Dunkerque, la batalla desconocida de la Segunda Guerra Mundial

En junio de 1940, unos 330.000 soldados aliados rodeados por el demoledor avance nazi lograron alcanzar la costa inglesa en una retirada que marcó el devenir de la Segunda Guerra Mundial.

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batalla-dunkerque-2. El milagro de Dunkerque

El milagro de Dunkerque

Así se bautizó la denominada Operación Dinamo, durante la cual más de trescientas mil tropas francesas, británicas, belgas y canadienses escaparon de la invasión alemana desde las playas cercanas a Dunkerque, entre el 29 de mayo y el 4 de junio de 1940.

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batalla-dunkerque-12. Destino Dover

Destino Dover

Se establecieron tres rutas para la evacuación de Dunkerque. La más corta, la ruta Z (72 km), contaba con el peligro de estar muy expuesta al bombardeo de las baterías costeras alemanas.

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batalla-dunkerque-19. El peligro de las minas

El peligro de las minas

La ruta X era algo más larga, 102 km. Aunque evitaba la costa y por tanto los ataques de artillería, afrontaba el peligro de las minas submarinas. Para solventarlo fue imprescindible el papel de los buques dragaminas. En esta imagen, mientras los barcos del fondo transportan soldados, los que están en primer plano barren la zona en busca de minas enemigas.

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batalla-dunkerque-22. Cuatro horas de exposición

Cuatro horas de exposición

La tercera ruta (la Y, con 161 km) era con diferencia la más larga. Sus mayores peligros eran los buques enemigos, los submarinos y la Luftwaffe.

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batalla-dunkerque-17. 39 destructores para Dunkerque

39 destructores para Dunkerque

Esa es la cantidad de embarcaciones de ese tipo, pertenecientes a la Royal Navy, que colaboraron en la evacuación de Dunkerque. 19 de ellas fueron dañadas, y otras seis acabaron hundidas.

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batalla-dunkerque-3. Cada embarcación cuenta

Cada embarcación cuenta

Sin importar el tamaño, la velocidad o las prestaciones, cualquier barco capaz de sortear el canal de la Mancha fue bienvenido. En pequeñas naves de todo tipo (barcos de arrastre, vapores, yates, botes a motor...) los aliados consiguieron huir del cerco nazi.

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batalla-dunkerque-7. En constante movimiento

En constante movimiento

El estrecho de Calais fue un hervidero de barcos a finales de mayo y principios de junio de 1940. En esta imagen del 3 de junio se aprecia la cantidad de navíos desplegados en la orilla francesa.

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batalla-dunkerque-13. Huyendo a nado

Huyendo a nado

Si no había disponibilidad de barcos pequeños para poder llegar a los más grandes, los soldados tenían que hacerse al mar para poder embarcar, como en el caso de este vapor escocés que espera a las tropas a cierta distancia de la costa.

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batalla-dunkerque-6. La amenaza aérea

La amenaza aérea

Tanques de petróleo arden en las inmediaciones del puerto de Dunkerque. La temible Luftwaffe fue la fuerza designada por Hitler para detener la evacuación aliada.

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batalla-dunkerque-11. Un bombardeo constante

Un bombardeo constante

La retaguardia de las tropas británicas pasa por una calle del puerto de Dunkerque mientras la Luftwaffe bombardea la ciudad. A la derecha, un camión arde víctima del fuego aéreo.

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batalla-dunkerque-15. El papel de las embarcaciones médicas

El papel de las embarcaciones médicas

Hasta ocho barcos hospital se desplegaron en la zona para recoger heridos. Uno de ellos fue hundido por la artillería nazi, pese a llevar el emblema de la Cruz Roja.

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batalla-dunkerque-14. Último día en Dunkerque

Último día en Dunkerque

Tanto el puerto en sí como las playas adyacentes sirvieron de embarcadero para evacuar las tropas. El 4 de julio la operación culminó con unos 338.000 soldados rescatados. Un auténtico éxito que marcaría el devenir de la Segunda Guerra Mundial.

