Los neandertales pensaban como nosotros: tenemos que reconsiderar la prehistoria

Una técnica de datación muy precisa indica que el arte rupestre de tres cuevas de España es mucho más antiguo de lo que se creía: ¡debió de ser creado por los neandertales!

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Cueva de La Pasiega

Sección C de la cueva de La Pasiega, en Cantabria. La pintura rupestre con forma de escalera tiene más de 64.000 años de antigüedad y fue creada por los neandertales.

Foto: P. Saura

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Forma de escalera

Detalle de la pintura rupestre con forma de escalera.

Foto: C.D. Standish, A.W.G. Pike and D.L. Hoffmann

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Muestras de calcita

Dirk Hoffmann y Alistair Pike toman muestras de calcita en la cueva de La Pasiega.

Foto: J. Zilhão

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Un nuevo sistema de datación

La datación uranio-torio, una técnica de datación muy precisa, ha permitido a los científicos datar con mayor exactitud cuándo se realizaron estas pinturas.

Foto: J. Zilhão

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Detalle rupestre

Panel 78 de la cueva de La Pasiega, por Breuil et al. (1913).

Imagen: Breuil et al. (1913)

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Cueva de Maltravieso

Pared de la cueva de Maltravieso en Cáceres, con la huella de una mano casi completamente cubierta de calcita. Tiene más de 66.000 años de antigüedad. 

Foto: H. Collado

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Huella de una mano

Imagen mejorada en la que aparece la huella de una mano en una pared de la cueva de Maltravieso.

Foto: H. Collado

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Detalle de la huella

Huella de la mano digitalmente mejorada.

Foto: H. Collado

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Manos estarcidas

Tres manos estarcidas (centro derecha, centro arriba y arriba a la izquierda) en la cueva de Maltravieso.

Foto: H. Collado

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Cueva de Ardales

Columna de la cueva de Ardales (Málaga) con pigmento rojo pintado encima.

Foto: D.L. Hoffmann

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Formación en cortina

Formación en cortina de la cueva de Ardales, con pigmento rojo pintado encima. Varias zonas de esta formación fueron pintadas por los neandertales al menos en dos episodios: antes de hace 65.000 años y hace unos 45.000 años.

Foto: C.D. Standish

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Cueva de los Aviones

Perforación de núcleo en la colada de la cueva de los Aviones, en la Región de Murcia, con el fin de datarla.

Foto: J. Zilhão

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Sección de una colada

Sección de una colada en la cueva de los Aviones, con colorantes rojos y amarillos.

Foto: J. Zilhão

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Excavación arqueológica

Cueva de los Aviones durante la excavación de 1985.

Foto: J. Zilhão

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Cueva de los Aviones

Cueva de los Aviones parcialmente erosionada. En la esquina izquierda se ha conservado una sección de sedimento, cubierta por una colada con una edad basal de 115.000 años.

Foto: J. Zilhão

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Desde el rompeolas

La cueva de los Aviones vista desde el rompeolas del puerto de Cartagena.

Foto: J. Zilhão

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Conchas perforadas

Conchas perforadas halladas en los sedimentos de la cueva de los Aviones y fechadas entre 115.000 y 120.000 años de antigüedad.

Foto: J. Zilhão

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Restos de pigmentos

Una concha con restos de pigmentos, hallada en sedimentos de la cueva de los Aviones y fechada entre los 115.000 y 120.000 años de antigüedad.

Foto: J. Zilhão

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Fotografías

Dos estudios, publicados hoy en Science y en Science Advances, demuestran que "los neandertales y los humanos modernos tenían en común el pensamiento simbólico y cognitivamente debieron de ser indistinguibles", expresa João Zilhão, de la Institució Catalana de Recerca i Estudis Avançats (ICREA) y coautor de ambos estudios. Decir que los neandertales pensaban como nosotros supone un cambio importante que nos obliga a reconsiderar la prehistoria.

Los investigadores han llegado a la conclusión de que las capacidades cognitivas de los neandertales eran equivalentes a las nuestras gracias a la datación uranio-torio, una técnica de datación muy precisa basada en la descomposición radiactiva de los isótopos de uranio en torio. Este sistema permite determinar la edad de las formaciones de carbonato de calcio hasta unos 500.000 años de antigüedad, un periodo más largo que la datación por radiocarbono.

Y gracias a esta técnica se ha podido llegar a esta conclusión: "el arte rupestre de tres sitios de España es mucho más antiguo de lo que se creía anteriormente", apunta Alistair Pike, de la Universidad de Southampton y del equipo de investigadores.

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Fotografías

Esos tres sitios, investigados por un equipo alemán, británico, francés y español, son la cueva de La Pasiega (Cantabria), la cueva de Maltravieso (Cáceres) y la cueva de Ardales (Málaga). Estas tres cuevas contienen pinturas, principalmente en rojo pero también en negro, que muestran grupos de animales, puntos, signos geométricos, huellas de manos y grabados.

Los investigadores han examinado estos tres sitios y han tomado más de 60 muestras de carbonato, consistentes en menos de diez miligramos en cada una de las cuevas. "Las muestras de arte rupestre, con una antigüedad de más de 64.000 años, preceden en más de 20.000 años a los primeros restos de los humanos modernos en Europa. El arte rupestre debió de ser creado por los neandertales", agrega Pike.

Dichas creaciones artísticas implicaban la planificación de una fuente luminosa, la mezcla de pigmentos para la coloración y la elección de un lugar adecuado. "Los neandertales crearon símbolos significativos en lugares significativos", declara Paul Pettitt, de la Universidad de Durham y coautor del estudio.

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El comportamiento simbólico de los neandertales puede que tuviera una larga tradición en la península Ibérica, explica en un comunicado el Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Leipzig. Dirk Hoffmann, de dicho centro y codirector de los estudios científicos, ha determinado junto con sus colegas la edad de otro sitio arqueológico: la cueva de los Aviones (Murcia), que contenía conchas marinas perforadas, colorantes rojos y amarillos y conchas a modo de recipientes con mezclas complejas de pigmentos.

"Hemos fechado el depósito subyacente a la colada [un fenómeno geológico] en unos 115.000 años de antigüedad", asegura Hoffmann. Una fecha incluso más antigua que la que presentan hallazgos similares en el sur y el norte de África, asociados al Homo sapiens, pero en esa época los neandertales vivían en el oeste de Europa. "En nuestra búsqueda de los orígenes del lenguaje y de la cognición humana avanzada debemos de retroceder mucho más lejos en el tiempo, hace más de 500.000 años, hasta el ancestro común de los neandertales y de los humanos modernos", concluye Zilhão.

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