¿Por qué existen tantas razas de perros?

El descubrimiento de la explicación a la gran variedad de formas y tamaños de perros podría ayudar a desentrañar las enfermedades genéticas humanas.

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11-pomeranian. Spitz enano

Spitz enano

Los Pomerania o Spitz Enanos, son descendientes de perros del neolítico. Son los perros de compañía más antiguos que existen y se cree que fueron los primeros en convivir con los hombres en los poblados lacustres de la Europa prehistórica. Se trata de un perro pequeño debido a la selección artificial y a la crianza selectiva, no obstante conserva el pelaje y la robustez de los perros de climas fríos.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Spitz enano, 15

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07-chinese-shar-pei. Shar Pei

Shar Pei

Es un perro de origen chino cuyos orígenes se remontan a la dinastía Han, 206 a.C- 220 d.C. A diferencia de los actuales, los Shar Pei originarios tenian la piel completamente tersa. Con el inicio del régimen comunista en China, la raza sufrió un duro varapalo que le puso al borde de la extinción hasta que en Estados Unidos se hicieron con unos cuantos ejemplares y empezaron a abrir criaderos.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Shar pei, 50

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16-pembroke-cardigan-welsh-corgi. Corgi Galés de Pembroke

Corgi Galés de Pembroke

Perro de origen visigodo introducido en Gales hacia el siglo IX. Desde entonces han sido utilizados como perros pastores que gracias a sus patas cortas podían moverse con destreza entre el ganado.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Corgi galés de Pembroke (izquierda), 27; Corgi galés de Cardigan, 84

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54-tibetan-mastiff-midas. Dogo de Tibet

Dogo de Tibet

Criados originalmente como perros guardianes, los dogos del Tibet como Midas pueden pesar más de 68 kilos. Son muy protectores con sus dueños, un instinto que, como muchos otros comportamientos caninos, continúa siendo un misterio genético.

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33-english-irish-gordon-setters. Perros

Perros

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Setter inglés (izquierda), 101; setter irlandés (centro), 77; setter Gordon (right), 98

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01-great-dane. Gran Danés

Gran Danés

Considerado como "el Apolo de las razas caninas", el Gran Danés es también conocido como Dogo Alemán, Mastín Alemán o Alano Alemán, y es una de las razas perrunas más grandes que existen. Sus ancestros conocidos más antiguos pertenecen a la raza Bullenbeisser, una raza alemana ya extinta.

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02-brussels-griffon. Grifón de Bruselas

Grifón de Bruselas

Es una raza de origen belga que fue muy apreciada durante el siglo XIX por deshacerse de las ratas en los establos.

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03-french-bulldog. Bulldog Francés

Bulldog Francés

Los primeros en criar al Bulldog Francés fueron los carniceros de la Villete de París. Posteriormente se hicieron muy populares entre la alta sociedad francesa. Se cree que la raza tiene su origen en el cruce del Bulldog Inglés con algunas razas galas de Terrier.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Bulldog Francés, 21

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04-australian-shepherd. Pastor Australiano

Pastor Australiano

Aunque reciba el nombre Pastor Australiano, se cree que origen de este perro es Español, y que llegaron a Australia a principios del siglo XIX de la mano de pastores vascos que emigraron con sus perros.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Perro pastor australiano, 26

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05-bloodhound. Perro de San Huberto

Perro de San Huberto

Este perro posee un excelente sentido del olfato. Se trata de uno de los mejores perros rastreadores. Su origen se remonta a los perros de caza ya usados durante el siglo VII. Durante siglos los monjes de Saint-Hubert criaron esta raza en el monasterio de Andain en Bélgica, con el fin de encontrar a los peregrinos que se perdían en sus bosques.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Perro de San Huberto. 43

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18-bloodhound-pointer-spaniel. Perros

Perros

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Perro de san Huberto (izquierda), 43; Braco alemán de pelo corto (centro), 16; Sussex spaniel, 155

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06-great-pyrenees. Perro de Montaña de los Pirineos

Perro de Montaña de los Pirineos

Esta raza existe desde tiempos muy remotos en los Pirineos españoles y franceses. De hecho es muy probable que descienda del Dogo del Tíbet, introducido en Europa durante las invasiones asiáticas. Es un perro muy resistente, usado antaño como perro guardián, de carga, y sobre todo para proteger los rebaños de osos y lobos.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Perro de montaña de los Pirineos, 71

