La Gran Barrera de Coral, cerca de Islas Whitsunday

Los arrecifes son fáciles de detectar desde el espacio debido a los azules iridiscentes de las lagunas someras que contrastan fuertemente con los oscuros azules de aguas profundas. Esta imagen de la Gran Barrera de Coral, cuya área se extiende por más 15 kilómetros, fue tomada desde la Estación Espacial Internacional

Arrecifes de coral en el océano Índico

Arrecifes de coral en el océano Índico

Foto: NASA

Héctor Rodríguez

7 de junio de 2016

La Gran Barrera de Coral es el mayor sistema de arrecifes en la Tierra, con más de 3.000 arrecifes de coral y cayos. También se trata de uno de los ecosistemas naturales más complejos, donde cohabitan 600 tipos de corales y miles de especies animales, desde plancton microscópico hasta hercúleas ballenas.

Los corales se parecen a las plantas, sin embargo viven en colonias de pequeños organismos conocidos como pólipos, estrechamente relacionados con las medusas. Las diferencias de color en la foto denotan la versatilidad en su crecimiento en función de las fuentes de energía y nutrientes de los que disponen.

Las zonas de rompiente en superficie es donde las olas proporcionan mayor cantidad de nutrientes a los corales. Sin embargo también es donde las ondas son más destructivas, por lo que sólo los corales más robustos pueden aguantar su embate. También los canales oscuros estrechos entre las lagunas permiten a las aguas más profundas ricas en nutrientes llegar hasta los corales. La energía solar también es imprescindible para el coral. De ella dependen los organismos simbióticos con los que se asocian y de los que reciben gran cantidad de alimento.

Los azules oscuros en la imagen son zonas en las que penetra muy poca luz y donde paulatinamente los corales desaparecen. De hecho, es muy difícil encontrar corales por debajo de los 60 metros de profundidad. También las zonas interiores de la laguna, al verse limitadas por la influencia de las olas y privada de nutrientes, son zonas en las que los corales se desarrollan con mayor dificultad. Sin embargo, estas zonas son en ocasiones las áreas que cuentan con la mayor diversidad en el ecosistema de arrecife: moluscos, gusanos y crustáceos a menudo dominan la fauna visible.

Hoy la Gran Barrera de Coral se encuentra protegida por la figura de un parque marino. Cada uno de los tres arrecifes capturados en la imagen, cerca de las islas Whitsunday, al norte de la ciudad australiana de Brisbane goza de un tipo distinto de protección.

La parte superior izquierda es una zona de protección del hábitat, donde existe un control de las actividades potencialmente perjudiciales como la pesca de arrastre. El arrecife en la parte inferior izquierda corresponde con un parque de conservación, donde la pesca es limitada. Finalmente, el del centro es un parque nacional marino, donde pesca y recolección están completamente prohibidas.