Un quinteto de galaxias espectacular

El conocido como quinteto de Stephan está compuesto por cinco galaxias, pero solo cuatro de ellas están unidas físicamente

El quinteto de Stephan

El quinteto de Stephan

ESA

22 de diciembre de 2015

En 1877 el astrónomo francés Édouard Stephan descubrió el posteriormente conocido como  el quinteto de Stephan. En un primer momento se registró como una “nueva nebulosa”, pues no se tenía conocimiento de otras galaxias más allá de la Vía Láctea. Sin embargo no se trataba de una nebulosa, sino de uno de los grupos galácticos conocidos más espectaculares del universo.

Está compuesto por cinco galaxias, pero solo cuatro de ellas están unidas físicamente. La quinta, la NGC 7320 (en la parte inferior de la imagen) está situada mucho más cerca de nosotros, a unos 40 millones de años luz, y no a los aproximadamente 300 millones de años luz a los que se encuentran las demás.

Para más detalles, como explican desde la Agencia Espacial Europea, “una de ellas es la fuente luminosa situada sobre NGC 7320 en esta captura, otras dos son las galaxias entrelazadas situadas ligeramente a la derecha del centro de la imagen y la cuarta es el área circular hacia la esquina inferior derecha. Más adelante, se descubrió que había una nueva galaxia, escondida más allá del extremo izquierdo de esta imagen, ubicada a una distancia similar de estas cuatro galaxias, lo que restauró el grupo como quinteto”.

La imagen es un compendio de las observaciones realizadas desde tres longitudes de onda distintas, a través de los observatorios espaciales de la ESA Herschel y XMM-Newton y de telescopios terrestres. El objetivo de estas observaciones es conocer los componentes diferentes de las cinco galaxias que conforman el quinteto de Stephan. Por ejemplo, al observar estas galaxias bajo la luz infrarroja de Hershchel (en rojo y amarillo en la imagen) los astrónomos pueden rastrear el brillo del polvo cósmico.