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08-doberman-pinscher. Dóbermann

Dóbermann

Pese a una fama inmerecida de perro violento el Dóbermann es un can con un carácter de lo mas equilibrado e inteligente.  Esta raza aparece sobre el año 1885 de la mano de su creador Friedrich Louis Dóbermann, un recaudador de impuestos alemán que compaginaba su trabajo con la gestión de la perrera local. Con motivo de su trabajo, Friedich tenia que transportar en ocasiones poderosas sumas de dinero a través de los bosques de Turingia, por lo que decidió ir acompañado de perros dominantes y fuertes. No se sabe con exactitud las razas que utilizó para dar como resultado al Dóbermann, aunque se cree que están emparentados con el Rotweiller.  En muy poco tiempo se hizo notable la fama de sus perros, que por sus cualidades como perro guardián se interesaron sus contemporáneos.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Dóbermann, 14

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09-greater-swiss-mountain-dog. Gran Boyero Suizo

Gran Boyero Suizo

Esta raza es descendiente del Dogo del Tíbet. Se cree que fueron navegantes griegos y fenicios los que introdujeron estos perros en el Mediterráneo como perros de guerra. También usados en la batalla por los romanos, se cree que llego a los valles suizos acompañando a sus legiones. En suiza han sido utilizados durante siglos como perros de tiro y para guiar rebaños.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Gran Boyero Suizo, 88

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10-dandie-dinmont-terrier. Dandie Dinmont Terrier

Dandie Dinmont Terrier

Originaria de la frontera entre Escocia e Inglaterra puede tratarse de una de las razas mas inusuales y extrañas de perros. Este perro debe su nombre a uno de los personajes de obra "Guy Mannering" del novelista Walter Scott, el cual tenia un perro de esta raza. Durante el siglo XVIII fue utilizado por gitanos y granjeros para salvaguardar el grano de roedores. También por su valentía fue utilizado en la caza de zorros, nutrias y tejones. En la actualidad es una raza en peligro de extinción.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Dandie Dinmont Terrier, 164

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12-pug. Pug

Pug

El Pug, también conocido como Carlino procede de China. Existen antecedentes documentados del siglo II a. C que se refieren al Carlino como miembro de la realeza y que contaba en las cortes de los emperadores asiáticos con sirvientes propios. Debe su nombre a un famoso actor del siglo XVIII Carlo Bertinazzi, y en cuanto a su raza es muy probable que descienda de cruces entre pekineses y pequeños mastines.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Pug, 24

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13-australian-terrier. Terrier Australiano

Terrier Australiano

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Terrier Australiano, 123

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14-saint-bernard. San Bernardo

San Bernardo

Desciende del Molossus romano, introducido en los Alpes hace unos 2000 años. Deben su nombre a que fueron utilizados por los monjes del Hospicio de San Bernardo en las labores de rescate de viajeros perdidos en la nieve.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

San Bernardo, 45

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15-doberman-pinscher. Dóbermann

Dóbermann

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Dóberman, 14

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27-rhodesian-ridgeback. Perro Crestado Rodesiano

Perro Crestado Rodesiano

El Rodesian Ridgeback es un perro grande de pelo corto y grueso. Tiene su origen en África, y se trata de una raza procedente de los perros cazadores de leones utilizados por los hotentores, una tribu nativa y nómada de lo que ahora seria Botswana y Namibia. Con la colonización europea del continente africano se dio lugar al cruzamiento de las razas locales con otras razas europeas de dogos y mastines, resultando este perro veloz, fuerte, resistente y con un innato instinto de caza.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Perro Crestado Rodesiano, 46

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17-irish-setter. Setter Irlandés

Setter Irlandés

Antaño fueron muy conocidas dos variedades de Setter Irlandés, la blanca y la roja. Con el paso del tiempo la gran popularidad alcanzada por este segundo ha hecho que en la actualidad cuando nos referimos al Setter, estemos hablando del rojo.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Setter Irlandés, 77

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19-mastiff. Mastiff

Mastiff

El Mastiff o Mastín Inglés es una de las razas de perros más antiguas que existen. Se cree que sus ancestros fueron Mastines del Tibet introducidos en Europa en el siglo VI a.C. Es un perro de una robustez y físico formidables que fue usado por los romanos para luchar contra toros, leones y osos. En España también han sido utilizados desde tiempos inmemoriales para proteger los rebaños de ovejas de las fauces de los lobos.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Mastiff, 28

