Grandes éxitos del Hubble

El astrofísico Zoltan Levay, uno de los principales responsables de la divulgación del Telescopio Espacial Hubble, nos muestra sus diez imágenes favoritas.

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10-cosmic-fireworks-667. Grandes éxitos del Hubble

Grandes éxitos del Hubble

10. PIROTECNIA CÓSMICA

Un cúmulo de estrellas jóvenes ilumina un hueco entre los remolinos de polvo de la nebulosa de la Tarántula. Para Zoltan Levay, encargado de presentar al público las imágenes del Hubble, el dinamismo de la escena es irresistible. «Hay estrellas que nacen y estrellas que mueren –dice–. Una enorme cantidad de material en estado de gran agitación.»

NASA; ESA; F. PARESCE, INAF-IASF, BOLONIA, ITALIA; R. O’CONNELL, UNIVERSIDAD DE VIRGINIA; COMITÉ CIENTÍFICO SUPERVISOR DE LA CÁMARA DE GRAN CAMPO 3

 

 

NASA; ESA; F. PARESCE, INAF-IASF, BOLONIA, ITALIA; R. O’CONNELL, UNIVERSIDAD DE VIRGINIA; COMITÉ CIENTÍFICO SUPERVISOR DE LA CÁMARA DE GRAN CAMPO 3

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Grandes éxitos del Hubble

9. POTENCIA ESTELAR

La Cámara de Gran Campo 3 del Hubble penetra en la nebulosa Cabeza de Caballo y obtiene una imagen en infrarrojo inusualmente detallada. Un clásico de la observación astronómica, la nebulosa suele verse como una figura oscura sobre un fondo brillante, pero la visión del Hubble atraviesa el velo de gas y polvo interestelares. Según Levay, es un adelanto de lo que podemos esperar del Telescopio Espacial James Webb, de la NASA.

MOSAICO DE CUATRO IMÁGENES. NASA; ESA: HUBBLE HERITAGE TEAM; STSCI / AURA

MOSAICO DE CUATRO IMÁGENES. NASA; ESA: HUBBLE HERITAGE TEAM; STSCI / AURA

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Grandes éxitos del Hubble

8. VALS GALÁCTICO

La interacción de sus fuerzas gravitatorias hace que dos galaxias espirales, llamadas colectivamente Arp 273, se curven, mientras se acercan y se preparan para fusionarse a 300 millones de años luz de la Tierra. «Parece que estuvieran bailando –dice Levay–. Girarán una alrededor de la otra durante miles de millones de años y finalmente se unirán.»

NASA; ESA; HUBBLE HERITAGE TEAM, STSCI / AURA

NASA; ESA; HUBBLE HERITAGE TEAM, STSCI / AURA

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Grandes éxitos del Hubble

7. CERCA Y LEJOS

En una imagen de gran profundidad, las estrellas más brillantes se encuentran cerca de nosotros, en la Vía Láctea. La mayoría de las restantes, incluido el cúmulo de la parte inferior, están en la galaxia de Andrómeda. Más allá, a miles de millones de años luz, relucen galaxias enteras. «Quizá no parezca gran cosa –dice Levay–, pero es toda la profundidad del cosmos en una imagen.»

NASA; ESA; T. M. BROWN , STSCI

NASA; ESA; T. M. BROWN , STSCI

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Grandes éxitos del Hubble

6. ALAS CELESTIALES

El gas de una estrella moribunda parece una mariposa, cuyas alas están formadas por la eyección de las capas externas del astro. Las nebulosas planetarias como NGC 6302 han proporcionado al Hubble algunas de sus imágenes más populares. «Son hermosas –declara Levay–, y las modelan dinámicas y fenómenos muy complejos.»

