¿Por qué el 99% de estas tortugas marinas se están convirtiendo en hembras?

Probablemente debido al aumento de al temperatura, en la colonia de tortugas marinas verdes más grande del Océano Pacífico se está gestando una crisis. ¿Se convertirá esto en un problema global?

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Chelonia midas

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Chelonia midas

Las tortugas marinas verdes del este de Australia, pueden alcanzar los 230 kilogramos y cuentan con un caparazón en forma de corazón de cerca de 1,2 metros de diámetro.

Foto: Gtres

Tortuga verde

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Tortuga verde

Las tortugas del estudio anidan principalmente en solo dos lugares: una colección de islas cerca de Brisbane a lo largo del sur de la Gran Barrera de Coral y una remota lágrima de arena y pasto marino situada a 1.200 kilómetros al norte llamado Raine Island.

Foto: Gtres

Sexo dependiente de la temperatura

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Sexo dependiente de la temperatura

Debido a que el sexo de una tortuga marina está determinado por el calor de la arena en la que incuban sus huevos, los científicos sospechaban que en los últimos años el número de hembras respecto al de machos podría estar ligeramente por encima de la media

Foto: Gtres

Una gran preocupación

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Una gran preocupación

Lo que preocupa a los investigadores es que el estudio sugiere que las miles de poblaciones de tortugas marinas en todo el mundo aún no se han estudiado. El norte de la Gran Barrera de Coral es una de las mayores poblaciones con las que cuenta la especie y una de las genéticamente más variadas. Lo que es realmente aterrador, sin embargo, es pensar que este problema también es muy susceptible de afectar a las poblaciones donde tanto el número de individuos como el acervo genético se ve hoy en día muy afectado.

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¿Por qué el 99% de estas tortugas marinas se están convirtiendo en hembras?

Las tortugas marinas verdes del este de Australia, que pueden alcanzar 230 kilogramos y poseen caparazones de en forma de corazón de cerca de 1,2 metros de diámetro, anidan principalmente en solo dos lugares: una colección de islas cerca de Brisbane a lo largo del sur de la Gran Barrera de Coral y una remota lágrima de arena y pasto marino situada a 1.200 kilómetros al norte llamado Raine Island. Unos años después de que nacen sus crías en cualquiera de estos lugares, se mezclan y nadan hacia aguas poco profundas cerca del Mar de Coral, donde pueden permanecer durante un cuarto de siglo o más antes de regresar. Después retornarán a los mismos sitios para alimentarse una y otra vez durante décadas.

Sin embargo, cada nueva temporada de cría, el regreso para estas tortugas a sus lugares de anidación toma un matiz diferente. Cada nuevo año, son más las hembras que parten de las arenas de aquellas playas hacia el mar. Muchas más. Y fueron las razones de esta situación lo que precisamente trataron de averiguar los científicos de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica de Hawai; simplemente querían saber cuantas de estas tortugas eran machos y cuantas eran hembras.

La isla de las mujeres

No siempre puede saberse el sexo de una tortuga marina simplemente obsevando, por lo que los investigadores iniciaron un censo de tortugas. Tras guiar gentilmente a cada tortuga a la orilla, tomaron muestras de ADN y sangre e hicieron algunas pequeñas incisiones para inspeccionar las gónadas de los quelónidos. Debido a que el sexo de una tortuga marina está determinado por el calor de la arena en la que incuban sus huevos, los científicos sospechaban que en los últimos años el número de hembras respecto al de machos podría estar ligeramente por encima de la media. El cambio climático, después de todo, ha elevado las temperaturas de la atmósfera y del mar, lo cual en estas criaturas favorece a las hembras. Cierta desviación en los datos eran esperables, sin embargo la sorpresa fue mayúscula y los resultados inquietantes. Los científicos encontraron que las hembras de la colonia de tortugas verdes más grande e importante del océano Pacífico ahora superaban a los machos en la increíble cantidad de 116 a 1.

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Los investigadores saben que se trata de un fenómeno excepcionalmente extremo. Y la nueva investigación publicada en Current Biology por Camryn Allen, especialista en el estudio de estos animales y sus colegas, es simplemente la última en sugerir que el aumento de las temperaturas en todo el mundo puede convertir a casi el total poblaciones de tortugas marinas en hembras. Esto ​​plantea nuevas preguntas sobre los riesgos mundiales para las tortugas marinas, así como para otras especies dependientes de la temperatura: caimanes, iguanas o una importante cantidad peces.

¿Qué sucederá en 20 años cuando literalmente no haya suficientes machos que alcancen la madurez? ¿Habrá suficientes de machos para mantener a una población estable de cada una de estas especies? Son solo algunas de las preguntas que se plantean los investigadores.