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20-australian-shepherd. Perro Pastor Australiano

Perro Pastor Australiano

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Perro Pastor Australiano, 26

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21-saluki. Saluki

Saluki

El Saluki, emparentado con los Galgos, es un elegante perro procedente de Oriente Medio y utilizado como perro de caza. Se cree que ya acompañaron a las primeras civilizaciones urbanas orientales. Se trata de perros que vivían en la estepa y que lo nómadas ya empleaban en la caza de gacelas, chacales o liebres. Por su cualidades en la caza tiene un lugar privilegiado en la tradición árabe, de acuerdo con la cual, un Saluki no puede comprarse o venderse, solo puede ser regalado.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Saluki, 115

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22-dogue-de-bordeaux. Dogo de Burdeos

Dogo de Burdeos

Desciende de los Alanos, perros que reciben su nombre del pueblo iraní por el que fueron introducidos en Europa, en su huida de los hunos. Fueron utilizados como perros de combate hasta que en la Edad Media pasó a ser un perro popular entre la burguesía francesa.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Dogo de Burdeos, 68

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23-poodle. Caniche

Caniche

El Caniche es uno de los perros más extendidos por todo el mundo, Se trata de un perro de raza francesa, aunque bien su origen es desconocido y bastante controvertido. Se baraja como posibilidad que su ascendencia este relacionada con el Barbet, un perro de agua muy extendido por toda Europa.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Caniche, 9

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24-black-russian-terrier. Terrier Ruso Negro

Terrier Ruso Negro

Tienen su origen en la década de los 40. Se trata de una raza creada por las fuerzas armadas soviéticas en un intento de obtener un perro muy versátil, capaz de responder en distintas condiciones y de proteger a los suyos en todo tipo de circunstancias. Las razas que se emplearon en la creación del Terrier negro fueron el Schnauzer Gigante , el Airedale Terrier y el Rottweiller. Ya en el año 1957, tras la selección y cruzamiento de los distintos ejemplares de los que se obtendría esta nueva raza, fueron introducidos en la sociedad civil.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Terrier Ruso Negro, 135

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25-tibetan-mastiff. Dogo del Tibet

Dogo del Tibet

También conocido como Mastín Siberiano, este majestuoso perro pertenece a la raza utilizada por los tibetanos para proteger las villas y los monasterios. Aunque se desconoce su origen, se cree que es el antecesor de todas las demás razas de mastines. Al ser invadido el Tíbet por tropas chinas en la década de los años 50, esta raza desapareció completamente del ámbito local.  Afortunadamente, antes de este hecho trágico, muchos ejemplares fueron a parar a la India, Nepal o Gran Bretaña, desde donde se volvió a impulsar la raza.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Dogo del Tibet,124

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26-harlequin-colored-great-dane-niko. Dogo Alemán

Dogo Alemán

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Gran danés, 17

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28-icelandic-sheepdog. Perro Pastor Islandés

Perro Pastor Islandés

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Perro Pastor Islandés, 82

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29-english-springer-spaniel. Springer Spaniel

Springer Spaniel

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Springer Spaniel inglés, 29

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30-afghan-hound. Lebrel Afgano

Lebrel Afgano

Aunque sus orígenes son un tanto confusos, se cree que se remonta a unos 4000 años de antigüedad. Papiros egipcios y pinturas encontradas en Afganistán ya nos dan testimonio de la presencia de estos perros. Lo que si se sabe es que a raíz de las exportaciones británicas, - habitualmente de contrabando- de ejemplares a finales del siglo XIX, aparece la raza que conocemos en la actualidad como Lebrel o Galgo Afgano.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Lebrel Afgano, 86

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31-australian-terrier. Terrier Australiano

Terrier Australiano

Criado e introducido en Australia por los británicos, la raza se conformó con el fin de la caza de conejos y otros roedores además de mantener a ralla la población de serpientes.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Terrier Australiano, 123

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32-chinese-crested. Perro Crestado Chino

Perro Crestado Chino

Aunque reciba el nombre de Perro Crestado Chino, la realidad es que se trata de una raza de origen filipino. Se cree que se introdujo en China por orden de los emperadores manchúes. Se trata de un perro el cual era acompañante común en barcos mercantes. De este modo el perro se extendió por el continente americano, siendo la mutación que da origen a ejemplares sin pelo mucho más común en Sudamérica.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Perro Crestado Chino, 57

