Las mejores imágenes del nuevo Hubble

Los científicos han actualizado el telescopio con una nueva cámara de mayor resolución para explorar los lugares más recónditos del universo. Con sus nuevos instrumentos, el Hubble puede ver con más claridad que nunca los rincones oscuros del universo, como esta columna de polvo y gas, en busca de pistas acerca de la formación de las galaxias, las estrellas y los planetas.

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La densa agrupación de estrellas del cúmulo globular Omega Centauri permite apreciar la capacidad de la nueva Cámara de Gran Campo 3. Sensible a un espectro de luz más amplio que sus predecesoras, revela gigantes azules y rojas, junto a estrellas amarillas parecidas a nuestro Sol.

NASA / ESA / HUBBLE SM4 ERO TEAM

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El pasado mes de mayo los astronautas dieron al Hubble la que probablemente será su última actualización. El equipo, en el que se encontraba John Grunsfeld (arriba), en su tercera visita al observatorio orbital, reparó los sistemas de alimentación y control para dar al Hubble unos años más de vida en su órbita sobre la neblina atmosférica de la Tierra.

NASA

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En la nebulosa de la Mariposa, la nueva cámara muestra detalles más sutiles que antes en las nubes de gas erosionadas por el viento estelar.

NASA / ESA / ALBERT ZIJLSTRA / UNIVERSIDAD DE MANCHESTER; NASA / ESA /HUBBLE SM4 ERO TEAM

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La colisión entre cuatro galaxias parece inminente, pero la espiral azulada, situada a 40 millones de años luz de distancia, está siete veces más cerca que el resto del Quinteto de Stephan. (Dos de las galaxias aparecen unidas, abajo, y una quinta está fuera del encuadre.) Los colores cálidos de las galaxias lejanas indican que sus estrellas son más viejas.

NASA / ESA / HUBBLE SM4 ERO TEAM

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En una última racha de viento, la estrella agonizante del centro de la nebulosa de la Mariposa emite gas caliente en forma de vaporosas alas de billones de kilómetros de ancho. Tras dos décadas de funcionamiento, el Hubble nos envía imágenes más lejanas y detalladas, cada vez más cercanas a los límites absolutos de la visión.

NASA / ESA / HUBBLE SM4 ERO TEAM

26 de febrero de 2010

El pasado mes de mayo los astronautas dieron al Hubble la que probablemente será su última actualización. El equipo, en el que se encontraba John Grunsfeld, en su tercera visita al observatorio orbital, reparó los sistemas de alimentación y control para dar al Hubble unos años más de vida en su órbita sobre la neblina atmosférica de la Tierra. Los astronautas instalaron además una cámara y un espectrógrafo nuevos y repararon otros dos instrumentos para que el telescopio sea más productivo que nunca. «Los mejores momentos de este telescopio aún no han llegado –dice el científico del proyecto Hubble Ken Sembach, del Space Telescope Science Institute–. La gente se va a quedar boquiabierta.»

Grandes éxitos del Hubble

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Grandes éxitos del Hubble

Las imágenes más famosas del Hubble, que en abril cumple 20 años, muestran galaxias viajeras, explosiones estelares y nebulosas espectrales. Gracias a la mayor sensibilidad y definición del telescopio, sus nuevas imágenes serán más espectaculares.

Y mostrarán mejor el espacio profundo. Poco después de la actualización, el Hubble puso la mira en una mancha oscura del cielo y captó luz infrarroja durante cuatro días para detectar los objetos más tenues. Las imágenes revelan puntos borrosos «de apenas unos pocos píxeles», dice Garth Illingworth, astrofísico de la Universidad de California en Santa Cruz. Tras analizarlos para descartar que fueran producto de la cámara, han resultado ser imágenes de algunos de los objetos más distantes, y por tanto más antiguos, vistos hasta ahora: pequeñas galaxias primitivas que brillaban hace 13.100 millones de años. Si la edad del universo es de unos 13.700 millones de años, «la nueva cámara nos ha acercado a unos pocos cientos de millones de años del comienzo», afirma Illingworth. En sus últimos años, el Hubble está observando casi el principio de los tiempos.