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Alerta roja

cochinilla2

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30 de mayo de 2011

 Un tinte rojo brillante obtenido a partir de unos insectos diminutos antaño muy apreciados por los conquistadores españoles proporciona un color atractivo a muchos alimentos y cosméticos modernos. En algunas personas, sin embargo, puede causar hinchazón, urticaria y trastornos respiratorios. En Estados Unidos ahora es obligatorio identificar ese colorante como «extracto de cochinilla» o «carmín» en la etiqueta de los productos.
Para obtener el tinte en polvo, las cochinillas, una especie autóctona del Nuevo Mundo que se alimenta de cactos, se ponen a secar y luego se machacan. A principios del siglo XVI, los europeos adinerados empezaron a vestir prendas teñidas con carmín de cochinilla.
El color, intenso y duradero, sirvió para teñir las famosas casacas rojas del Ejército británico durante más de dos siglos. La cría de cochinillas disminuyó tras la invención de tintes sintéticos más baratos en el siglo XIX, pero últimamente se ha recuperado, sobre todo en Perú y las islas Canarias, debidoal uso del tinte como alternativa al colorante artificial. —A. R. Williams

 

Foto: Hervé Hughes / Gtres