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Último día en Dunkerque

Último día en Dunkerque

Miles de soldados aliados esperan el momento de zarpar hacia Inglaterra. Se estima que el 4 de julio, último día de la evacuación, salieron de Francia 26.175 hombres.

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batalla-dunkerque-10. Adiós, Francia

Adiós, Francia

Un grupo de la FEB, la Fuerza Expedicionaria Británica, se despide de la costa francesa mientras otros barcos arden en la orilla.

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batalla-dunkerque-18. Llegando a casa

Llegando a casa

Un total de 861 embarcaciones diferentes, 693 de ellas británicas, unieron sus fuerzas entre el 27 de mayo y el 4 de junio para llevar sanos y salvos a tierra inglesa a centenares de miles de soldados.

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batalla-dunkerque-5. En suelo inglés

En suelo inglés

Un grupo de soldados, al poco de llegar a puerto británico y estar finalmente a salvo.

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batalla-dunkerque-1. Dunkerque, una ciudad arrasada

Dunkerque, una ciudad arrasada

Los edificios de Dunkerque sufrieron las consecuencias de la aviación nazi, como muestra fehacientemente esta imagen tomada el 8 de junio de 1940. Al parecer, los bombardeos ocurrieron durante la evacuación aliada de Flandes.

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batalla-dunkerque-8. Después de la tempestad

Después de la tempestad

Testigo silencioso de la exitosa evacuación, un barco británico permanece en el puerto de Dunkerque en esta imagen del 3 de agosto de 1940, como prueba de la batalla librada contra los alemanes.

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batalla-dunkerque-21. Puerto fantasma

Puerto fantasma

Tras la batalla, el silencio se apoderó del puerto de Dunkerque. El 1 de octubre de 1940, meses después de la evacuación, las grúas de carga (A), los edificios del muelle (B), los almacenes y las boquillas seguían vacíos.

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batalla-dunkerque-9. Lord Gort, el artífice de la evacuación

Lord Gort, el artífice de la evacuación

El general John Gort, Comandante en Jefe de la Fuerza Expedicionaria Británica, fue quien ideó la Operación Dínamo, el plan de evacuación para las tropas británicas y el equipo del puerto francés de Dunkerque, en mayo y junio de 1940.

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En junio de 1940, unos 330.000 soldados aliados rodeados por el demoledor avance nazi lograron alcanzar la costa inglesa en una retirada que marcó el devenir de la Segunda Guerra Mundial.

La que se convertiría en la Segunda Guerra Mundial estaba casi dando sus primeros pasos. Tras la invasión de Polonia, en septiembre de 1939, siguieron ocho meses de calma tensa (la conocida como drôle de guerre, la guerra de broma o guerra falsa) que terminó con el ataque alemán a Dinamarca y Noruega, en abril de 1940. Pero durante esa supuesta calma la idea de Hitler no era otra que la de avanzar hacia el oeste para dar el primer gran golpe: la conquista de París. El Führer, envalentonado tras la velocísima toma de Polonia, pretendía hacer lo propio con Francia, pese a lo incomparable de un rival y otro, y durante esos meses se barajaron varias opciones para sortear la histórica línea Maginot y lograr el objetivo lo antes posible, al calor de la Blitzkrieg, la famosa “guerra relámpago”.

En el bando aliado, por su parte, existía el convencimiento de que la invasión alemana se produciría a través de Bélgica o más al norte, para evitar las zonas más accidentadas y cuya orografía complicaría el avance. Sin embargo, el grueso del ejército nazi penetró precisamente por Luxemburgo y la región de las Ardenas, desplegando una fracción menor de sus efectivos en el área esperada por los aliados y que actuó a modo de señuelo. Así, el 10 mayo de 1940 y en cuestión de unas pocas semanas, Alemania invadió prácticamente a la vez Bélgica, los Países Bajos y Francia. Hitler contaba con sufrir un millón de bajas en sus filas para cuando la esvástica ondeara en París; sin embargo, las estimaciones más aceptadas contabilizaron unos 27.000 caídos. Pero el que fue el gran triunfo del ejército alemán en la guerra tuvo algo de pírrico a largo plazo, en un escenario inesperado y poco reconocido hoy en día: las playas de Dunkerque.

