Nuevos y sorprendentes hallazgos relacionados con el 'Homo naledi'

Nuevos hallazgos sobre esta especie de homínido: una segunda cámara con increíbles restos fósiles y una sorprendente datación que demuestra que es mucho más reciente de lo que se creía

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naledi1. Cráneo de Neo

Cráneo de Neo

Cráneo de Neo, un individuo de la especie Homo naledi, descubierto en la Cámara Lesedi.

Foto: Wits University / John Hawks

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naledi2. Cráneo de Neo

Cráneo de Neo

Vista frontal del cráneo maravillosamente conservado de Neo, descubierto en la Cámara Lesedi.

Foto: Wits University / John Hawks

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naledi3. Comparación de cráneos

Comparación de cráneos

El Homo naledi se diferenciaba mucho de los humanos arcaicos que vivieron aproximadamente en la misma época. En la imagen aparecen dos cráneos: el cráneo Kabwe de Zambia, perteneciente a un humano arcaico, y el cráneo de Neo, un Homo naledi.

Foto: Wits University / John Hawks

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naledi4. Comparación de esqueletos

Comparación de esqueletos

Comparación de dos esqueletos: el de Lucy (izquierda), de unos 3,2 millones de años de antigüedad; y el de Neo (derecha), de unos 250.000 años de antigüedad.

Foto: Wits University / John Hawks

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naledi5. Cueva Rising Star

Cueva Rising Star

Esquema de la cueva laberíntica Rising Star, situada al noroeste de Johannesburgo, en Sudáfrica, en la denominada Cuna de la Humanidad.

Imagen: Marina Elliott / Wits University

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naledi6. Difícil acceso

Difícil acceso

La investigadora Marina Elliott se arrastra por el interior de la cueva Rising Star.

Foto: Dirk van Rooyen / Wits University

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naledi7. Paso estrecho

Paso estrecho

La geóloga Hannah Hilbert-Wolf trata de abrise paso a través de la Cámara Dinaledi.

Foto: Wits University

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naledi8. Equipo de exploradores

Equipo de exploradores

El equipo de exploradores dentro de la cueva Rising Star.

Foto: Marina Elliott / Wits University

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naledi9. Tormenta

Tormenta

Un rayo captado durante una tormenta en 2013.

Foto: Wits University / Ashley Kruger

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naledi10. Paisaje

Paisaje

Vista de la propiedad en la que se encuentra la cueva Rising Star.

Foto: Marina Elliott / Wits University

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La primicia, anunciada la semana pasada por la Universidad del Witwatersrand, ha sido revelada hoy por dicha universidad sudafricana y su importancia es histórica: el Homo naledi, cuyos huesos fueron hallados en 2013 en una cueva remota al noroeste de Johannesburgo, en la denominada Cuna de la Humanidad, ha sido sorprendentemente fechado entre los 335.000 y 236.000 años de antigüedad y, por tanto, este misterioso homínido no sólo es mucho más reciente de lo que se creía (había sido encuadrado en las épocas del Homo rudolfensis y del Homo habilis, hace unos dos millones de años), sino que además es probable que viviera junto al Homo sapiens arcaico. Sería, por tanto, la primera vez que se demuestra que otra especie de homínido sobrevivió junto a los primeros humanos en África. "Creo que algunos científicos asumieron que sabían cómo ocurrió la evolución humana, pero el hallazgo de estos fósiles y todo lo que sabemos sobre la genética nos explican que la mitad sur de África albergó una diversidad que no hemos visto en ningún otro sitio", declara John Hawks, de la Universidad de Wisconsin-Madison y de la Universidad del Witwatersrand.

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La universidad sudafricana ha anunciado otro bombazo informativo: el hallazgo de una segunda cámara en la cueva laberíntica Rising Star, donde se hallaron los fósiles del Homo naledi. "Esta cámara, que hemos denominado Cámara Lesedi, se encuentra a más de 100 metros de distancia de la Cámara Dinaledi. Es casi tan difícil acceder a ella y también contiene fósiles espectaculares de Homo naledi, entre ellos un esqueleto parcial con un cráneo maravillosamente conservado", comenta Hawks. "El esqueleto, denominado Neo, es uno de los más completos que se han descubierto y, técnicamente, incluso es más completo que el famoso fósil Lucy, debido a la conservación del cráneo y la mandíbula", afirma Lee Berger, de la Universidad del Witwatersrand, quien ha dirigido la misión arqueológica.

Para acceder a la Cámara Lesedi hay que apretujarse a través de un espacio de unos 25 centímetros y descender por huecos verticales, un hecho que "da una idea del extraordinario esfuerzo que realizó el Homo naledi para llegar a esos lugares tan inalcanzables", según Hannah Hilbert-Wolf, una geóloga de la Universidad James Cook. ¿Y con qué fin se metieron los homínidos por unos espacios tan estrechos? "Cada vez tiene más peso la hipótesis según la cual el Homo naledi utilizó sitios oscuros y remotos para esconder a sus muertos. ¿Cómo se explicaría sino este hallazgo casi idéntico al primero?", expresa Hawks.