El autor del delito

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Es el armadillo. Eso afirmó un equipo internacional de investigadores cuando sus detectivescas pesquisas genéticas resolvieron un misterio médico: por qué todos los años decenas de personas contraen la lepra en Estados Unidos sin haber viajado a países donde esta enfermedad infecciosa es común. La secuenciación del ADN ha demostrado que los seres humanos y los armadillos del sur de Estados Unidos comparten una cepa única de la bacteria intracelular que causa la lepra, o enfermedad de Hansen.

Se creía que la infección –que puede permanecer latente durante años antes de causar lesiones en el sistema nervioso, afecciones en la piel y debilitamiento muscular– solo se transmitía de persona la persona, pero la nueva investigación indica que puede pasar del armadillo, cuya baja temperatura corporal (32 °C) lo convierte en un huésped perfecto, a cualquier persona que lo cace, cocine o toque.

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Richard Truman, del Programa Nacional contra la Enfermedad de Hansen, dice que hace tiempo que se sospecha de una relación entre el armadillo y la lepra. Aunque el riesgo de contagio es bajo -solo el 5 % de la población es genéticamente susceptible a la dolencia-, Truman insta a los médicos de Estados Unidos a incluir la lepra en los diagnósticos y aconseja que las personas eviten cualquier contacto con los armadillos.

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