La pequeña gema y sus fabulosos colores

NGC 6818

NGC 6818

Foto: ESA/NASA Hubble NASA7/ J. Schmidt

NGC 6818, en la constelación de Sagitario (El Arquero), ya había sido fotografiada en otras ocasiones por el telescopio espacial Hubble, sin embargo, es esta última captura del telescopio la que nos muestra la nebulosa en todo su esplendor; a través de una nueva mezcla de filtros que reflejan los tonos turquesas y rosados de los que recibe su merecido nombre: la pequeña gema.

Esta nube de gas se formó hace unos 3.500 años, al alcanzar una estrella similar al Sol el final de su vida y expulsar sus capas exteriores al espacio. A medida que estas capas de material estelar escapaban del núcleo fueron adoptando las caprichosas formas que podemos apreciar en la imagen.

NGC 6818 presenta unos enrevesados filamentos rosados y entremezclados con dos claras capas turquesa: una ovalada y brillante en el interior, y otra exterior, esférica y que envuelve a la primera a modo de un velo traslúcido.

La estrella central de la nebulosa, cuenta con una tenue compañera a unas 150 unidades astronómicas de distancia -cinco veces la distancia entre el Sol y Neptuno- así podemos observarlo en el punto central de la fotografía, en la que tan solo hemos de acercar la mirada para comprobar que su punto central –ovalado- no corresponde a un único astro.

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Con un diámetro de algo más de medio año luz, la nebulosa planetaria en sí es unas 250 veces mayor que el sistema binario de estrella que ocupa su centro. En cambio, la materia de la nebulosa está lo bastante cerca de su estrella progenitora como para que la radiación ultravioleta liberada por esta ionice el polvo gas estelar haciéndolo brillar.

Los científicos creen que la estrella también genera un viento estelar responsable de la formas de la región interior de la nebulosa. Este rápido viento empuja el gas que se mueve lentamente, perforando la burbuja interior por los extremos del óvalo (en la imagen abajo a la izquierda y arriba a la derecha).