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34-italian-greyhound. Lebrel Italiano

Lebrel Italiano

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Lebrel italiano, 67

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35-bichon-frise. Bichón de Pelo Rizado

Bichón de Pelo Rizado

El Bichón Frisé o Bichón de pelo rizado es el más "funkie" de todos los cánidos conocidos. Tiene sus origines en la raza Barbet. Desde que apareció en el siglo XVI fue el perro preferido por la nobleza europea. A menudo esta raza fue usada por marineros como moneda de cambio. 

 Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Bichón de Pelo Rizado, 37

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36-chesapeake-bay-retriever. Retriever de Chesapeake

Retriever de Chesapeake

Se cree que en un accidente naval tuvo el origen esta raza perruna. De ser cierta la historia, los ancestros de esta raza serian dos Terranovas que viajaban en un galeón inglés que fue a naufragar en la bahía de Chesapeake, en las costas de Mariland, Estados Unidos.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Retriever de Chesapeake, 48

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37-yorkshire-terrier-morgan. Yorkshire Terrier

Yorkshire Terrier

Como bien indica su nombre, este perro se origino en el condado de Yorkshire, Inglaterra. Pese a su aspecto delicado y de perro de alto copete, esta raza fue creada por mineros y empleados industriales en una búsqueda de un can pequeño, resistente y valiente capaz de erradicar las grandes poblaciones de ratas que entonces suponían una plaga.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Yorkshire terrier, 3

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38-pug. Pug

Pug

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Pug, 24

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39-border-collie. Border Collie

Border Collie

Se cree que este perro fue introducido en Gran Bretaña por los celtas nada menos que el siglo V a.C. Los primeros indicios que se conocen de esta raza se remontan al siglo X, en el que el Border Collie se convirtió en el principal competidor del lobo. Se trata de uno de los perros más inteligentes que existen y su capacidad de aprendizaje es altísima. Es ideal para conducir los rebaños y se adapta muy fácilmente a la vida familiar.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Border Collie, 47

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40-german-shorthaired-pointer. Braco Alemán de Pelo Corto

Braco Alemán de Pelo Corto

Se trata de un perro cazador por excelencia. Se piensa que lleva sangre y que es el resultado de la mezcla entre las razas de Pointer Español e Inglés, además de otras razas de perros cazadores.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Braco Alemán de Pelo Corto, 16

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41-german-shorthaired-pointer. Pastor Belga Malinois

Pastor Belga Malinois

Existen 4 variedades de Pastor Belga. Entre ellas la mas reciente es la de Malinois, cuyo primer ejemplar nació en 1899.  Se trata de un perro de unas habilidades, físico e inteligencia excepcionales, motivo por el cual, aunque el Pastor Alemán sea el perro predilecto de las fuerzas de seguridad, el Malinois esta ganando mucho terreno en este campo.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Pastor Belga Malinois, 76

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42-chow-chow. Chow Chow

Chow Chow

Se trata de un perro criado en China desde hace 2000 años, aunque no es solo hasta hace 200 que se conoce fuera de su país de origen. El Chow Chow siempre ha sido utilizado como perro guardián y de compañía. También hasta el año 1915 en el que se prohibiera la práctica, supuso un manjar en oriente.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010
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Chow Chow, 65

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43-dachshund. Teckel

Teckel

Fue reconocido por el Kennel Club como raza en 1873, aunque parece ser que ya a partir del Siglo XVI se utilizaba y se favorocecian las características de esta raza con el fin de que pudiera introducirse en las madrigueras de otros animales.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Teckel, 8

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44-dogue-de-bordeaux. Dogo de Burdeos

Dogo de Burdeos

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Dogo de Burdeos, 68

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45-papillon. Papillon

Papillon

Este perro muy apreciado por la nobleza europea, y ya aparece representado en cuadros del siglo XIII. Fue durante generaciones de un perro muy poco común, y muy buscado por los nobles.

Perros que participaron en la Exposición Canina del Westminster Kennel Club 2011. Tras el nombre de la raza se indica el puesto en el ranking de popularidad del American Kennel Club de 2010.

