Un nuevo hallazgo reescribe la historia de los primeros americanos

Fechada con una antigüedad de 130.000 años, la osamenta de un mastodonte desenterrada en California en la década de los 90, acaba de poner a los científicos sobre la pista de los primeros humanos de Norteamérica

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Yacimiento de Cerutti mastodon. Yacimiento de Cerutti Mastodon

Yacimiento de Cerutti Mastodon

El paleontólogo del Museo de Historia Natural de San Diego, Don Swanson, apunta a un fragmento de roca cerca de una gran pieza horizontal de colmillo de mastodonte.

Foto: San Diego Natural History Museum

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Concentración de huesos fósiles y rocas

Concentración de huesos fósiles y rocas

Las posición de las cabezas del fémur, quebradas de la misma manera y una al lado de la otra, son inusuales en los yacimientos arqueológicos. Los molares del mastodonte se encuentran en la esquina inferior derecha junto a una gran roca compuesta de andesita que está en contacto con una vértebra rota. En la parte superior izquierda se aprecia una costilla inclinada hacia arriba descansando sobre un fragmento de pegmatita granítica.

Foto: San Diego Natural History Museum

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Mammut americanum

Mammut americanum

Representación artística de un mastodonte -Mammut americanum-; especie extinta de la familia Mammutidae.

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Huesos intactos

Huesos intactos

Costillas y vértebras de mastodonte intactas entre las que se incluyen una vértebra con una gran espina neural bien conservada.

Foto: San Diego Natural History Museum

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Detalle de las cabezas de fémur

Detalle de las cabezas de fémur

Vista de dos cabezas del fémur del mastodonte, una boca arriba y otra boca abajo.

Foto: San Diego Natural History Museum

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Trabajo de campo

Trabajo de campo

Los arqueólogos de Caltrans Karen Crafts, Chris White y Don Laylander excavando los fósiles encontrados en el yacimiento de Cerutti Mastodon en la ruta estatal 54, San Diego.

Foto: San Diego Natural History Museum

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Esquema del esqueleto de mastodonte encontrado en Cerutti Mastodon

Esquema del esqueleto de mastodonte encontrado en Cerutti Mastodon

El dibujo muestra que huesos y dientes del animal fueron encontrados en yacimiento.

 

Foto: Dan Fisher and Adam Rountrey, University of Michigan

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Pruebas de fracturación

Pruebas de fracturación

Las imágenes corresponden al experimento realizado con huesos de elefante, cuya finalidad fue determinar los patrones de fractura de los huesos, al utilizar para su rotura las piedras encontradas en el yacimiento de Cerutti Mastodon.

Foto: Kate Johnson / San Diego Natural History Museum

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Fractura espiral

Fractura espiral

Una vista en primer plano de un hueso de fémur de mastodonte fracturado en espiral.

Foto: Tom Deméré / San Diego Natural History Museum

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Canto rodado

Canto rodado

La imagen muestra un canto rodado hallado en el yacimiento de Cerutti Mastodon. Se cree que este pudo haber sido utilizado por seres humanos como martillo.

Foto: Tom Deméré / San Diego Natural History Museum

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Punto de impacto

Punto de impacto

La superficie del hueso del mastodonte muestra la muesca del impacto en un segmento del fémur.

Foto: Tom Deméré / San Diego Natural History Museum

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Estrecho de Bering

Estrecho de Bering

El investigador John McNaab de la Universidad de Southamptom se muestra un tanto escéptico ante este descubrimiento: "tal y como entendíamos hasta el momento, según los datos genéticos y arqueológicos, el ser humano debería haber cruzado el paso entre Asia y Europa hace unos 20.000 o 30.000 años, quizá incluso más tarde. Hace 130.00 años la situación era diferente, la separación entre Alaska y Siberia era mucho mayor".  

