Pingüinos emperador: velocidad de escape

Torpe en tierra, el pingüino emperador atraviesa el mar como una exhalación. Ahora los científicos descubren el secreto de su velocidad

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03-emperor-penguin-dense-feathers. Torpedos submarinos

Torpedos submarinos

Un pingüino emperador alcanza la máxima velocidad bajo el agua al prepararse para salir disparado desde el mar hasta el hielo.

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Foto: Paul Nicklen

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02-airborne-penguin-exits-water. Velocidad de escape

Velocidad de escape

Sorprendido en pleno salto, un pingüino demuestra por qué necesita tanta velocidad. Para salir del agua, a veces tiene que saltar casi dos metros de hielo. Una salida rápida también le permite escapar de las focas leopardo, que a menudo acechan en el borde del hielo.

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Foto: Paul Nicklen

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01-penguins-launches-to-ice. Lubricación por aire

Lubricación por aire

El denso plumaje del pingüino emperador (unas 15 plumas por centímetro cuadrado, superpuestas como las tejas de un tejado) impide el paso del agua y atrapa el aire en la suave capa inferior de plumón. Una vez liberado, el aire envuelve al ave en una lubricante capa de burbujas.

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04-post-feeding-surface-swim. Diseñados para bucear

Diseñados para bucear

Después de recorrer el mar en busca de comida para sus pollos, los ejemplares adultos nadan por la superficie y llenan de aire su plumaje. A continuación se sumergen, ganan velocidad y se dirigen rápidamente a un agujero en el hielo por donde salen del mar.

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08-emperor-bolt-away-bubbles. Emperadores del hielo

Emperadores del hielo

En una colonia en el helado mar de Ross, los pingüinos padres y su prole aprovechan el breve sol del verano. La distancia hasta el mar abierto varía con las estaciones. En pleno invierno pueden tener que caminar muchos kilómetros sobre el hielo para buscar comida.

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05-ross-sea-penguin-colony. La unión hace la fuerza

La unión hace la fuerza

La vida es más segura en la colonia, donde hay menos depredadores y los demás compañeros están más cerca.

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06-safe-colony-life. Esperando a un líder

Esperando a un líder

El peligro de caer víctima de una foca leopardo al acecho es máximo al zambullirse en el mar. Por eso los pingüinos a veces pasan horas junto a un orificio en el hielo, a la espera de que un ave particularmente audaz se tire al agua.

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12-lone-penguin-corkscrews. Proyectiles acuáticos

Proyectiles acuáticos

Los pingüinos emperador pueden salir disparados por varias razones, como descubrió el fotógrafo Paul Nicklen cuando asustó a este grupo. «Una décima de segundo después de haber tomado la foto, solo podía ver burbujas.»

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11-penguins-prepare-for-ascent. Nada que temer

Nada que temer

«Estos pingüinos seguramente no han visto nunca un ser humano en el agua –dice el fotógrafo Paul Nicklen–, pero tardaron apenas unos segundos en darse cuenta de que yo no les suponía ningún peligro. Se relajaron y me permitieron compartir un orificio de la banquisa.»

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09-relaxed-welcoming-penguins. Nadadores olímpicos

Nadadores olímpicos

Los pingüinos emperador son capaces de sumergirse hasta una profundidad de 500 metros y permanecer bajo el agua durante 20 minutos sin salir a respirar. «Me cautivaron las hermosas estelas de burbujas», dice Nicklen, quien desafió unas aguas a -2 ºC para captar estas imágenes.

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10-incredible-emperor-penguin-divers. Tomando impulso

Tomando impulso

Los pingüinos emperador dan vueltas en las profundidades mientras se preparan para el rápido ascenso a la banquisa. «En cuanto se lanzan –dice Nicklen–, en 30 segundos están todos sobre el hielo.»

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07-avoiding-dangers-diving-line. Pingüinos Emperador

Pingüinos Emperador

Sin la seguridad que da la compañía de otros congéneres, un pingüino solitario nada trazando un movimiento en espiral para dominar con la vista todo su entorno. Cuando salte del agua y aterrice con un golpe en el hielo, habrá dejado atrás sus movimientos más gráciles.

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Torpe en tierra, el pingüino emperador atraviesa el mar como una exhalación. Ahora los científicos descubren el secreto de su velocidad

Roger Hughes no ha visto nunca un pingüino emperador en libertad. Pero cuando los vio en un documental de la BBC, moviéndose como torpedos en el mar y dejando a su paso una estela de burbujas, tuvo una iluminación que lo llevaría a un descubrimiento asombroso. Hughes, biólogo marino de la Universidad de Bangor, en el norte de Gales, se preguntó si aquellas burbujas permitían a los pingüinos nadar con más rapidez.

Comentó su hipótesis a su colega John Davenport, del University College Cork, en Irlanda. Davenport estudia las relaciones entre las estructuras corporales de los animales y sus movimientos, pero él no sabía cómo influían las burbujas en el desplazamiento de los pingüinos. Buscaron en la literatura científica y concluyeron que el fenómeno nunca había sido estudiado, por lo que decidieron hacerlo ellos mismos. Con la ayuda de Poul Larsen, ingeniero mecánico de la Universidad Técnica de Dinamarca, analizaron muchas horas de metraje submarino y descubrieron que los pingüinos hacían algo que los ingenieros llevaban tiempo intentando hacer con embarcaciones y torpedos: aprovechar el aire como lubricante para reducir la resistencia hidrodinámica y aumentar la velocidad.

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Cuando un pingüino emperador nada, la fricción de su cuerpo con el agua ralentiza sus movimientos y mantiene su velocidad máxima entre 1,2 y 2,7 metros por segundo. Pero durante breves tramos, el pingüino es capaz de duplicar o incluso triplicar su velocidad, dejando escapar el aire atrapado entre las plumas en forma de burbujas diminutas. Las burbujas reducen la densidad y viscosidad del agua alrededor del cuerpo, lo que reduce la resistencia y permite al ave alcanzar velocidades que de otro modo serían imposibles. (Como ventaja añadida, la velocidad extra permite a los pingüinos escapar de depredadores como la foca leopardo.)

La clave de su velocidad está en las plumas

La clave de esta capacidad está en las plumas. Como otras aves, los pingüinos emperador son capaces de ahuecar el plumaje y aislar el cuerpo con una capa de aire. Sin embargo, mientras que la mayoría de las aves tienen hileras de plumas con la piel desnuda entre una y otra, el plumaje del pingüino emperador forma una capa densa y uniforme. Y como en la base de cada pluma hay filamentos minúsculos de apenas 20 micras de diámetro (menos de la mitad del diámetro de un cabello humano), el aire queda atrapado en una red finísima. Cuando es liberado, lo hace en forma de burbujas diminutas que crean una capa lubricante en la superficie de las plumas.

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La tecnología podría por fin dar alcance a la biología. En 2010 una empresa holandesa puso a la venta un sistema que lubrica con burbujas el casco de los buques portacontenedores. El año pasado Mitsubishi anunció un sistema de lubricación por aire para superpetroleros. Pero hasta ahora nadie ha diseñado algo capaz de pasar como una exhalación junto a una foca marina y aterrizar sobre una montaña de hielo. Esa patente es todavía de los pingüinos.