Hay 4 especies de jirafas africanas (y no sólo una)

Jirafas nubianas

Jirafas nubianas

Estas jirafas anteriormente estaban clasificadas como jirafas de Rothschild (Giraffa camelopardalis rothschildi), pero deberían de ser consideradas jirafas nubianas (Giraffa camelopardalis camelopardalis), pues son genéticamente idénticas.

Foto: Julian Fennessy, GCF

Un reciente estudio genético revela que hay al menos cuatro especies diferenciadas de jirafas, que al parecer no se aparean entre sí en estado salvaje

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Jirafas en peligro

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Hay cuatro especies diferentes de jirafas y no una sola, como se creía hasta ahora. "Hemos estudiado las relaciones genéticas de todas las subespecies de jirafas del continente africano y hemos descubierto que no hay uno, sino al menos cuatro grupos de jirafas genéticamente diferenciados que al parecer no se aparean entre sí en estado salvaje", dice Axel Janke, investigador del Centro de Investigación Senckenberg de Biodiversidad y Clima y profesor de la Universidad Goethe en Frankfurt. Janke es coautor del estudio genético, publicado la semana pasada en Current Biology.

La jirafa es un animal emblemático, el más alto del mundo, que "hasta ahora ha sido explorado de forma incompleta y muchos aspectos de su biología no se han entendido bien", destaca un comunicado del centro Senckenberg, en Alemania. Las cuatro especies diferenciadas son: la jirafa del sur (Giraffa giraffa), que incluye dos subespecies, una de Angola (Giraffa giraffa angolensis) y la otra de Sudáfrica (Giraffa giraffa giraffa); la jirafa masai (Giraffa tippelskirchi); la jirafa reticulada (Giraffa reticulata); y la jirafa del norte (Giraffa camelopardalis), que incluye tres subespecies, la jirafa nubiana (Giraffa camelopardalis camelopardalis), la jirafa nigeriana (Giraffa camelopardalis peralta) y la jirafa de Kordofán (Giraffa camelopardalis antiquorum).

El estudio y la nueva clasificación están basados en más de cien muestras de biopsia (tejido orgánico) procedentes de todas las subespecies de jirafa reconocidas hasta ahora. Las muestras han sido reunidas durante la última década, incluyendo zonas remotas y de guerras civiles, por la Fundación para la Conservación de la Jirafa (GCF) y por sus socios. Mediante el estudio también se ha podido comprobar que el último antepasado común de las jirafas vivió entre hace dos millones de años y 400.000 años.

¿Por qué es importante saber si hay una o cuatro especies?

¿Por qué es importante saber si hay una o cuatro especies de jirafa? Porque, según las últimas estimaciones, el número de jirafas que hay en el mundo ha caído en picado en los últimos treinta años: unos 100.000 individuos en toda su área de distribución en África. Sin embargo, si consideramos las especies por separado, dos de ellas suman menos de 10.000 individuos. "En particular, GCF estima que en estado salvaje quizá hay menos de 400 individuos de jirafa nigeriana. Esta subespecie, aunque no es una especie diferenciada, es genéticamente única y, junto con el resto de especies diferenciadas, requiere de una mayor protección especial", advierte Janke. "Creo que tenemos que empezar a trabajar juntos para asegurar el futuro de la jirafa en África, debemos actuar antes de que sea demasiado tarde", concluye.