La Isla de Pascua pudo haber sostenido a 17.500 personas en su apogeo

"Hemos determinado la población máxima que vivió en la isla mediante la estimación de su productividad agrícola en tiempos anteriores al contacto europeo", explican los autores de un estudio

6 de octubre de 2017

La Isla de Pascua o Rapa Nui se encuentra retirada en medio del océano Pacífico y pertenece a Chile desde finales del siglo XIX. Los primeros viajeros europeos que llegaron a Rapa Nui en el siglo XVIII estimaron una población indígena de entre 1.500 y 3.000 individuos, unos números que no concuerdan con las evidencias etnográficas y arqueológicas, entre ellas las más de 900 estatuas, conocidas como moáis, que están distribuidas por toda la isla. ¿Una comunidad indígena tan pequeña construyó, transportó y erigió tantas estatuas gigantes? ¿Cómo es posible?

"Nuestro objetivo ha consistido en determinar la población máxima que pudo haber vivido en la isla mediante la estimación de su productividad agrícola en tiempos anteriores al contacto europeo", explican los autores de un estudio publicado en Frontiers in Ecology and Evolution. "Hemos tratado de solucionar una parte del enigma: averiguar el tamaño máximo de la población antes del colapso de la isla. Al parecer pudo haber sostenido a 17.500 personas en su apogeo, lo que representaría el límite superior de las estimaciones", afirma Cedric Puleston, el principal autor del estudio, de la Universidad de California en Davis.

Un 19% del territorio de la isla pudo haber sido usado para el cultivo de batatas

La historia demográfica de Rapa Nui sigue siendo controvertida. Además de un conflicto interno, el colapso demográfico ha sido atribuido a un ecocidio, durante el cual se agotaron los recursos de la isla y se redujo la capacidad para sostener la vida humana. "Hemos examinado mapas detallados, hemos tomado muestras de tierra alrededor de la isla, hemos instalado estaciones meteorológicas, hemos trabajado con modelos de población y hemos calculado la producción de batatas", destaca Puleston. Los investigadores han descubierto que un 19% del territorio pudo haber sido usado para el cultivo de batatas (patatas dulces), que era el alimento principal. "Si comparamos nuestras estimaciones agrícolas con las de otras islas polinesias, una población de 17.500 personas en una isla de semejante tamaño resulta totalmente razonable", concluye.

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