Papillon, 35

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46-labrador-retriever. Labrador Retriever

Labrador Retriever

Aunque su nombre hace honor a la región canadiense del Labrador, es un perro de origen británico. El Labrador tiene su origen en el llamado Perro de San Juan (canadiense), que a su vez es descendiente directo de perros de agua británicos. Este perro era utilizado en actividades pesqueras en las cuales ayudaban a arrastrar las redes hasta las orillas. Hoy en día es uno de los perros preferidos para los grupos K-SAR(perros de búsqueda y rescate), así como perro de asistencia.

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Labrador Retriever, 1

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47-afghan-hound-leo. Lebrel Afgano

Lebrel Afgano

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Lebrel afgano, 86

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48-english-setter-razbery. Setter Inglés

Setter Inglés

El termino Setter, allá por el siglo XVII era utilizado para determinar a todos los perros adiestrados para determinar donde se encontraban las piezas de caza. El Setter Inglés, tal y como lo conocemos en la actualidad se empezó a diferenciar por la peculiar y elegante forma de mostrar la presa a su dueño; acercándose a ella de forma sigilosa; agachado o tumbado. 

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Setter inglés, 101

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49-afghan-hound. Manny

Manny

Manny, un lebrel afgano, es uno de los ejemplares más elegantes dentro de la diversidad canina. Los siglos de cría que produjeron tan llamativa diversidad también crearon poblaciones genéticamente aisladas que ayudan a los científicos a entender ciertas enfermedades humanas. «Nosotros hacemos genética –dice una investigadora–, pero el trabajo de campo lo han hecho los criadores.»

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Bichón de Pelo Rizado

Bichón de pelo rizado, 37.º en el ranking de popularidad de razas del american kennel club.

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Charlotte

Los Puli son perros húgaros. Su origen es incierto. Su historia tiene dos posibles orígenes. Por una parte se cree que sus ancestros llegaron a Hungría en el año 896 cuando las tribus magiares del príncipe Arpad se instalaron en la puszta (estepa húngara). Por otra parte, se afirma que fueron llevados por los mongoles cuando éstos invadieron el país en el siglo XIII.

Los rizos que ocultan los ojos de Charlotte, una puli negra, son el resultado de la interacción de tres genes.

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Sugar

Los científicos han identificado la mutación de un único gen que determina la falta de pelo en perros como Sugar, una crestada china.

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Basenji

Originario de Africa Central, el Basenji proviene de lo que hoy se conoce como República Democrática del Congo, aunque por toda África se pueden encontrar ejemplares muy similares. Se cree que en la época de los faraones este perro fue adorado y ostentó el título de perro sagrado. Como su antepasado el lobo, el basenji, una de las razas más antiguas que existen, no ladra.

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Perros

El pug Oakley (en primer término) y el San Bernardo Little Dude dan fe de la diversidad morfológica de su especie. Si entre los humanos hubiese tal variedad de estatura, el más bajo apenas superaría los 50 centímetros y el más alto mediría 9,50 metros.

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El descubrimiento de la explicación a la gran variedad de formas y tamaños de perros podría ayudar a desentrañar las enfermedades genéticas humanas.

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Perros salvajes de África

Perros salvajes de África

Es una tarde inusualmente cálida de mediados de febrero en Nueva York, pero el vestíbulo del Hotel Pennsylvania está lleno de abrigos de piel. Los visten los asistentes a la que sin duda es la convención canina más exclusiva del mundo, que tiene lugar todos los años la víspera de la exposición canina del Westminster Kennel Club, organizada por la famosa sociedad canina estadounidense. Como cada año, los mejores perros del país, de 173 razas distintas, se disputarán la gloria al otro lado de la calle, en el Madison Square Garden. Este primer día de convención es tan solo una primera toma de contacto entre invitados cuadrúpedos, cuyos dueños avanzan en la cola de la recepción para registrarse en el hotel oficial del concurso. Desde un carrito portaequipajes, un basset hound observa con su mirada triste a un terrier nervioso. Dos musculosos perros crestados rodesianos, con correas de cuero a juego, se detienen brevemente para saludar a un peludo pastor de los Pirineos. A la puerta de la tienda de regalos, un dogo del Tibet y un pug se olisquean mutuamente.