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En esas playas terminaron acorralados más de 338.000 soldados británicos, franceses y belgas, que vieron en el puerto galo la mejor vía de salida para una retirada que no ofrecía alternativa. La pinza del ejército alemán, empujando desde el norte y sobre todo desde el sur, condenaba al bando aliado a la huida hacia las islas británicas como única alternativa a la rendición. Al general lord Gort, al mando de la Fuerza Expedicionaria Británica (FEB), se le atribuye la decisión de organizar la llamada Operación Dynamo, en contra de la opinión francesa de ofrecer resistencia hacia el sur para intentar conectar con el resto de las fuerzas aliadas, aisladas al otro lado de la potente línea alemana, el Grupo de Ejércitos A.

¿Por qué Hitler frenó el avance de sus tropas?

La huida hacia las Islas Británicas, sin embargo, no hubiera sido posible sin una decisión aún hoy inexplicada: la que llevó a Hitler a frenar el avance de esas tropas, que tenían el grueso de sus temibles Panzers, durante 48 horas. La teoría más aceptada es que los mandos nazis consideraron que el Grupo de Ejércitos B, proveniente del norte, sumado a la potencia de la Luftwaffe, se bastaría para aniquilar a las acorraladas fuerzas aliadas. Además, el terreno tampoco era el idóneo para los tanques, que serían más necesarios en las operaciones de expansión hacia el sur. Sea como fuere, entre el 24 y el 26 de mayo de 1940 el Grupo de Ejércitos A alemán, que estaba más cerca de Dunkerque que las tropas aliadas, se detuvo. Visto en perspectiva, es más que probable que sin esos dos días de pausa no hubiera habido escapatoria para los 338.000 soldados aliados. Teniendo en cuenta que la gran mayoría de ellos eran británicos, Hitler habría tenido una enorme baza para negociar la rendición por parte de Churchill.

Durante los dos primeros días de la evacuación, el 27 y 28 de mayo, 25.000 soldados escaparon de Dunkerque; en los cuatro días siguientes se produjo el grueso de la operación, con más de 234.000 hombres cruzando el estrecho de Calais. Muchos lo hicieron en barcos de la Royal Navy, como el crucero ligero HMS Calcutta o alguno de los 39 destructores desplegados, pero otros lo consiguieron a bordo de embarcaciones civiles, que acudieron en ayuda de una marina que no daba abasto para transportar tantos hombres. Barcos de pesca, remolcadores, ferries e incluso un vapor, el Medway Queen, que realizó siete trayectos de ida y vuelta transportando un total de 7.000 soldados.

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El 4 de junio concluía la operación con alrededor de 338.000 evacuados, unos números espectaculares en contraste con las previsiones iniciales, que se movían entre los 30.000 y los 45.000 hombres. Ese mismo día Churchill se dirigía a la nación con un mensaje muy claro: las guerras no se ganan con evacuaciones. También dejó el que seguramente fue su discurso más recordado, las famosas frases del We shall fight on the beaches:

"We shall go on to the end. We shall fight in France, we shall fight on the seas and oceans, we shall fight with growing confidence and growing strength in the air, we shall defend our island, whatever the cost may be. We shall fight on the beaches, we shall fight on the landing grounds, we shall fight in the fields and in the streets, we shall fight in the hills; we shall never surrender."

(Seguiremos hasta el final. Lucharemos en Francia, lucharemos en los mares y océanos, lucharemos cada vez con más confianza y más fuerza en el aire, defenderemos nuestra isla, sea cual sea el precio a pagar. Lucharemos en las playas, lucharemos en los campos de desembarco, lucharemos en los campos y en las calles, lucharemos en las colinas; nunca nos rendiremos.)

A los pocos días caería Francia entera, atacada por Italia también desde el sur, pero lo logrado en Dunkerque consiguió que Gran Bretaña se mantuviera a flote, sumando además simpatías palpables en la opinión pública y la prensa norteamericanas.

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