El Hubble detecta la estrella más lejana

El Hubble ha captado la luz de la estrella, emitida cuando el universo tenía aproximadamente el 30% de su edad actual, unos 4.400 millones de años después del Big Bang

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estrellamaslejana1. Estrella magnificada

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Estrella magnificada

Imagen compuesta que muestra el descubrimiento de la estrella conocida más distante, gracias al Hubble y a la amplificación de la lente gravitacional. Así aparecía la estrella en 2011, imperceptible, y así aparecía a finales de mayo de 2016, magnificada por el efecto de la lente gravitacional.

Imagen: NASA & ESA and P. Kelly (University of California, Berkeley)

estrellamaslejana2. Cúmulo de galaxias

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Cúmulo de galaxias

La imagen muestra el enorme cúmulo de galaxias MACS J1149.5+223, cuya luz ha necesitado más de 5.000 millones de años en llegar hasta nosotros.

Imagen: NASA, ESA, S. Rodney (John Hopkins University, USA) and the FrontierSN team; T. Treu (University of California Los Angeles, USA), P. Kelly (University of California Berkeley, USA) and the GLAS

estrellamaslejana3. Lensed Star 1

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Lensed Star 1

Imagen del enorme cúmulo de galaxias MACS J1149.5+223 y, destacada con un círculo, la estrella Lensed Star 1 magnificada por la lente gravitacional.

Imagen: NASA, ESA, S. Rodney (John Hopkins University, USA) and the FrontierSN team; T. Treu (University of California Los Angeles, USA), P. Kelly (University of California Berkeley, USA) and the GLAS

El Hubble detecta la estrella más lejana

Un equipo internacional de astrónomos, entre ellos José María Diego Rodríguez, del Instituto de Física de Cantabria, ha descubierto la estrella más lejana hasta la fecha, en una galaxia espiral tan distante que la luz de la estrella ha tardado 9.000 millones de años en alcanzar la Tierra. El telescopio espacial Hubble ha captado la luz de la estrella, que fue emitida cuando el universo tenía aproximadamente el 30% de su edad actual, unos 4.400 millones de años después del Big Bang.

La detección de la estrella a través del Hubble ha sido posible gracias a un proceso denominado lente gravitacional: la gravedad de un cúmulo masivo de galaxias, situado entre el observador y la luz distante, actúa como una lente natural en el espacio, curvando y amplificando la luz, que en este caso ha aparecido magnificada 2.000 veces. "Es la primera vez que vemos una estrella individual magnificada", dice Patrick Kelly de la Universidad de Minnesota y coautor del estudio. "Ahí fuera puedes ver galaxias individuales, pero esta estrella está al menos 100 veces más lejos que la siguiente estrella individual que ha sido estudiada, exceptuando las explosiones de supernovas", añade en un comunicado de la NASA que fue difundido ayer.

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Fotografías

La estrella, apodada Icarus pero oficialmente denominada Lensed Star 1, ha sido magnificada por el cúmulo de galaxias MACS J1149-2223, a unos 5.000 millones de años luz de la Tierra y situado entre nuestro planeta y la galaxia que contiene a Icarus. Los astrónomos analizaron los colores de la luz procedente del objeto y descubrieron que era una supergigante azul, un tipo de estrellas más grandes, masivas, calientes y brillantes que nuestro Sol, pero a pesar de todos estos superlativos sólo ha podido ser observada gracias al Hubble y a la amplificación de la lente gravitacional. Supieron que no era una supernova porque ese punto de luz "no se volvía más caliente, no explotaba, solamente aparecía magnificado y eso es lo que ocurre con la lente gravitacional", comenta Kelly.

El descubrimiento ofrece nuevos indicios sobre la formación y evolución de las estrellas en el universo temprano, sobre los constituyentes de los cúmulos de galaxias y también sobre la naturaleza de la materia oscura. El telescopio espacial James Webb, que se encuentra en fase de desarrollo, aprovechará el fenómeno de la lente gravitacional para estudiar la evolución de las primeras estrellas del universo con un nivel de detalle nunca antes alcanzado.

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