Un año de exploración espacial en imágenes

Esta recopilación de fotografías de la ESA nos muestra algunos de los mejores momentos y descubrimientos realizados durante el 2020 por la Agencia Espacial Europea

2020 ha sido un año difícil en que el mundo entero se ha ralentizado a causa de la pandemia del SARS-CoV 2. Sin embargo, aunque irónicamente más a salvo del virus que el resto de la humanidad, astronautas y todos aquellos dedicados a la exploración espacial no han podido permitirse el lujo de bajar el ritmo por un solo instante. Es por ello que ahí arriba los planes han continuado su rumbo tal y como estaba previsto, y tras un año de trabajo, dejando atrás un fatídico comienzo de década, es importante sacar pecho por los éxitos y objetivos logrados ante las dificultades y mirar hacia el fututo con esperanza. Como decíamos, ha sido un año duro, de momentos amargos, y en el que hemos tenido que aprender a convivir con una nueva enfermedad, pero también de grandes logros como los alcanzados por la Agencia Espacial Europea, quienes nos traen un resumen con los mejores momentos del 2020 en forma de imágenes. 

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El retorno del LIDAR

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El retorno del LIDAR

En una península muy, muy lejana, un láser dispara al cielo para estudiar la atmósfera antártica en la estación de investigación Concordia. El LIDAR, acrónimo de Laser Imaging Detection and Ranging es una técnica de detección remota que utiliza la luz para estudiar un objeto. Se apunta un rayo láser al objetivo y los sensores registran las propiedades de la luz dispersa resultante. Con estas mediciones, los investigadores recopilan información sobre la atmósfera, incluida la densidad, la temperatura, la velocidad del viento, la formación de nubes y las partículas de aerosol.

La física y química atmosférica es un campo de investigación realizado en Concordia para evaluar el clima antártico y el cambio climático en general. Concordia también realiza estudios biomédicos como análogo de la exploración espacial. Cada año, la ESA patrocina a un médico investigador para que continúe los estudios sobre los efectos psicológicos, fisiológicos y sociales de vivir en un entorno aislado, confinado y extremo.

Foto: ESA/IPEV/PNRA - S. Thoolen

Júpiter y Europa

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Júpiter y Europa

Esta es la última imagen de Júpiter tomada por el Telescopio Espacial Hubble de la NASA y la ESA el 25 de agosto de 2020. Fue capturada cuando el planeta estaba a 653 millones de kilómetros de la Tierra. La visión nítida del Hubble está brindando a los investigadores un informe meteorológico actualizado sobre la atmósfera turbulenta del monstruoso planeta, en el que se incluye una nueva y notable tormenta que se avecina y un primo de la Gran Mancha Roja que cambia de color. La nueva imagen también muestra la luna helada de Júpiter, Europa.

Un detalle único y emocionante de la nueva instantánea del Hubble aparece en latitudes medias del norte como una tormenta brillante, blanca y extendida que se mueve a 563 kilómetros por hora. Esta comenzó el 18 de agosto de 2020 y desde entonces ha aparecido otra.

Si bien es común que surjan tormentas en la región, a menudo varias a la vez, esta perturbación en particular parece tener más estructura que las observadas con anterioridad. Detrás de la columna hay pequeños grupos nubes oscuras que giran en sentido antihorario y que tampoco habían sido divisadas en el pasado. Los investigadores especulan que esto puede ser el comienzo de una mancha más duradera en el hemisferio norte, quizás para rivalizar con la legendaria Gran Mancha Roja que domina el hemisferio sur.

Foto: NASA, ESA, A. Simon (Goddard Space Flight Center), and M. H. Wong (University of California, Berkeley) and the OPAL team

Destino: el Sol

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Destino: el Sol

La nueva nave espacial de la ESA para la exploración del Sol, Solar Orbiter, se lanzó sobre el cohete Atlas V 411 de los Estados Unidos desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA, en Cabo Cañaveral, Florida, a las 04:03 del 10 de febrero de 2020. Liderada por la ESA pero con una fuerte participación de la NASA, Solar Orbiter observará algunas de las regiones nunca antes vistas del Sol, como los polos, e intentará arrojar más luz sobre los orígenes del viento solar, que puede derribar las redes eléctricas e interrumpir las operaciones de satélites que orbitan la Tierra. La nave espacial aprovechará la atracción gravitacional de Venus para ajustar su órbita y obtener vistas sin precedentes de la superficie solar.

