El último acto de la sonda espacial Dawn: ¡volando a 35 kilómetros de altura de Ceres!

La semana pasada, Dawn encendió su motor iónico, posiblemente por última vez, para volar lo más cerca posible de Cerealia Facula, el gran depósito de carbonato de sodio en el centro del cráter Occator

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ceres1. Terreno con una cima plana

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Terreno con una cima plana

Mosaico de imágenes del montículo prominente ubicado en el lado oeste de Cerealia Facula en Ceres. Dawn obtuvo las imágenes el 22 de junio de 2018. El lugar es similar a una mesa, un accidente geomorfológico, consistente en una zona elevada de terreno con una cima plana cuyos lados suelen ser acantilados abruptos.

Imagen: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA

ceres2. Carbonato de sodio

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Carbonato de sodio

La imagen revela la relación entre los materiales brillantes (principalmente carbonato de sodio) y oscuros de Ceres.

Imagen: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA

ceres3. A escasa altura

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A escasa altura

Imagen obtenida por Dawn el pasado 22 de junio de 2018 a unos 35 kilómetros de altura de la superficie de Ceres.

Imagen: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA

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Vinalia Faculae

Imagen cercana de Vinalia Faculae al este del cráter de impacto Occator, obtenida por Dawn el pasado 14 de junio a unos 39 kilómetros de altura de la superficie del planeta enano.

Imagen: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA

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El último acto de la sonda espacial Dawn: ¡volando a 35 kilómetros de altura de Ceres!

La energía de la sonda espacial Dawn, un sistema de propulsión de iones, está llegando a su fin. El equipo de la NASA que controla la nave consiguió que efectuara una órbita de ¡sólo 35 kilómetros por encima de la superficie de Ceres! (la altitud inferior había sido hasta entonces de 385 kilómetros). En su órbita más baja, efectuada el pasado 6 de junio, Dawn vislumbró el cráter Occator, donde se encuentran los famosos depósitos brillantes de Ceres, y otras regiones intrigantes del planeta enano, de unos 950 kilómetros de diámetro y situado entre las órbitas de Marte y Júpiter. La mancha brillante en el centro del cráter de impacto se denomina Cerealia Facula y el grupo de manchas brillantes al este se denomina Vinalia Faculae. La semana pasada, Dawn encendió su motor iónico, posiblemente por última vez, para volar lo más cerca posible de Cerealia Facula, el gran depósito de carbonato de sodio en el centro del cráter Occator, según explicó el lunes el Jet Propulsion Laboratory de la NASA.

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Fotografías

En su más baja y última órbita alrededor de Ceres, Dawn tomó miles de imágenes impactantes y otros datos que revelan unos detalles inéditos del planeta enano y la relación entre los materiales brillantes y oscuros en la región de Vinalia Faculae. La enorme cantidad de información contenida en estas imágenes, y en más que llegarán en las próximas semanas, ayudará a entender ciertas cuestiones como el origen de esas faculae (puntos brillantes), los depósitos de carbonatos más grandes que se han observado hasta ahora fuera de la Tierra y posiblemente de Marte. ¿Cómo quedó expuesto ese material? ¿De un depósito de agua cargada de minerales, situado en el subsuelo y poco profundo? ¿O de una fuente más profunda de agua líquida enriquecida en sales, que asciende y se filtra a través de las fracturas? "Desentrañar la naturaleza e historia del fascinante planeta enano durante la estancia prolongada de Dawn en Ceres ha sido emocionante y particularmente adecuado ha sido el último acto de Dawn, que proporcionará nuevos datos de gran valor que permitirán probar todas estas teorías", expresa Carol Raymond, del JPL y principal investigadora de Dawn.

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