Fans de una raza determinada

La variedad que se observa en el vestíbulo del hotel –un impresionante surtido de tamaños corporales, formas de orejas, longitud de hocicos y tonos de ladridos– es lo que hace que los amantes de los perros sean tan fans de una raza de­­terminada. Por motivos tanto prácticos como caprichosos, el mejor amigo del hombre ha sido sometido a una evolución artificial que lo convierte en el animal más variopinto del planeta, un logro asombroso si tenemos en cuenta que la mayor parte de las razas caninas existentes, entre 350 y 400, no tienen más de dos siglos de antigüedad. Los criadores modificaron el proceso evolutivo combinando los rasgos más dispares mediante el cruce de perros con características diversas y después seleccionando para la reproducción las crías que en mayor medida parecían mostrar los atributos deseados. Por ejemplo, para crear un perro que acorralara tejones, se cree que cazadores alemanes de los siglos XVIII y XIX cruzaron sabuesos (probablemente el basset, nativo de Francia) y terriers, lo que produjo el teckel, una nueva versión del perro paticorto y rechoncho capaz de cazar a su presa en la madriguera; de ahí su nombre alemán: dachshund, «perro tejonero». La piel elástica le permitía soportar los mordiscos de los afilados dientes de sus presas, mientras que el rabo, largo y robusto, era perfecto para que los cazadores tirasen de él y lo sacaran de la madriguera con el tejón en la boca.

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Naturalmente los criadores no pensaron que al crear estos nuevos perros estaban manipulando los genes que determinan la propia anatomía canina. Desde entonces para los científicos era obvio que tal diversidad morfológica entre los perros se debía a que existe una riqueza equivalente en su variabilidad genética. Sin embargo, el reciente auge de la investigación en genómica canina ha conducido a una conclusión sorprendente y del todo opuesta: la enorme variedad de formas, colores y tamaños está determinada en gran medida por modificaciones que afectan apenas a un puñado de regiones genéticas. La diferencia de tamaño entre el pequeño teckel y el gigantesco rottweiler depende de la secuencia de un único gen; así como la de otro determina la disparidad entre sus patas cortas y gruesas (enanismo desproporcionado o condrodisplasia) y las extremidades finísimas del galgo

Lo mismo puede decirse para todas las razas y para la mayoría de los rasgos físicos que las caracterizan. En el proyecto de investigación CanMap, una iniciativa en la que colaboran la Universidad Cornell, la Universidad de Cali­fornia en Los Ángeles (UCLA) y los Institutos Nacionales de Salud (NIH), los investigadores muestrearon el ADN de más de 900 perros de 80 razas diferentes y el de cánidos salvajes como lobos y coyotes. Descubrieron que la talla, la lon­gitud y el color del pelo, la forma del hocico, la posición de las orejas y otros rasgos que se conjugan para definir la fisonomía de una raza están determinados por apenas unas 50 mutaciones genéticas. La diferencia entre unas orejas caídas y otras erguidas nace de una única región genética en el cromosoma canino 10, o CFA10. La piel arrugada de un shar pei está localizada en otra región, la HAS2. ¿Y la cresta de pelo erizado sobre la espina dorsal del crestado rodesiano? Deriva de una mutación en la CFA18. Bastan unas pocas mutaciones genéticas para que el teckel se convierta en dóberman, mientras que algunas otras transforman a un dóberman en un dálmata.

¿Por qué hay tantos tipos de perros?

«Lo que se está deduciendo de los estudios es que la diversidad de los perros domésticos de­­pende de un reducido número de variaciones genéticas», dice el biólogo Robert Wayne.

Cuando los artículos periodísticos hablan de «el gen» del pelo rojo, el del alcoholismo o el del cáncer de mama dan la falsa impresión de que la mayoría de los rasgos están determinados por un solo gen, o como mucho por unos pocos. En realidad la genética que determina la morfología canina es una absoluta aberración de la naturaleza, donde una característica física o una enfermedad suelen ser el resultado de una compleja interacción de muchos genes, cada uno de los cuales hace su propia contribución. La estatura de un humano, por ejemplo, depende de la interacción de unas 200 regiones genéticas.

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Entonces, ¿por qué los perros son un caso aparte? ¿Por qué son tan diversos entre sí? La respuesta, dicen los investigadores, está en su atípica historia evolutiva. Los canes fueron los primeros animales en ser domesticados por el hombre, un proceso que se inició hace entre 20.000 y 15.000 años, probablemente cuando los lobos comenzaron a buscar alimento en torno a los asentamientos humanos. Los expertos discrepan a la hora de calibrar hasta qué punto el ser humano intervino en la siguiente fase, pero con el tiempo, cuando empezó a usar a los perros para cazar, guardar la casa y tener compañía, la relación era ventajosa para ambas especies.