Foto: Esa / S. Corvaja

Campos de dunas en el cráter verde de Marte

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Campos de dunas en el cráter verde de Marte

Esta imagen, tomada el 27 de abril de 2020, muestra parte de un cráter de impacto ubicado dentro del cráter verde más grande del cuadrilátero Argyre en el hemisferio sur de Marte. La imagen revela un campo de dunas casi negro a la derecha, rodeado de suelos rojos que están parcialmente cubiertos de hielo blanco brillante. Los barrancos, también parcialmente cubiertos de hielo, son visibles en la pared del cráter en el centro de la imagen. Actualmente, los científicos están investigando la relación entre este hielo estacional y la presencia de barrancos. La imagen fue tomada justo después del equinoccio de primavera en el hemisferio sur de Marte, cuando la parte más meridional del cráter (a la derecha) estaba casi completamente libre de hielo, mientras que la parte norte (centro) todavía estaba parcialmente cubierta. La pared del cráter sur ha tenido una exposición más prolongada al Sol (como las laderas que miran hacia el ecuador en la Tierra reciben más luz solar), por lo que el hielo en este área retrocede más rápido.

Foto: ESA / ExoMars / CaSSIS

Arrecife cósmico

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Arrecife cósmico

Las imágenes icónicas y los avances científicos del Telescopio Espacial Hubble han redefinido nuestra visión del Universo. Para conmemorar tres décadas de descubrimientos científicos, esta imagen es uno de los ejemplos más fotogénicos de los muchos viveros estelares turbulentos que el telescopio ha observado durante sus 30 años de vida. El retrato muestra la nebulosa gigante NGC 2014 y su vecina NGC 2020, que juntas forman parte de una vasta región de formación de estrellas en la Gran Nube de Magallanes, una galaxia satélite de la Vía Láctea situada aproximadamente 163.000 años luz de distancia. La imagen recibe el sobrenombre de "Arrecife Cósmico" porque se asemeja a un mundo submarino.

Foto: NASA, ESA / STScI

Incendios en Siberia

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Incendios en Siberia

Esta imagen de los incendios siberianos fue capturada el 23 de junio de 2020 por el instrumento OLCI a bordo de la misión Copernicus Sentinel-3. Aquí se muestra parte de Sakha, Chukotka y el Óblast de Magadán. El hielo marino se puede ver al norte mientras que el humo domina la parte inferior de la imagen con varios incendios activos visibles en el centro.

Foto: Copernicus Sentinel data (2020), processed by ESA

Flinders Ranges, Australia del Sur

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Flinders Ranges, Australia del Sur

Las montañas de Flinders, en Australia, capturadas en esta fotografía en falso color por la misión Copernicus Sentinel de la ESA, son un ejemplo clásico de una cadena montañosa plegada que se forma cuando chocan dos o más placas tectónicas, doblando y empujando capas de tierra tornándolas en cadenas montañosas. 

El área que se muestra aquí pertenece al Parque Nacional Vulkathunha-Gammon Ranges. Las principales atracciones del accidentado parque incluyen profundos desfiladeros, abismos y una impresionante naturaleza salvaje. Numerosos arroyos aparecen como venas en toda la imagen, mientras que las líneas rectas y blancas visibles en la parte inferior derecha corresponden con caminos de tierra.

Foto: Copernicus Sentinel / ESA

El despegue del Ariane 5

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El despegue del Ariane 5

El 15 de agosto de 2020, el vuelo VA253 del Ariane 5 despegó del puerto espacial europeo en la Guayana Francesa y entregó dos satélites de telecomunicaciones Galaxy-30 y BSAT-4B, y el Vehículo de Extensión de la Misión (MEV-2), a sus órbitas de transferencia planificadas.

