Pingüinos emperador, Antártida

Aptenodytes forsteri

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Foto: Kira Morris

16 de agosto de 2017

Un invierno en que Kira trabajaba en la estación McMurdo, en la Antártida, el hielo tardó en formarse mucho más tiempo de lo habitual. En la península de Hut Point vio un grupo de pingüinos emperador frente a una grieta inusual; tras observarla un buen rato, decidieron zambullirse en ella.

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Los pingüinos emperador, endémicos de la Antártida, son los de mayor peso y tamaño. Como todos sus congéneres, es incapaz de volar, pero cuentan con unas alas rígidas y planas y un cuerpo aerodinámico perfectamente adaptado para la vida acuática. Aprovechar el aire como lubricante para reducir la resistencia hidrodinámica y aumentar así la velocidad.

Como otras aves, los pingüinos emperador son capaces de ahuecar el plumaje y aislar el cuerpo con una capa de aire. Sin embargo, mientras que la mayoría de las aves tienen hileras de plumas con la piel desnuda entre una y otra, el plumaje del pingüino emperador forma una capa densa y uniforme. Cando un pingüino emperador nada, la fricción de su cuerpo con el agua ralentiza sus movimientos y mantiene su velocidad máxima entre 1,2 y 2,7 metros por segundo. Pero durante breves tramos, estas aves son capaces de duplicar o incluso triplicar su velocidad, dejando escapar el aire atrapado entre las plumas en forma de burbujas diminutas que los propulsan como auténticos misiles.

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El emperador es la única especie de pingüino que se reproduce durante el crudo invierno antártico, realizando caminatas de entre 50 y 120 kilómetros sobre el hielo hasta las colonias de cría que pueden incluir a miles de individuos. La hembra pone un único huevo que es incubado inicialmente por el macho, mientras que ella regresa al mar para alimentarse; posteriormente los padres se turnan para alimentarse en el mar y el cuidado de sus polluelos en la colonia.