Una sonda espacial viajará en 2022 a Psyche, un asombroso mundo metálico

Nave espacial Psyche

Nave espacial Psyche

Recreación artística de la nave espacial Psyche, con su sistema de propulsión eléctrico-solar.

Imagen: NASA / JPL-Caltech / Arizona State University / Space Systems Loral / Peter Rubin

Psyche está compuesto casi totalmente de hierro y níquel y, por tanto, "ofrece un aspecto único de las violentas colisiones que crearon la Tierra y los planetas terrestres", según la NASA

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La nave espacial Psyche será lanzada en el verano de 2022 y llegará al cinturón principal de asteroides en 2026, cuatro años antes de lo que se había previsto inicialmente (iba a ser lanzada en octubre de 2023 e iba a llegar a su destino en 2030, tras una maniobra asistida por la gravedad de la Tierra en 2024 y un sobrevuelo de Marte en 2025). El equipo que diseña la misión Psyche ha descubierto una trayectoria más eficiente que permitirá llegar al asteroide Psyche (o Psique) aproximadamente el doble de rápido y a un menor coste, según anunció ayer la NASA. Los cambios más importantes son los siguientes: la nueva trayectoria elimina la necesidad de una asistencia gravitacional terrestre y permanece más lejos del Sol, reduciendo la cantidad de protección térmica que necesita la nave; y los paneles solares han sido rediseñados, pasando de tener cuatro por lado dispuestos en línea recta a cinco por lado dispuestos en forma de cruz, un método más potente y eficiente.

Psyche es un asteroide metálico de más de 200 kilómetros de diámetro que está situado en el cinturón de asteroides y que orbita el Sol entre Marte y Júpiter. Psyche está compuesto casi totalmente de hierro y níquel y, por tanto, "ofrece un aspecto único de las violentas colisiones que crearon la Tierra y los planetas terrestres", según destaca la NASA en el comunicado. Los objetivos científicos de la misión Psyche son comprender los componentes de la formación de los planetas y explorar de primera mano un tipo de mundo completamente nuevo e inexplorado.

El equipo científico busca determinar si Psyche es el núcleo metálico de un antiguo planeta del Sistema Solar, cómo es de antiguo, cómo es su superficie y si se formó de forma similar al núcleo de la Tierra. "Podremos ver este asombroso mundo metálico mucho antes de lo previsto", asegura la científica planetaria Lindy Elkins-Tanton, la principal investigadora de la misión.