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La conquista del espacio

La llegada del hombre a la Luna marcó un hito en la era espacial. Cuarenta años después, nuestro satélite vuelve a formar parte de la agenda espacial.

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LUNA1

LUNA1

En los albores del siglo XXI las compañías privadas han puesto en marcha ambiciosos proyectos relacionados con la investigación, el transporte y el turismo espaciales. SpaceX ofrece lanzamientos y vehículos de transporte simples, fiables y «económicos» para vuelos suborbitales (arriba, izquierda, el cohete auxiliar Falcon 1).

SPACEX

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LUNA2

LUNA2

Scott Parazynski, astronauta, médico y «manitas espacial», inspecciona un panel solar de la ISS que él mismo reparó en 2007. Para ello usó tiras de aluminio, una perforadora, un perno conector y 20 metros de alambre, con las herramientas envueltas en cinta aislante para evitar las descargas eléctricas.

NASA

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LUNA3

LUNA3

Cuatro astronautas japoneses han formado parte de la tripulación de la ISS, pero la mayor contribución material del país nipón a la estación ha sido el laboratorio Kibo para la realización de experimentos de medicina, biología y biotecnología espaciales, y de observaciones de la Tierra e investigación en materia de telecomunicaciones. El Kibo es tan grande que sus componentes caben a duras penas en el compartimento de carga de un transbordador espacial. Está compuesto de dos cilindros perpendiculares entre sí y de un brazo manipulador parcialmente plegado semejante a un cascanueces gigante, y está situado debajo del brazo largo horizontal, a la derecha del eje vertical de los otros módulos. El cilindro grande de la izquierda es el laboratorio europeo Columbus.

NASA / JSC

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LUNA4. Soyuz TMA-5

Soyuz TMA-5

La Soyuz TMA-5, uno de los pilares del programa espacial tripulado soviético y ruso, es transportada hacia la rampa de lanzamiento. Dos rusos y un estadounidense viajaron en esta nave en octubre de 2004 para acoplarla a la Estación Espacial Internacional (ISS). Cuando se suspendió el programa de los transbordadores estadounidenses a raíz del desastre del Columbia, las misiones Soyuz pasaron a ser el único modo de llegar a la estación. Las naves Soyuz eran y continúan siendo el único «bote salvavidas» disponible. Una de ellas está acoplada de forma permanente a la ISS.

Bill Ingalls / NASA

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LUNA5

LUNA5

La estación espacial rusa Mir estuvo ocupada de forma prácticamente ininterrumpida de 1986 hasta 1999. En 1995, el transbordador espacial Atlantis le hizo una visita. Poco después de que el Atlantis se separara para iniciar el viaje de regreso, la Soyuz se desacopló brevemente, voló alrededor de la Mir y tomó esta fotografía. En marzo de 2001, cumplido su cometido, la Mir fue sacada de órbita. La mayoría de las partes que la componían ardieron en la atmósfera terrestre. El resto cayó al océano Pacífico, entre Nueva Zelanda y Chile, sin causar daños.

NASA

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LUNA6

LUNA6

En diciembre de 1972, durante la última de las seis misiones Apolo con alunizaje, el astronauta Harrison H. «Jack» Schmitt, doctor en geología, recoge muestras de roca en un vehículo todoterreno. Desde entonces, nadie ha vuelto a salir de la órbita terrestre baja, aunque tanto Estados Unidos como China tienen planes para futuras misiones lunares.

NASA

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LUNA7

LUNA7

China, el primer país en inventar los cohetes hace mil años, fue el tercero en poner seres humanos en órbita terrestre. El vehículo Shenzhou, capaz de transportar a tres «taikonautas», debe mucho al diseño de las Soyuz rusas, mientras que la estructura de ensamblaje que lo rodea está inspirada en una instalación similar del Centro Espacial Kennedy de la NASA. El propulsor es un cohete auxiliar CZ-2F, desarrollado a partir de los misiles balísticos Larga Marcha de los años setenta. Entre los objetivos a largo plazo de China podría figurar la construcción de una estación espacial y un posible viaje a la Luna.

NASA

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LUNA8

LUNA8

La empresa estadounidense tiene previsto desarrollar un cohete más potente, el Falcon 9, para poner en órbita la cápsula Dragon (arriba, derecha) y hacer que se acople a la Estación Espacial Internacional.

Mark Thiessen / NG

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LUNA9

LUNA9

Bigelow Aerospace, perteneciente al magnate inmobiliario Robert Bigelow, tiene dos naves no tripuladas actualmente en funcionamiento, Genesis I y Genesis II. Bigelow se propone enviar un módulo a la ISS que se hinchará en el espacio y se acoplará a la estación para acomodar a la tripulación en una suerte de hotel orbital.

BIGELOW AEROSPACE

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LUNA10

LUNA10

Neil Armstrong, el primer hombre que pisó la Luna, hizo esta legendaria fotografía de su compañero Edwin «Buzz» Aldrin en julio de 1969. La bandera de nylon costó 5,50 dólares, y los tubos para sostenerla, unos 75.
Los astronautas no lograron extender la varilla horizontal, por lo que la tela parece ondear en una brisa sin aire.

NASA

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LUNA11

LUNA11

Blue Origin ha experimentado con su vehículo Goddard al menos una vez, sin tripulación

BLUE ORIGIN

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LUNA12

LUNA12

En 2008, Virgin Galactic presentó el avión nodriza WhiteKnightTwo, diseñado para transportar la nave SpaceShipTwo (aquí, en una simulación por ordenador, suspendida bajo el avión), dos pilotos y seis pasajeros hasta un punto de lanzamiento a unos 15 kilómetros de altura. Una vez suelta, la nave ascenderá impulsada por sus propios motores hasta una altitud de 110 kilómetros. Los pasajeros verán la Tierra como la ven los astronautas, y durante unos minutos flotarán libremente experimentando la sensación de ingravidez.

Recreación Artística: Virgin Galactic

10 de agosto de 2009

«Aquí, unos hombres procedentes del planeta Tierra pisaron por primera vez la Luna en julio de 1969, A.D. Vinimos en son de paz en nombre de toda la humanidad.» (Placa dejada por el Apolo 11)