Al amparo de los riesgos y dificultades que supone la naturaleza en estado puro, en la que sobrevive el más válido, aquellos perros semido­mesticados medraron pese a presentar mutaciones genéticas perjudiciales (como, por ejemplo, ser paticortos) que los hubieran conducido a la extinción en poblaciones salvajes más pequeñas.

Miles de años después, los criadores echaron mano de esa materia prima tan diversa para crear las razas modernas. Para obtener el perro deseado seleccionaban las características que buscaban entre múltiples razas, o intentaban replicar rápidamente las mutaciones en una raza determinada. También favorecían lo novedoso, pues cuanto más se distinguiera una estirpe canina de otra, más probable era que se granjease el re­­conocimiento oficial como nueva raza. Esta se­­lección artificial tendía a favorecer genes únicos y de gran impacto, con lo cual las características de la raza se consolidaban con una rapidez a la que jamás podrían aspirar grupos de genes de influencia más modesta.

Un descubrimiento clave

Este descubrimiento tiene implicaciones que los científicos empiezan a descifrar, en primer lugar para la comprensión de los trastornos ge­­néticos humanos. En estos momentos ya se han identificado más de cien enfermedades caninas relacionadas con mutaciones en genes concretos, y muchos de ellos tienen su equivalente humano. Tras esas dolencias puede haber toda una serie de mutaciones que se traduzcan en una predisposición a padecerlas, igual que sucede con los humanos. Pero como los perros han sido «aisla­dos», genéticamente hablando, en razas que han evolucionado a partir de unos pocos individuos originales, cada raza presenta un número mucho más reducido de genes alterados (a menudo uno, dos como máximo) responsables de la patología. Por ejemplo, los investigadores de Cornell que estudian la retinosis pigmentaria, una enfermedad ocular degenerativa que afecta tanto a perros como a personas, han descubierto que podría estar causada por 20 genes caninos diversos. Pero el hecho de que el gen responsable no sea el mismo en los schnauzer que en los caniches ha dado pistas a los investigadores y les ha abierto el camino para la investigación en los seres humanos. Mientras tanto, gracias a un estudio reciente sobre un tipo raro de epilepsia en los teckels, se ha identificado la que parece ser una firma genética única, que podría arrojar luz también sobre la versión humana de la enfermedad.

¿Por qué los perros son tan diversos entre sí? La respuesta, dicen los investigadores, está en su atípica historia evolutiva

En resumen, cuando los criadores victorianos seleccionaban perros solo para satisfacer sus gustos, estaban creando poblaciones genéticamente aisladas sin imaginar que en el futuro resultarían muy útiles para la investigación científica. Las posibilidades son especialmente prometedoras en el campo de la oncología; ciertos tipos de cáncer pueden aparecer hasta en un 60 % de los individuos de algunas razas caninas, pero solo en uno de cada 10.000 humanos.

«Nosotros hacemos genética, pero el trabajo de campo lo han hecho los criadores», dice Elaine Ostrander, estudiosa de la evolución y las en­­fermedades caninas en el Instituto Nacional de Investigación del Genoma Humano de los NIH.

Una categoría de rasgos que hasta ahora se ha resistido al análisis de CanMap es la conducta. Hasta el momento solo ha sido posible identificar una única mutación genética que afecte al comportamiento: la versión perruna del gen del trastorno obsesivo-compulsivo en los humanos, capaz de hacer que un dóberman se lama la piel obsesivamente hasta sangrar. Características co­mo la lealtad, la tenacidad o el instinto de pas­toreo tienen claramente una base genética, pero también pueden verse afectadas por factores co­­mo la nutrición o la presencia de niños en la casa, lo cual complica su cuantificación de cara a un estudio. Con todo, dice el genetista de Stanford Carlos Bustamante, «tenemos las mismas posibilidades, si no más, de comprender el comportamiento de los perros que el de otros animales». Al fin y al cabo, observa, hay millones de amantes de los perros que están encantados de poner su experiencia al servicio de la investigación.

Fotografías de Robert Clark