Plancton en la costa

8 de junio de 2017

El año pasado, en mayo de 2016, el satélite Sentinel-2A de la Agencia Espacial Europea capturó esta intensa floración de algas muy cerca de la costa belga. Y es que la gran capacidad de obtener imágenes en alta resolución de este satélite está permitiendo a los científicos supervisar las floraciones de algas en áreas las cuales previamente era imposible observar vía satélite.

Como muchos países europeos, Bélgica informa regularmente a la Comisión Europea sobre la calidad de sus aguas costeras. Históricamente, desde la década de 1980 las mediciones de la calidad del agua había sido realizadas in situ por buques y barcos, sin embargo hace más de una década que se viene utilizando la tecnología espacial, -véanse satélites Envisat y Sentinel-3A- para complementar las mediciones directas en el océano. Pero si bien estos datos satelitales han sido vitales para el monitoreo de la calidad del agua, hasta el momento no habían proporcionado la cobertura y resolución adecuadas para el monitoreo de las aguas costeras.

Concentración de clorofila

Sin embargo ahora la ESA cuenta con un aliado especial. Y en este sentido la misión Sentinel-2 y sus satélites destinados a esta causa, cuentan con un instrumento multiespectral de alta resolución que presenta grandes ventajas para el monitoreo de las aguas cercanas a la costa, y con un enfoque más preciso, con los datos ahora disponibles los científicos pueden analizar adecuadamente el agua más cercana a la línea costera.

De este modo, en mayo de 2016, los investigadores descubrieron una intensa floración de algas en una zona previamente 'invisible' a los ojos de los satélites, y que debido a la extensión de la floración y a la escasa profundidad del agua habría sido casi imposible detectar o muestrear usando mediciones a bordo de barcos.

"Esta imagen de satélite fue una sorpresa para mí", declaró Kevin Ruddick, científico del Real Instituto Belga de Ciencias Naturales. "He pasado varias semanas en la zona cada año durante los últimos 20 años haciendo mediciones en el mar desde nuestro buque de investigación, pero nunca nos acercamos tanto a la costa porque no había profundidad suficiente para navegarla. Por otro lado el barco debió de estar muy cerca de esas floraciones el año pasado, sin embargo ni siquiera nos percatamos de lo que allí estaba ocurriendo”.

Las floraciones de algas son un fenómeno normal en el océano. Estas proporcionan alimento a muchos organismos marinos. Sin embargo cuando se dan en exceso, con demasiada frecuencia y duración, o cuando producen sustancias tóxicas, pueden agotar la concentración de oxígeno en el agua y resultar perjudiciales para los seres humanos y demás organismos marinos.

Turbidez del agua

Con casi total seguridad el bloom de algas que podemos observar en esta instantánea corresponde a la especie phaeocystis globosa, que no es tóxica y no agota perceptiblemente el oxígeno en aguas belgas ya que por su gran turbulencia drenan eficazmente el oxígeno de la atmósfera hacia el mar. En cambio, esta proliferación algar es la causante de que se formen grandes bancos de espuma en las playas lo que supone una molestia para los bañistas, así como para los pescadores cuyas redes pegajosas se tornan difíciles de manejar.

Sin embargo, no deja de ser importante vigilar las floraciones para que pescadores, piscicultores y funcionarios de salud pública estén al tanto lo antes posible sobre estos eventos de floración, más aún más cuando la especie puede ser tóxica.

Con sus 13 canales espectrales, el nuevo imager de la misión Copernicus Sentinel-2 puede captar parámetros de calidad del agua incluyendo floraciones de algas, así como la concentración superficial de clorofila y turbidez -o claridad del agua-, lo que otorga un nítida fotografía del estado ambiental de las aguas costeras, una información particularmente importante para cumplir con los requisitos de las Directivas Marco del Agua y la Estrategia Marina de la Comisión Europea.

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