NASA; ESA; HUBBLE SM4 ERO TEAM

NASA; ESA; HUBBLE SM4 ERO TEAM

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Grandes éxitos del Hubble

5. VISIÓN FANTASMAL

Lo que parece un anillo espectral suspendido en el firmamento es en realidad una burbuja de gas de 23 años luz de diámetro, el remanente de una explosión de supernova observada por primera vez en nuestros cielos hace 400 años. «La sencillez de esta imagen es fascinante –dice Levay–, pero engañosa.» Multitud de fuerzas distorsionan su forma.

NASA; ESA; HUBBLE HERITAGE TEAM, STSCI / AURA. J. HUGES, UNIVERSIDAD RUTGERS

NASA; ESA; HUBBLE HERITAGE TEAM, STSCI / AURA. J. HUGES, UNIVERSIDAD RUTGERS

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Grandes éxitos del Hubble

4. ECO DE LUZ

A lo largo de varios meses en 2002, el Hubble fue testigo del espectáculo cósmico de una irregular nube de polvo que parecía inflarse como un globo en torno a la estrella V838 de Monoceros. En realidad era un estallido de luz estelar que iba iluminando porciones cada vez más amplias de la nube de polvo. Dice Levay: «No es frecuente ver unos cambios tan espectaculares en una escala temporal humana».

NASA; ESA; H. E. BOND, STSCI

NASA; ESA; H. E. BOND, STSCI

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Grandes éxitos del Hubble

3. PARA QUITARSE EL SOMBRERO

Esta espectacular imagen de la galaxia del Sombrero, vista casi de canto desde la Tierra, tiene «un gran valor emocional» para Levay. Recuerda con cariño a un colega que solía hablar de las noches fascinantes que había pasado contemplando esta galaxia a través del telescopio de un observatorio.

MOSAICO DE SEIS IMÁGENES. NASA; HUBBLE HERITAGE TEAM, STSCI / AURA

MOSAICO DE SEIS IMÁGENES. NASA; HUBBLE HERITAGE TEAM, STSCI / AURA

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2. TUMULTO ESTELAR

El nacimiento y la muerte de las estrellas crean el caos cósmico de esta imagen de la nebulosa de Carina. «Visualmente es tan rica y costó tanto montarla –dice Levay–, que merece un lugar entre las favoritas.» Para hacer corresponder los colores con los elementos químicos, se usaron datos de un telescopio terrestre.

MOSAICO DE 32 IMÁGENES. IMÁGENES DEL HUBBLE: NASA; ESA; N. SMITH; UNIVERSIDAD DE CALIFORNIA, BERKELEY; HUBBLE HERITAGE TEAM, STSCI / AURA

IMÁGENES DEL OBSERVATORIO INTERAMERICANO DE CERRO TOLOLO: N. SMITH; NOAO / AURA / NSF

MOSAICO DE 32 IMÁGENES. IMÁGENES DEL HUBBLE: NASA; ESA; N. SMITH; UNIVERSIDAD DE CALIFORNIA, BERKELEY; HUBBLE HERITAGE TEAM, STSCI / AURA. IMÁGENES DEL OBSERVATORIO INTERAMERICANO DE CERRO TOLOLO: N.

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1. BELLEZA INIGUALABLE

Esta imagen emblemática de la galaxia espiral NGC 1300 captada por el Hubble está llena de detalles: jóvenes y brillantes estrellas azules, brazos de polvo en espiral en torno al núcleo resplandeciente y galaxias distantes visibles a través del conjunto. «Uno podría perderse dentro de esa imagen», afirma Levay. Muchos lo han hecho.

MOSAICO DE DOS IMÁGENES. NASA; ESA; HUBBLE HERITAGE TEAM, STSCI / AURA. P. KNEZEK, WIYN

MOSAICO DE DOS IMÁGENES. NASA; ESA; HUBBLE HERITAGE TEAM, STSCI / AURA. P. KNEZEK, WIYN

El astrofísico Zoltan Levay, uno de los principales responsables de la divulgación del Telescopio Espacial Hubble, nos muestra sus diez imágenes favoritas.

