ENTREVISTA / CARLES LALUEZA-FOX, ESPECIALISTA EN ADN ANTIGUO

"Hemos recuperado el genoma completo de uno de los primeros agricultores ibéricos"

Un equipo de investigadores, dirigido por Carles Lalueza-Fox, ha secuenciado el genoma de una mujer neolítica que frecuentó la Cova Bonica (Barcelona) hace 7.400 años

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Carles Lalueza-Fox

Carles Lalueza-Fox

Carles Lalueza-Fox en la cueva de El Sidrón (Asturias) en una fotografía de 2011.

© CARLES LALUEZA-FOX

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Cova Bonica

Cova Bonica

Interior de la Cova Bonica, en Vallirana, cerca de Barcelona.

© FOTO: JOAN DAURA-MONTSERRAT SANZ

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Cova Bonica

Cova Bonica

Diente hallado en la Cova Bonica, perteneciente a una mujer neolítica que vivió hace 7.400 años.

© FOTO: JOAN DAURA-MONTSERRAT SANZ

Un equipo de investigadores, dirigido por Carles Lalueza-Fox, ha secuenciado el genoma de una mujer neolítica que frecuentó la Cova Bonica (Barcelona) hace 7.400 años

Carles Lalueza-Fox (Barcelona, 1965) se interesó de pequeño por la arqueología al leer libros como Dioses, tumbas y sabios, del escritor alemán C.W. Ceram. "El pasado me impresionaba y me atraía, en parte por su aura de misterio al explorarlo. Eso no significa que no me interese el presente; en realidad ambos están interconectados y entender uno supone entender el otro", explica durante una entrevista con este medio. Hoy desarrolla su labor en el Instituto de Biología Evolutiva (CSIC-Universitat Pompeu Fabra) y es un reputado especialista en el estudio del ADN antiguo. Recientemente, un equipo de investigación dirigido por Lalueza-Fox ha secuenciado el primer genoma completo de un agricultor mediterráneo, que es también el primer genoma antiguo de toda el área mediterránea. Gracias a este genoma sabemos que la actual población ibérica deriva en gran parte de los agricultores pioneros, que probablemente entraron en Europa por Anatolia y siguieron dos rutas distintas: una hacia el centro del continente remontando el curso del río Danubio y otra hacia la península Ibérica por la costa mediterránea.

¿Por qué se extinguieron los neandertales hace unos 40.000 años?

Creo que se extinguieron por una combinación demográfica (decenas de miles de años con tamaños poblacionales muy pequeños) y genética (baja diversidad, endogamia, acumulación de variantes deletéreas y, en algunos casos, evidencias de consanguinidad). Simplemente eran muy pocos durante centenares de miles de años, durante los cuales probablemente sufrieron diversos colapsos en el tamaño poblacional, asociados a períodos climáticos extremos.

¿Los neandertales y los seres humanos actuales (Homo sapiens) coexistieron en Europa durante más de 5.000 años y se produjo un cruce entre ambas especies?

Actualmente hay evidencias, por ejemplo el individuo de Oase en Rumanía, que sugieren que se hibridaron cuando los humanos entraron en Europa hace 45.000 años, pero nosotros no derivamos directamente de estos primeros humanos modernos, sino que en buena medida somos descendientes de la posterior revolución neolítica y de un sustrato mesolítico que es posterior al Último Máximo Glacial de hace 18.000 años.

La península Ibérica ya estaba ocupada por otros pobladores cuando se asentaron los primeros agricultores. ¿Eran distintos genéticamente?

Los cazadores-recolectores del oeste de Europa tenían los ojos azules y la piel más oscura que los europeos actuales. En cambio, los primeros agricultores tenían la piel más clara y los ojos y el cabello oscuro. Ambos grupos eran muy distintos genética y físicamente cuando se encontraron; para ambos debió de ser una sorpresa comprobar que había humanos modernos tan distintos a ellos. Algunos se cruzaron y se incorporaron a las comunidades agrícolas (hay un individuo en un asentamiento agrícola primitivo en Hungría que claramente es un cazador), pero la mayoría desapareció, simplemente estaban en desventaja con el gran crecimiento demográfico que propició el nuevo modo de vida agrícola.

El equipo que dirige ha secuenciado el genoma de una mujer neolítica a partir de un diente de 7.400 años de antigüedad procedente de la Cova Bonica (Barcelona). ¿Por qué se escogió esta pieza?

Este diente aislado era el que contenía un porcentaje mayor de ADN humano, cercano, sin embargo, al 5 por ciento, es decir, tan bajo como el del primer genoma neandertal. El resto de ADN, un 95 por ciento, es de origen ambiental, básicamente bacteriano. El resto de piezas cardiales que exploramos tenía menos ADN, entre diez y cien veces menos.

¿Tanta información se puede sacar de un solo diente?

De la raíz dentaria se puede sacar todo el genoma, es decir, toda la información genética de dicho individuo, excluyendo regiones altamente repetitivas.

Debe de ser un éxito, dadas las condiciones climáticas del sur de Europa, que dificultan la conservación del material genético.

Esto da una idea de la dificultad de trabajar con restos antiguos del área mediterránea y, en general, de climas cálidos. Mi intuición me dice que la proporción de genomas antiguos entre el norte de Europa y el área mediterránea es de cien a uno, aproximadamente.

¿Qué conclusiones han sacado sobre este individuo?

Se trata del primer genoma completo de un agricultor ibérico y también del primer genoma antiguo de toda el área mediterránea. Los agricultores mediterráneos, que crearon la denominada cultura cardial en la cuenca mediterránea y el oeste de Europa, son genéticamente muy similares a los agricultores que se expandieron hacia el centro de Europa siguiendo el curso del Danubio y que desarrollaron la cultura de la cerámica de bandas. Ambos grupos derivan por tanto de una población ancestral común que probablemente es la que entra en Europa desde Oriente Próximo. Futuros genomas antiguos de Anatolia y de Oriente Próximo podrán esclarecer esta cuestión.