Héctor Rodríguez

26 de abril de 2017

Según el estudio titulado a modo de interrogante: Evidence for oldest human activity in North America? y publicado recientemente en Nature, los restos hallados presentan signos evidentes de haber sido procesados y manipulados por seres humanos.

"Este descubrimiento está reescribiendo la idea que teníamos de cuándo los seres humanos llegaron al Nuevo Mundo”

De este modo la investigación liderada por Thomas Deméré del Museo de Historia Natural de San Diego, sugiere que una especie aun no identificada de homínidos podría haber estado presente en Norteamérica durante el pleistoceno, hace ya 130.000 años, es decir, sustancialmente más temprano de lo que hasta ahora se pensaba que el género Homo había llegado a América.

Hasta muy hace poco, los registros más antiguos de asentamientos humanos en América del Norte aceptados por los arqueólogos estaban fechados en 15.000 años de antigüedad. "Este descubrimiento está reescribiendo la idea que teníamos de cuándo los seres humanos llegaron al Nuevo Mundo. La evidencia que encontramos en el yacimiento de Cerutti Mastodon, indica que algunas especies de homínidos vivían en América del Norte 115.000 años antes de lo que se pensaba", afirma Judy Gradwohl, presidenta y directora general del Museo de Historia Natural de San Diego, cuyo equipo de paleontología descubrió los fósiles. "Esto plantea preguntas intrigantes acerca de cómo estos primeros humanos llegaron aquí y quiénes eran", añade.

Cómo se pobló América

Más información

Cómo se pobló América

Deméré y sus colegas, casi 30 años después de su descubrimiento, examinaron el yacimiento pleistoceno de Cerutti Mastodon, en la costa del condado de San Diego, California, que fue excavado por paleontólogos ya a principios de 1990. Ya por aquella fecha los científicos descubrirían, profundamente enterrados, martillos y yunques junto a los restos fragmentados de un único mastodonte (Mammut americanum). Sin embargo, los intentos de fechar con precisión estos restos no han tenido éxito hasta ahora, momento en que se ha realizado una datación Uranio-Torio del yacimiento, debido a la ausencia de colágeno en los huesos necesaria para la datación por radiocarbono.

"Cuando descubrimos Ceratti Mastodon, obtuvimos una fuerte evidencia física que colocaba a los seres humanos junto a la megafauna extinta de la Edad de Hielo”, afirma Deméré, “ahora el avance de la tecnología de datación nos ha permitido confirmar que los primeros humanos ya estaban aquí mucho antes de lo que pensábamos”.

También, a partir del presente estudio los autores han hallado en los restos fósiles numerosas fracturas en espiral en los huesos de las extremidades de este mastodonte, lo que evidencia que los mismos se rompieron cuando aún estaban frescos.

De este modo, varios fragmentos óseos y piezas dentales muestran signos de haber sido golpeados con objetos duros, entre los que se encuentran 5 grandes martillos y yunques que presentan, a su vez, diversas marcas de impacto, uso y desgaste no atribuibles a los procesos geológicos. Además, la disposición en que fueron encontrados los huesos y los dientes en el yacimiento sugiere que estos se rompieron en este mismo lugar”, señalan los investigadores.

Una nueva pieza del puzzle de la evolución que plantea más preguntas que respuestas

Así, los autores concluyen que los hallazgos indican que, hace ya 130.000 años, habitaron en América seres humanos con la destreza manual y el conocimiento experimental para usar piedras grandes y a partir de las cuales procesaron huesos de las extremidades de este mastodonte para la extracción de médula y, o, la producción de herramientas in situ.

Sin embargo este descubrimiento es una nueva pieza del puzzle de la evolución que plantea muchas más preguntas que respuestas: ¿quiénes fueron estas personas?, ¿formaron parte de un intento temprano pero fallido de colonización o existió una presencia continua pero aún desconocida del hombre en este hemisferio? La historia del hombre en suelo americano, de repente, parece haberse complicado.