¿El hombre de Flores es un descendiente enano del 'Homo erectus'?

Unos restos fosilizados hallados en Mata Menge en 2014 sugieren que los ancestros del 'Homo floriensis' estarían relacionados con el 'Homo erectus'

Comparativa de cráneos

Comparativa de cráneos

Comparativa entre el cráneo de un Homo floriensis y el de un humano moderno. El fragmento mandibular hallado en 2014 aparece superpuesto.

Foto: Griffith University

10 de junio de 2016

En 2003 se descubrió en la cueva de Liang Bua, en la isla indonesia de Flores, un esqueleto casi completo de un homínido de apenas un metro de estatura y un cerebro extraordinariamente pequeño, bautizado como Homo floriensis pero que rápidamente recibió el apodo de "hobbit". Esta especie enigmática parece ser que sufrió enanismo insular, una disminución de tamaño al tener que adaptarse a un entorno cerrado, por ejemplo una isla, con unos recursos limitados. El hombre de Flores, enano pero de brazos largos para trepar por los árboles, finalmente se extinguió hace unos 12.000 años, aunque las fechas no están del todo claras. Tampoco se sabe cómo desapareció.

Esta especie parece ser que sufrió enanismo insular, debido a la limitación de recursos que hay en las islas

En 2014, más de diez años después, se descubrieron en Mata Menge, a unos setenta kilómetros al este de Liang Bua, los restos fosilizados de unos homínidos similares en estatura al Homo floriensis, pero mucho más antiguos. Los restos fosilizados son los siguientes: el fragmento de una mandíbula y seis dientes aislados pertenecientes, al menos, a tres individuos con unas mandíbulas y unos dientes pequeños. "Hay una similitud sorprendente de tamaño y forma entre los homínidos de Mata Menge y el hobbit de Liang Bua, lo cual resulta increíble sobre todo porque los primeros son varios cientos de miles de años más antiguos", explica Adam Brumm, uno de los firmantes de un estudio publicado esta semana en Nature. "Esto sugiere que los individuos de Mata Menge pertenecieron a una población de antiguos homínidos parecidos a los hobbits, que dieron origen al Homo floriensis. Por tanto, esta especie es mucho más antigua de lo que nadie se imaginaba", añade.

¿De dónde salieron estos hobbits? Dos teorías: descienden de un Homo erectus asiático, el hombre de Java, un antiguo homínido de estatura similar a los humanos modernos, que llegó a la isla de Java, y después a la de Flores, hace 1,5 millones de años y su cuerpo se fue reduciendo debido al enanismo insular; o quizá sus ancestros son más antiguos, por ejemplo el Homo habilis o el tardío Australopithecus, solamente conocidos por el registro fósil africano. "De momento sólo se ha encontrado un puñado de fósiles en Mata Menge, pero las características de los dientes están fuertemente relacionadas con el Homo erectus", afirma Brumm. "Esto lleva a la teoría según la cual el hobbit es una versión enana del hombre de Java, cuya piel de alguna forma se oscureció en la isla", concluye. El debate sigue abierto.