Un exhaustivo estudio demográfico

Para tratar de responder a estas preguntas y comprender como el cambio climático puede afectar a las poblaciones de tortuga verde marina en Australia, Michael Jensen, coautor del estudio, descubrió que podía rastrear tortugas de todas las edades desde un área de alimentación hasta sus lugares de cría. Aún así, sus datos demográficos carecerían de un detalle importante: el sexo de los animales. Solo después de que las tortugas maduran -los machos adultos tienen la cola ligeramente más larga- es posible distinguir el sexo de una tortuga por sus características exteriores. Para entonces, estas pueden tener décadas de edad. Fue así que los científicos se decantaron por usar el método de la laparoscopia- por el cual se introduce un tubo delgado en los animales para inspeccionar sus órganos- para averiguar el sexo de los quelónidos. Tras varios exámenes compararon sus resultados con los datos de temperatura de las playas de cría y examinaron tortugas de diferentes edades. Los resultados tomaron por sorpresa a los científicos.

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Parece que la isla de Raine ha estado produciendo tortugas casi exclusivamente hembras durante al menos 20 años; una noticia bastante poco alentadora si tenemos en cuenta que la isla de Raine y sus cayos de coral asociados albergan una de las mayores colonias de tortugas marinas verdes en la Tierra y donde más de 200. 000 tortugas acuden a anidar anualmente.

El cambio climático esta modificando muchos aspectos de la biología de la vida silvestre de un modo que no podemos ni imaginar

Los científicos también pudieron determinar las edades aproximadas de las tortugas censadas haciendo otro descubrimiento: a lo largo de ese tramo del norte de la Gran Barrera de Coral, donde el aumento del calor había provocado un importante blanqueamiento de los corales en los últimos años, la proporción de hembras y machos también había aumentado con el tiempo. Las tortugas que nacieron allí alrededor de 1970 y 1980 también eran en su mayoría hembras, pero solo en una proporción de 6 a 1.

Igualmente importante es lo que Jensen y Allen encontraron en el sur. Allí, a las tortugas que nacen en el arrecife cerca de Brisbane, donde las temperaturas no han aumentado tan significativamente, y donde los corales permanecen bastante saludables, les va mucho mejor. Aquí las tortugas hembras hoy superan a los machos en solo 2 a 1. Los hallazgos según los investigadores, apuntan a que el cambio climático esta modificando muchos aspectos de la biología de la vida silvestre de un modo que no podemos ni imaginar.

Demasiado calor; demasiado rápido

Dado que las tortugas marinas macho a menudo se aparean con más de una hembra, y los machos generalmente se aparean con mayor frecuencia, un ligero sesgo femenino puede podría resultar beneficioso para la especie. De hecho una mirada reciente a 75 colonias de tortugas marinas de todo el mundo mostró que la proporción actual de hembras y machos era aproximadamente de 3 a 1. También se sabe que algunas poblaciones de tortugas ya producían menos machos que hembras, incluso hace un siglo. La pregunta, sin embargo, es: ¿cuánto ha cambiado y cuánto es demasiado?

Las tortugas marinas han existido desde hace 100 millones de años y las temperaturas han subido y bajado durante todo ese tiempo. Además, tras décadas de disminución de la caza furtiva, la contaminación, las enfermedades, la pérdida de hábitat y la captura accidental en la pesca comercial, muchas poblaciones en todo el mundo recientemente han mostrado signos de mejora. Sin embargo ahora las temperaturas están cambiando increíblemente rápido. La evolución requiere muchas generaciones para que los animales se adapten y estos son animales que viven durante 50 años o más, y las cosas están cambiando drásticamente en el transcurso de sus vidas.

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Aun así, los científicos han estado advirtiendo durante al menos 35 años que el equilibrio macho-hembra de las 6 especies de tortugas marinas se encuentra en estado muy vulnerable debido al cambio climático. Los reptiles son tan sensibles a la temperatura que un aumento de solo unos pocos grados celsius podría en muchos lugares producir crías completamente femeninas, lo que podría acabar con poblaciones enteras.

Lo que preocupa a los investigadores es que el estudio sugiere que las miles de poblaciones de tortugas marinas en todo el mundo aún no se han estudiado. El norte de la Gran Barrera de Coral es una de las mayores poblaciones con las que cuenta la especie y una de las genéticamente más variadas. Lo que es realmente aterrador, sin embargo, es pensar que este problema también es muy susceptible de afectar a las poblaciones donde tanto el número de individuos como un escaso acervo genético, pueden acelerar de una manera muy agresiva el declive de sus poblaciones.

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