El autor del delito

Dasypus novemcinctus

Dasypus novemcinctus

13 de diciembre de 2012

Es el armadillo. Eso afirmó un equipo internacional de investigadores cuando sus detectivescas pesquisas genéticas resolvieron un misterio médico: por qué todos los años decenas de personas contraen la lepra en Estados Unidos sin haber viajado a países donde esta enfermedad infecciosa es común. La secuenciación del ADN ha demostrado que los seres humanos y los armadillos del sur de Estados Unidos comparten una cepa única de la bacteria intracelular que causa la lepra, o enfermedad de Hansen.

Se creía que la infección –que puede permanecer latente durante años antes de causar lesiones en el sistema nervioso, afecciones en la piel y debilitamiento muscular– solo se transmitía de persona la persona, pero la nueva investigación indica que puede pasar del armadillo, cuya baja temperatura corporal (32 °C) lo convierte en un huésped perfecto, a cualquier persona que lo cace, cocine o toque.

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Richard Truman, del Programa Nacional contra la Enfermedad de Hansen, dice que hace tiempo que se sospecha de una relación entre el armadillo y la lepra. Aunque el riesgo de contagio es bajo -solo el 5 % de la población es genéticamente susceptible a la dolencia-, Truman insta a los médicos de Estados Unidos a incluir la lepra en los diagnósticos y aconseja que las personas eviten cualquier contacto con los armadillos.