El linaje de las ballenas barbadas tiene al menos 27,5 millones de años

El linaje de las ballenas barbadas tiene al menos 27,5 millones de años

Unos fósiles hallados en Nueva Zelanda corresponden a un nuevo género y especie de ballena barbada extinta: 'Toipahautea waitaki', que vivió hace unos 27,5 millones de años

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Barbas en lugar de dientes

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Barbas en lugar de dientes

Fotografía del 9 de julio de 2014 de unas ballenas jorobadas alimentándose en el Santuario Marino Nacional de Stellwagen Bank, cerca de Provincetown, en el estado de Massachusetts. Las ballenas barbadas, un grupo que incluye a las ballenas jorobadas, crecieron de forma repentina en tiempos geológicos recientes: de criaturas pequeñas pasaron a ser los gigantes oceánicos que hoy conocemos. Los misticetos o ballenas barbadas se caracterizan por tener barbas en lugar de dientes.

Foto: J. Scott Applewhite / AP Photo / Gtres

ballenaprehistorica1. Hallazgo de los fósiles

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Hallazgo de los fósiles

Los fósiles de Toipahautea waitaki, una especie extinta de ballena barbada, tienen unos 27,5 millones de años de antigüedad y fueron hallados en 1988 en el valle de Hakataramea, en la región de Canterbury, en la isla Sur de Nueva Zelanda.

Fotos: Cheng-Hsiu Tsai / R. Ewan Fordyce

ballenaprehistorica2. Cráneo y mandíbula

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Cráneo y mandíbula

Restos conservados del cráneo y materiales de la mandíbula de la especie extinta Toipahautea waitaki.

Imagen: Cheng-Hsiu Tsai / R. Ewan Fordyce

ballenaprehistorica3. Mandíbula derecha

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Mandíbula derecha

Mandíbula derecha de Toipahautea waitaki.

Imagen: Cheng-Hsiu Tsai / R. Ewan Fordyce

ballenaprehistorica4. Bula timpánica

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Bula timpánica

Detalles e interpretaciones de la bula timpánica izquierda de Toipahautea waitaki.

Imagen: Cheng-Hsiu Tsai / R. Ewan Fordyce

El linaje de las ballenas barbadas tiene al menos 27,5 millones de años

Los fósiles (un cráneo parcial desarticulado, mandíbulas incompletas, bula timpánica izquierda y hueso periótico, dos vértebras torácicas...) fueron hallados en enero de 1988 en el valle de Hakataramea, en la región de Canterbury, en la isla Sur de Nueva Zelanda, pero han sido analizados y descritos en fechas recientes por Cheng-Hsiu Tsai y Robert Ewan Fordyce en Royal Society Open Science. Los restos fósiles corresponden a un nuevo género y especie de ballena barbada extinta: Toipahautea waitaki, que vivió hace unos 27,5 millones de años, a finales del Oligoceno. "La antigüedad de Toipahautea a comienzos del Chattiense lo convierte en uno de los primeros, sino en el más antiguo en ser nombrado, de los misticetos o ballenas barbadas sin dientes, lo que sugiere que la transición completa desde las ballenas dentadas hasta las ballenas barbadas probablemente ocurrió a comienzos del Oligoceno", afirman los autores del estudio.

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Fotografías

Los fósiles corresponden, por tanto, a uno de los primeros miembros de los misticetos o ballenas barbadas, que incluyen a las actuales ballenas francas o a las ballenas jorobadas y que tienen barbas en lugar de dientes: filas de láminas que cuelgan del maxilar superior en sustitución de la dentadura. El agua entra libremente en la boca abierta de la ballena y, cuando la expulsa hacia fuera, las barbas de la ballena retienen el alimento dentro, actuando por tanto como un filtro. "Vamos a encontrar especímenes de ballenas barbadas más antiguos, es tan cierto como que el sol sale por el este", asegura Fordyce. "Pero ahora mismo el linaje de las ballenas barbadas modernas tiene, al menos, 27,5 millones de años de antigüedad", añade en el artículo publicado en la edición internacional de National Geographic. Las primeras ballenas todas tenían dientes, como el cachalote actual, pero posteriormente algunas los perdieron y desarrollaron en sus bocas esas láminas elásticas y flexibles que usan para filtrar pequeñas presas com el kril.

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