Foto: ESA / CNES / Arianespace

Bartolomeo conectada a Columbus

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Bartolomeo conectada a Columbus

En un intrincado proceso controlado desde la Tierra, Bartolomeo, el nuevo módulo de la Estación Espacial Internacional que lleva el nombre del hermano menor de Cristóbal Colón, fue instalado este año junto al módulo de laboratorio Columbus con un brazo robótico de 16 metros de fabricación canadiense.

Foto: ESA / NASA

Inundaciones en el sur de Irán

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Inundaciones en el sur de Irán

Esta imagen, capturada por la misión Copernicus Sentinel-2, muestra el alcance de las inundaciones en la provincia de Sistán y Baluchistán el 13 de enero de 2020. Las áreas inundadas son visibles en marrón, mientras que las aldeas están resaltadas por círculos de puntos. Se pueden apreciar corrientes de sedimentos y lodo causadas ​​por las fuertes lluvias brotando de los ríos Bahu Kalat, y Dash

En respuesta a la inundación se activó el Servicio de cartografía de emergencia de Copernicus. El servicio utiliza observaciones satelitales para ayudar a las autoridades de protección civil y, en casos de desastre a la comunidad humanitaria internacional, a responder a situaciones de emergencia.

Foto: Sentinel Copernicus / ESA

A-68A en aguas abiertas

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A-68A en aguas abiertas

Un enorme iceberg llamado A-68 se desprendió de la plataforma de hielo Larsen C de la Península Antártica el 12 de julio de 2017. Tres años después, se encuentra en aguas abiertas cerca de las Islas Orcadas del Sur en el Océano Atlántico Sur, a unos 1050 kilómetros de su lugar de nacimiento. El témpano ya ha perdido dos trozos de hielo que eran lo suficientemente grandes como para recibir nombres: A-68B y A68C. Copernicus Sentinel-1 capturó esta imagen del témpano padre, A-68A, el 5 de julio de 2020.

Foto: Sentinel Copernicus / ESA

Una celda solar flexible y ultradelgada

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Una celda solar flexible y ultradelgada

Este año, la ESA ha respaldado la creación de esta célula solar ultradelgada y flexible para ofrecer la mejor relación potencia / masa para misiones espaciales. Con aproximadamente 0,02 mm de grosor, más fina que un cabello humano y con una eficiencia de hasta un 32%, consta de tres o cuatro capas de diferentes materiales optimizadas para hacer uso de diferentes longitudes de onda de luz que componen el espectro solar. Estas células solares más delgadas que el papel podrían aprovecharse para futuros satélites de la ESA o pseudo satélites de gran altitud (HAPS): aviones o globos sin tripulación para realizar tareas similares a la que realizansa los satélites desde la atmósfera superior.

Foto: Fotografía ESA / SJM

Un satélite para el estudio del nivel del mar

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Un satélite para el estudio del nivel del mar

El satélite Copernicus Sentinel-6 fue lanzado el 21 de noviembre de 2020 desde la Base de la Fuerza Aérea Vandenberg en California, EE. UU. Este último satélite Copernicus continuará con el registro a largo plazo de mediciones de referencia en nuestro planeta, extendiendo el registro de la altura del nivel del mar a una cuarta década. Dado que el aumento del nivel del mar es un indicador clave del cambio climático, vigilar con precisión la altura cambiante de la superficie del mar durante décadas es esencial para la ciencia climática, para la formulación de políticas y, en última instancia, para proteger las vidas de quienes viven en áreas bajas más vulnerables. .

Foto: ESA / S. Corvaja

De Venus al archivo

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De Venus al archivo

BepiColombo es un esfuerzo conjunto entre la ESA y la Agencia Japonesa de Exploración Aeroespacial (JAXA). Estas son imágenes capturadas por la nave a su paso por Venus el pasado 15 de octubre.

