5 datos interesantes sobre MARS Ingenuity

El primer helicóptero que intentará volar en otro planeta es una maravilla de la ingeniería. Estos son algunos de los secretos de la máquina destinada a conquistar la atmósfera marciana

Desde los modelos de Leonardo da Vinci, pasando por el autogiro de Juan de la Cierva o aviones impulsados por energía solar, hasta llegar a los cohetes Falcon de Space X capaces de regresar a la superficie del planeta y aterrizar en vertical, el ser humano lleva siglos ideando estratagemas y traduciéndolas en aparatos y máquinas para tratar de dominar el cielo. Conquistada la atmósfera de la Tierra el siguiente paso no podía ser otro que lanzarse a surcar la de otros planetas. Y si bien por cercanía, la secuencia lógica de los acontecimientos habría de llevarnos hasta el planeta Venus, la indómita naturaleza del gemelo de la Tierra ha desviado la atención del hombre hacia un destino hasta el momento más asequible, Marte. 

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La atmósfera marciana es precisamente el objetivo del helicóptero Mars Ingenuity de la NASA que partirá a finales del verano desde Cabo Cañaveral, en Florida, hacia el Planeta Rojo junto al Rover Perserverance.  "Con su avión experimental, los hermanos Wright demostraron que era posible un vuelo propulsado en la atmósfera de la Tierra", declara Håvard Grip, del Laboratorio de Propulsión a Chorro - JPL- de la NASA y piloto principal dela misión. "Con Ingenuity  estamos tratando de hacer lo mismo pero en Marte" añade.

Si tiene éxito, esta tecnología podría abrir el camino en futuras misiones a otros vehículos voladores robóticos más avanzados capaces de ofrecer visión única y diferente a la de los orbitadores que actualmente observan el planeta a gran altura y los rovers terrestres. Así, se espera que Ingenuity pueda proporcionar imágenes de alta definición y permitir el acceso a zonas imposibles de alcanzar con los rovers.

Se espera que Ingenuity pueda proporcionar imágenes de alta definición y permitir el acceso a zonas imposibles de alcanzar con los rovers

"El equipo de Ingenuity ha hecho todo lo posible para probar el helicóptero en la Tierra y esperamos volar nuestro aparato en el entorno real de Marte", declara MiMi Aung, gerente de proyectos en el JPL. "Con esta misión aprenderemos constantemente y como nunca antes lo hemos hecho. La mejor recompensa para nuestro equipo poder añadir otra dimensión a la forma en que exploramos otros mundos en el futuro", añade.  En la siguiente galería fotográfica desvelamos algunos de los secretos de este aparato de apenas dos kilogramos de peso, pero cuyas ambiciones se presentan descomunales. Un proyecto que, de alcanzar el éxito, escribirá una nueva página en la historia de la exploración espacial.

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Lugar de aterrizaje

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Lugar de aterrizaje

El perseverance y el Ingenuity aterrizarán en el llamado cráter Jezero, un agujero en la superficie del Planeta Rojo de 45 kilómetros de ancho situado en el borde occidental de Isidis Planitia, una cuenca de impacto gigante justo al norte del ecuador marciano. El cráter pudo ser un posible oasis en un pasado lejano. Hace entre 3.000 y 4.000 millones de años, un río fluyó hacia un cuerpo de agua del tamaño del lago Tahoe en Estados Unidos, depositando sedimentos llenos de minerales de carbonita y arcilla. El equipo científico de Perseverance cree que este antiguo delta de río podría haber recolectado y preservado moléculas orgánicas y otros signos potenciales de vida microbiana.

Foto: NASA /JPL-Caltech

Un vuelo de pruebas

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Un vuelo de pruebas

Ingenuity es lo que se conoce como una demostración de tecnología: se trata de un proyecto que busca probar una nueva capacidad por primera vez. Presenta cuatro palas de fibra de carbono fabricadas especialmente para la misión y dispuestas en dos rotores que giran en direcciones opuestas a alrededor de 2.400 revoluciones por minuto, muchas veces más rápido que un helicóptero de pasajeros en la Tierra. También esta equipado con varias células solares y baterías innovadoras, aunque no porta instrumentos científicos y es un experimento separado del rover Perseverance de la NASA.

Foto: NASA / JPL - Caltech

El primer vuelo controlado en otro planeta

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El primer vuelo controlado en otro planeta

¿Qué hace difícil para un helicóptero volar en Marte? Por un lado su delgada atmósfera dificulta lograr suficiente elevación. La atmósfera de Marte es un 99% menos densa que la de la Tierra, por lo que Ingenuity debe ser ligera, con palas de rotor mucho más grandes y que giren mucho más rápido que en la Tierra. También en el cráter Jezero, donde el  el Perseverance aterrizará con Ingenuity unido a su estómago en febrero de 202,  las temperatura nocturnas desciende por debajo de los  90ºC. 

Por otro lado, demás, los  pilotos del JPL no podrán controlar el helicóptero con un joystick. El retraso en la comunicación es una parte inherente del trabajo con naves espaciales a través de distancias interplanetarias. Los comandos de vuelo deberán enviarse con mucha anticipación, y los datos de ingeniería regresarán de la nave espacial mucho después de cada vuelo. Mientras tanto, Ingenuity tendrá mucha autonomía para tomar sus propias decisiones sobre cómo volar a un punto de referencia y mantenerse caliente.

Foto: NASA / JPL - Caltech

Una proeza de la ingeniería

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Una proeza de la ingeniería

Durante más de 5 años y a través de pequeños y progresivos pasos, los ingenieros del JPL demostraron que era posible construir un aparato liviano y capaz de generar suficiente elevación en la delgada atmósfera de Marte. También capaz de sobrevivir en el duro entorno del planeta. Para llegar al prototipo final fue necesario probar cientos de modelos cada vez más avanzados en los simuladores espaciales del JPL. Si cualquiera de estos pasos hubiera fallado, el proyecto habría sido un fracaso.

Foto: NASA / JPL- Caltech

Una misión en directo

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Una misión en directo

Dado que se trata de la primera misión en su categoría, el equipo de Ingenuity cuenta con una larga de hitos que deberán superar paso a paso y de la que irán informarán al gran público según se vayan produciendo. Entre estos hitos se encuentran:

1. Sobrevivir al lanzamiento desde Cabo Cañaveral, al trayecto hacia Marte y aterrizar en el Planeta Rojo.

2. Despliegue seguro en la superficie desde el vientre del Perseverance.

3. Mantenerse caliente de forma autónoma durante las gélidas noches marcianas.

4. Prueba de carga autónoma a partir de paneles solares.

5. El esperado vuelo de prueba. Si el helicóptero tiene éxito en ese primer vuelo, el equipo de Ingenuity intentará hasta otros cuatro vuelos dentro de una ventana de 30 días marcianos (31 días terrestres).

Foto: NASA / JPL-Caltech

Helicóptero Ingenuity

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