nacionales de Salud de Estados Unidos, casi el 16% de todas las muertes en todo el mundo pueden atribuirse a enfermedades infecciosas, y las zoonóticas representan el 60% de las enfermedades infecciosas conocidas y el 75% de las emergentes.

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Transmisión de la enfermedad

Las zoonosis se pueden transmitir de muchas maneras, ya sea por la picadura de insectos u otros animales, tras acariciar o manipular animales enfermos o al consumir carne poco cocida, leche no pasteurizada o agua contaminada. Los tipos de patógenos que los animales pueden transmitir a los humanos incluyen bacterias, parásitos, hongos y virus.

Algunas enfermedades zoonóticas son relativamente benignas, pero muchas, como la enfermedad de Lyme, son bastante dañinas. Algunos patógenos, como el coronavirus SARS-CoV-2 que causa la Covid-19 pueden llegar a ser mortales.

La teoría principal sobre el origen de la nueva pandemia de coronavirus es que este dio el salto a los humanos en un mercado de animales salvajes de Wuhan, China, a fines de 2019. No se sabe con precisión cómo se trasladó el virus de su hospedador original al mercado y a los humanos, aunque parece que la mirada está puesta en los pangolines. Sin embargo, debido a que los humanos no tienen inmunidad al virus, el patógeno ha transmitido la enfermedad a cientos de miles de personas y causado decenas de miles de muertes en todo el mundo en lo que es la pandemia más importante desde hace más de un siglo.

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Se cree que otra enfermedad zoonótica conocida, el virus del Ébola, se originó en los murciélagos frugívoros, que aún actúan como portadores en la naturaleza, del mismo modo que lo hacen los monos. Estos animales pueden transmitir el virus a los humanos a través del contacto directo o por el consumo de su carne. Otras zoonosis viajan desde una especie de hospedador salvaje a animales domesticados: por ejemplo desde murciélagos hasta cerdos de granja, los cuales también pueden acabar transmitiéndonos enfermedades cuando consumimos su carne.

La mayoría de las personas viven cerca de algún animal, incluso si no tienen granjas o mascotas, y muchos miembros de este reino pueden transmitir dolencias, desde las ardillas hasta las ratas, pasando por las garrapatas. He aquí una breve lista de animales comunes y algunas de las enfermedades que podemos contraer los humanos:

  • Gatos: toxoplasmosis; Pasteurella; tiña
  • Murciélagos: virus del Ébola; SARS; MERS; rabia; Virus Nipah; Virus Hendra
  • Perros: rabia; norovirus, Pasteurella; salmonelosis; tiña; anquilostoma
  • Garrapatas: enfermedad de Lyme; Fiebre maculosa de las Montañas Rocosas; enfermedad de Powassan
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