¿Coincidieron los neandertales y los humanos modernos?

Neandertales y humanos

Neandertales y humanos

Esqueletos de chimpancé (izquierda), humano moderno (centro) y neandertal (derecha), expuestos en el Museo Americano de Historia Natural, en Nueva York.

FOTO: DIMA GAVRYSH / AP PHOTO / GTRES

Nuevas dataciones demuestran que ambas especies no coexistieron en el sur de la península Ibérica, como se creía hasta ahora

El ancestro común de los grandes simios y de los humanos hay que situarlo en el continente africano, según las investigaciones genéticas y paleontológicas. África es, por tanto, la cuna de la evolución de todos los primates. Sin embargo, la evolución de los homínidos no fue lineal, sino que en el árbol evolutivo se produjeron ramificaciones paralelas e independientes. Durante años se ha creído que el neandertal (Homo neanderthalensis) y el humano moderno (Homo sapiens) coexistieron durante un tiempo en el centro y en el sur de la península Ibérica, donde se considera que sobrevivieron los últimos neandertales de Europa, al borde de la extinción. No sólo compartieron el mismo hábitat, sino que compitieron por los mismos recursos, mantuvieron relaciones sexuales e incluso pudieron crear una especie híbrida. Al menos es lo que se creía hasta ahora. Pero un nuevo estudio dirigido por investigadores de la Universidad de Oxford, con participación española, y publicado en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS) ha desmontado esta teoría.

¿Coexistieron en el norte de la Península?

El equipo de científicos ha empleado la técnica del radiocarbono y ha aplicado un procedimiento de ultrafiltrado que ha eliminado los restos de contaminación en las muestras procedentes de los yacimientos de Jarama VI (Guadalajara) y Zafarraya (Málaga), considerados unos de los últimos reductos de los neandertales en la Península. Las dataciones obtenidas con esta nueva metodología demuestran que los neandertales que subsistieron en el sur de la península Ibérica tienen unos 45.000 años y no unos 30.000 años como se calculaba hasta ahora, por lo que no se produjo tal coexistencia, ya que los humanos modernos todavía no habían llegado al norte de la península. Este estudio demuestra, a su vez, que los neandertales del sur de la península Ibérica no sobrevivieron durante más años que el resto de los neandertales. De hecho, estudios recientes aseguran que su último hábitat se localizaba en el norte de la península, por lo que cabe la posibilidad de que en esta región se produjera esa supuesta coexistencia de especies, pero de momento se desconoce, de la misma forma que tampoco se conocen las causas de la desaparición de los neandertales.