El pez más grande

Nadando con tiburones ballena

El fotógrafo Michael Aw capta en imágenes la increíble interacción entre los tiburones ballena y los pescadores de Nueva Guinea.

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tiburonballena01. Nadando con tiburones

Nadando con tiburones

Cerca de la isla de Nueva Guinea se produce un asombroso espectáculo marino: colosales tiburones ballena acechan las redes de pesca, atraídos por los cebos que les lanzan los pescadores.

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Foto: Michael Aw

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Nadando con tiburones

Un tiburón ballena se sitúa en posición vertical y sacude una red, con la intención de apoderarse de la captura de los pescadores. «Esta conducta demuestra que también pueden ser oportunistas», dice el biólogo Morgan Riley, director del Programa de Investigación del Tiburón Ballena de las Maldivas.

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Foto: Michael Aw

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Nadando con tiburones

Desde unas plataformas flotantes llamadas bagans, los pescadores les arrojan restos de pescado para alejarlos de las redes.

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Foto: Michael Aw

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Nadando con tiburones

Dos machos de tiburón ballena, de la veintena que suele visitar el lugar, se disputan la comida debajo de un bagan. Por lo general, un tiburón adulto permanece activo día y noche nadando a un pausado ritmo de entre 1,5 y 5 kilómetros por hora, filtrando suficiente agua marina para alimentarse. Probablemente este grupo pase mucho tiempo en la bahía de Cenderawasih, en Papúa, uno de los pocos lugares donde la especie se congrega durante todo el año. Los científicos esperan poder cooperar con la gente del lugar en el estudio de los tiburones.

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Foto: Michael Aw

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Nadando con tiburones

«¡De repente se zambulló!», cuenta el fotógrafo Michael Aw. Sarmin Tangadji, el agente de la policía de Papúa que acompañó al equipo de fotografía al lugar donde se reúnen los tiburones, «se entusiasmó tanto que quiso verlos más de cerca». Aw comparte ese entusiasmo de nadar en medio de una docena de tiburones ballena, unos animales que suelen ignorar a los submarinistas. «Quedas atrapado entre tiburones, pero es fantástico estar ahí –confiesa–. Te miran un instante y luego pasan de largo. Es increíble.»

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Foto: Michael Aw

27 de enero de 2012

Fotografías de Michael Aw

El pez más grande que surca los mares mide unos 12 metros de largo, pesa hasta 22 toneladas y su boca es lo bastante ancha como para tragarse un coche. A pesar de su forma singular, los científicos saben poco de Rhincodon typus, el tiburón ballena. Estos colosos son tiburones de verdad: respiran a través de branquias y tienen sangre fría, como los peces. Lo de «ballena» alude a su tamaño y a su forma de comer. Es una de las tres especies conocidas de tiburón que filtran el alimento, como hacen las ballenas barbadas, nadando lentamente a través del agua rica en plancton con la boca abierta. El agua entra cargada de partículas comestibles de todos los tamaños, y sale limpia.

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No es fácil estudiar a este pez gigante, difícil de localizar y de seguir. Gracias al marcaje de algunos ejemplares, los científicos saben que los tiburones ballena pueden desplazarse miles de kilómetros en viajes que se prolongan varios años. Pero a veces desaparecen durante semanas, sumergidos a 2.000 metros para permanecer un tiempo en las gélidas profundidades. Nadie los ha visto aparearse, ni se sabe dónde crían.

Suelen ser de hábitos solitarios, aunque en un rincón de Indonesia no lo parezca. Las fotos de estas páginas, tomadas a unas 13 millas de la provincia de Papúa, muestran a un grupo de tiburones que visitan a diario a los pescadores, nadan rozándose entre sí, suben a la superficie en busca de restos de pescado y acechan las redes cargadas, un raro caso en que estos dóciles gigantes se comportan como el resto de los tiburones.