En el espacio ocurren multitud de fenómenos astronómicos, algunos de ellos todavía desconocidos. Por suerte, una pequeña parte de estos son visibles desde las ventanas de nuestro hogar, como ocurre con los eclipses (este año hay uno, por cierto. Te contamos los detalles aquí), o en su defecto, desde lugares alejados de la contaminación lumínica, como en el caso de las lluvias de meteoros.

No son tan frecuentes los cometas, y tal vez por eso sea necesario experimentar su observación al menos una vez en la vida, como ya lo hicieron algunos en 1986 con el Halley o en 1997 con el Hale-Bopp.

Y es que, a la suerte que nos regala nuestra ubicación en la Vía Láctea se le suma el avance de la tecnología, que se ha sofisticado hasta poder predecir cuándo orbitarán la Tierra, con qué frecuencia y desde dónde podrán verse.

¿Qué ES UN COMETA?

Estos cuerpos celestes son el resultado del momento de la creación de nuestro sistema solar hace aproximadamente 4.600 millones de años, cuando la nebulosa solar colapsó dando lugar a una gran cantidad de protoestrellas.

 

cometa
NASA/JPL-Caltech

Ilustración de un cometa.

Su núcleo está compuesto básicamente de hielo seco, agua, roca, y otras sustancias como amoniaco, metano y algún metal que, al estar a muy bajas temperaturas, permanecen congelados. 

Así, a medida que su órbita los acerca al Sol y la temperatura ambiental sube, el hielo del núcleo se convierte en gas y desarrollan una atmósfera llamada coma o cabellera, que se proyecta hacia atrás formando una cola debido a su movimiento. Esto es normalmente lo que vemos desde la Tierra. 

LOS COMETAS DE 2024, FECHA A FECHA

Múltiples cometas alcanzarán el perihelio -el punto más cercano al Sol- en 2024 y, por lo tanto, serán visibles desde la Tierra a ojo desnudo o con la ayuda de prismáticos. ¿Quieres ser testigo de estos eventos únicos? Apunta las fechas en el calendario para no perdértelos:

  • 14 de febrero: en esta ocasión, será el cometa C/2021 S3 (PanSTARRS) el que alcanzará el perihelio para la fecha, que coincide con el día de San Valentín. Bastará con unos prismáticos pequeños para poder observar su trayectoria, que surcará el cielo hasta aproximadamente el 14 de marzo y será visible desde ambos hemisferios. Además, cabe destacar que este cuerpo celeste fue descubierto hace poco tiempo, concretamente el 24 de septiembre de 2021 por el telescopio Pan-STARRS 2, que se encuentra situado en el Observatorio Haleakala (Hawái).
  • 21 de abril: el cometa 12P/Pons-Brooks será uno de los más brillantes del año. ¿Qué significa esto? Pues que en su perihelio podría ser visible desde la Tierra a simple vista, sin el apoyo de ningún aparato tecnológico. Eso sí, en el hemisferio norte será posible su observación antes de este día, mientras que en el sur, a partir de ella. Además, tiene un período orbital de 71 años, así que esta puede ser una oportunidad única para avistarlo.
  • 30 de junio: el cometa 13P/Olbers será visible desde esta fecha hasta su mayor acercamiento a la Tierra, que se dará el 20 de julio, y se podrá observar únicamente desde el hemisferio norte. De forma similar al anterior, su período orbital es de 69 años, pero en esta ocasión se necesitarán binoculares para poder apreciar su brillo.
  • 27 de septiembre: esta es una de las fechas más importantes, porque se estima que el cometa C/2023 A3 (Tsuchinshan-ATLAS) tendrá potencial de convertirse, para esta fecha, en un "gran cometa". Y es que, según el Instituto SETI, ¡su brillo será comparable al de las estrellas más luminosas! Dicho esto, queda claro que no se necesitará ningún objeto extra para poder observarlo. Y además, será posible observarlo desde todos los hemisferios, aunque en el norte habrá que esperar hasta después del perihelio.
  • 29 de noviembre: el último del año, el cometa 333P/LINEAR, será mucho más tímido que el resto; es decir, se necesitará un telescopio pequeño o binoculares grandes para poder verlo. Las posibilidades de tener espectadores, para suerte de este cuerpo celeste, aumentan porque se trata de un cometa de período orbital de 8.7 años, por lo que si te lo pierdes en 2024, no te preocupes, habrá más oportunidades.

¿Cómo ver un cometa?

Los cometas son objetos difusos y difíciles de detectar, más aún teniendo en cuenta que se mueven en un cielo repleto de otros cuerpos luminosos, como las estrellas. Así, del mismo modo que con otros eventos astronómicos, hay algunas pautas a seguir para poder disfrutar de su observación:

  • Busca una ubicación libre de contaminación lumínica
  • Lleva contigo unos prismáticos, incluso si se espera que el cometa pueda observarse a ojo desnudo.
  • Descarga aplicaciones móvil que hagan seguimiento de la trayectoria de cometas. Las hay, y pueden facilitarte la experiencia. 

Asimismo, infórmate sobre el momento en que el cometa será visible en tu zona. Por si te has despistado, te dejamos un resumen muy útil:

NOMBREPERIHELIOACERCAMIENTO A LA TIERRAHEMISFERIO
C/2021 S3 (PanSTARRS)14 de febrero14 de marzoAmbos
12P/Pons-Brooks21 de abril2 de junioNorte (AP*), Sur (DP*)
13P/Olbers30 de junio20 de julioNorte
C/2023 A3 (Tsuchinshan-ATLAS)27 de septiembre12 de octubreSur (AP), Norte (DP)
333P/LINEAR29 de noviembre9 de diciembreAmbos

*AP/DP: Antes del perihelio / Después del perihelio

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