Al principio no fue gran cosa. Tras su puesta en órbita el 24 de abril de 1990 por la lanzadera espacial Discovery, en medio de una gran expectación, el Telescopio Espacial Hubble no tardó en fallar. En lugar de permanecer firmemente dirigido a sus objetivos celestes, temblaba y se sacudía, agitándose como un vampiro fotófobo cada vez que incidía la luz sobre sus paneles solares. La apertura de la escotilla protectora para dejar pasar la luz estelar fue tan perturbadora para el telescopio, que este cayó en una especie de coma electrónico. Y lo peor de todo fue que el Hubble resultó ser miope. Su espejo primario de 2,40 metros de diámetro, presentado como el objeto de superficie más lisa producido jamás por manos humanas, tenía un defecto de fábrica.

Su diseño ya había sido una concesión. Los astrónomos habían pedido un telescopio más grande, en una órbita más alta. Les dieron uno más pequeño, a tan solo 560 kilómetros de altura, porque de esa manera cabía en la bodega de la lanzadera y quedaba al alcance de los astronautas para eventuales misiones de mantenimiento. Hubo quien se quejó, aduciendo que el programa había supeditado la ciencia al espectáculo de los paseos espaciales.

Sin embargo, la lanzadera fue la salvación de la misión. Si el Hubble hubiera quedado fuera de su alcance, tal vez habría pasado a la historia como un fiasco de mil millones de dólares. En lugar de eso, fue construido de modo que todos sus componentes básicos –desde las cámaras y los ordenadores hasta los giróscopos y los radiotransmisores– fuesen accesibles para poderlos reemplazar o reparar. Las cinco misiones de reparación y mantenimiento realizadas con la lanzadera han sido esenciales para que el Hubble dejara de ser un fracaso de 12 toneladas y se con­virtiera en uno de los aparatos científicos más populares y productivos de la historia.

Grandes avances


El Telescopio Espacial Hubble ha expandido literalmente las fronteras del conocimiento humano. Utilizándolo para escudriñar las profundidades del espacio y retroceder en el tiempo cósmico con una claridad sin precedentes, los astrónomos averiguaron que las galaxias se formaron a partir de pequeños grumos de materia en el universo primigenio y que las galaxias más grandes suelen albergar agujeros negros supermasivos en el centro. Las observaciones de estrellas enanas tenues realizadas con el Hubble confirmaron que la materia normal no genera suficiente gravedad para mantener unidas las galaxias, lo que significa que la «materia oscura» responsable debe de ser algo bastante más exótico. Las mediciones de la velocidad de las ga­­laxias realizadas gracias al Hubble arrojaron los primeros indicios de la existencia de «energía oscura», la misteriosa fuerza que está acelerando el ritmo de expansión del universo.

Recientemente los investigadores del Hubble han captado la luz de una galaxia recién nacida, tal como era hace 13.000 millones de años; han medido la temperatura de un planeta caliente que orbita una estrella situada a 260 años luz de la Tierra, y han descubierto tres objetos helados en la periferia de nuestro sistema solar: un posible objetivo para la sonda New Horizons de la NASA, después de que en julio pase cerca de Plutón.

Pero la popularidad del telescopio espacial no se debe solo a sus logros científicos, sino también a las memorables imágenes que ha producido de galaxias resplandecientes, tenues nebulosas y estrellas moribundas y desgarradas. Cuando se lanzó el Hubble, tales fotografías solían tratarse con cierto desdén en círculos de la NASA, que las consideraban mero material vistoso para embellecer las presentaciones. Pero un cuarto de siglo después, las escenas cósmicas reunidas por el equipo de Zoltan Levay, del Instituto Científico del Telescopio Espacial Hubble, han ampliado, en palabras de Steven J. Dick, «la idea misma de lo que consideramos cultura». El hecho de que a los seres humanos nos parezcan tan bellas y evocadoras como los atardeceres o las montañas terrestres reafirma que la naturaleza es una sola, y que nosotros formamos parte de ella.