Si bien los datos generados por los principales instrumentos científicos en todas las misiones generalmente están sujetos a un período de propiedad de varios meses, el equipo de cámaras de monitoreo de BepiColombo se ha comprometido a descargar sus datos en solo diez días o menos en el Archivo de Ciencias Planetarias, el depósito central de todos los datos científicos devueltos por las misiones del Sistema Solar de la ESA.

La publicación casi en tiempo real de imágenes a través de la plataforma web pública de la ESA y los canales de redes sociales continuará en torno a eventos clave de la misión, lo que permitirá al público seguir la misma y contemplar lo que observa la nave espacial durante su viaje hacia Mercurio.

Foto: ESA / BepiColombo / MTM

Actividad tormentosa en el helado polo norte de Marte

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Actividad tormentosa en el helado polo norte de Marte

Esta imagen muestra parte de la capa de hielo situada en el polo norte de Marte, con franjas brillantes de hielo, depresiones depresiones oscuras, signos de fuertes vientos y actividad tormentosa. El paisaje aquí es una mezcla ondulada de colores. Las depresiones de color rojo oscuro y ocre parecen atravesar el blanco helado del casquete polar. Estas forman parte de un sistema más amplio de depresiones que parten en espiral desde el centro mismo del polo. Visibles a la izquierda del encuadre son algunas corrientes extendidas de nubes, alineadas perpendicularmente a un par de depresiones. Se cree que son causadas por pequeñas tormentas locales que levantan polvo en la atmósfera marciana, erosionan escarpes y pendientes a medida que lo hacen y cambian lentamente la apariencia de las depresiones con el tiempo.

Foto: ESA / DLR / FU Berlín

Un horno cósmico

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Un horno cósmico

Esta explosión de color muestra un descubrimiento fascinante: un cúmulo de galaxias que actúa como un horno cósmico. El cúmulo está calentando el material interno a cientos de millones de grados Celsius, una temperatura más de 25 veces la del núcleo del Sol.El cúmulo, llamado HSC J023336-053022 (XLSSC 105), se encuentra a cuatro mil millones de años luz de la Tierra y fue descubierto independientemente por el Observatorio de rayos X XMM-Newton de la ESA y el telescopio óptico-infrarrojo Subaru de NAOJ en Hawáii. 

Foto: Observatorio GBT Green Bank / NSF / Observatorio Astronómico Nacional de Japón / HSC-SSP / ESA/ XMM-Newton / XXL

400.000 años de movimiento estelar

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400.000 años de movimiento estelar

Las estrellas están en constante movimiento. Para el ojo humano este movimiento, conocido como movimiento propio, es imperceptible, pero Gaia lo mide con cada vez más precisión. Los rastros en esta imagen muestran cómo 40.000 estrellas, todas ubicadas dentro de los 100 parsecs (326 años luz) vistos desde el Sistema Solar, se moverán a través del cielo en los próximos 400.000 años. Estos se publican como parte de Gaia Early Data Release 3 (Gaia EDR3) y son dos veces más precisos que los movimientos propios publicados en en el anterior sondeo, el Gaia DR2. El aumento en la precisión se debe a que Gaia ahora ha medido las estrellas más veces y durante un intervalo de tiempo más largo.

Foto: ESA/Gaia/DPAC; CC BY-SA 3.0 IGO. Acknowledgement: A. Brown, S. Jordan, T. Roegiers, X. Luri, E. Masana, T. Prusti and A. Moitinho

Motores en marcha

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Motores en marcha

El segundo modelo del motor de cohete sólido P120C, diseñado para la misión Ariane 6, completó su encendido en caliente el pasado 7 de octubre de 2020 en una prueba final para demostrar su preparación para el vuelo. Una vez cargado completamente con 142 toneladas de combustible, se encendió el motor de 13,5 metros de largo y 3,4 metros de diámetro para simular el despegue y la primera fase del vuelo. El motor funcionó durante 130 segundos y entregó un empuje máximo de aproximadamente 4500 kN. La prueba se realizó en el puerto espacial de Europa en la Guayana Francesa y se completó sin anomalías.

Foto: ESA / CNES / Arianespace / Optique vidéo du CSG / JM Guillon

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