Desvelados los primeros objetivos del Telescopio Espacial James Webb

El gigante gaseoso Júpiter, moléculas orgánicas en nubes de formación estelar y las galaxias tempranas del Universo lejano son algunos de los primeros objetivos del JWST cuyos datos se publicarán tan pronto empiece a observar el cosmos en 2019.

El Telescopio Espacial James Webb en pruebas

El Telescopio Espacial James Webb en pruebas

Foto: NASA–D. Stover

14 de noviembre de 2017

Tras un competitivo proceso de selección con revisión por pares entre la comunidad astronómica, se han elegido 13 programas de observación entre más de 100 propuestas. A estos programas se les ha asignado casi 500 horas de tiempo de observación y el uso de los cuatro avanzados instrumentos científicos del telescopio, fruto de la colaboración entre la NASA, la ESA y la Agencia Espacial Canadiense (CSA).

“Estamos impresionados con la alta calidad de las propuestas recibidas. Estos programas no solo nos proporcionarán ciencia de gran nivel, si no que también constituirán un recurso único para demostrar las capacidades de este extraordinario observatorio a la comunidad científica mundial”, comenta Ken Sembach, director del Instituto de Ciencia sobre Telescopios Espaciales (STScI) de Baltimore, Estados Unidos.

Webb será testigo del nacimiento de nuevas estrellas y sus sistemas planetarios, los que estudiará para entender mejor el origen de la vida en la Tierra

“Resulta estimulante ver la implicación de la comunidad astronómica al diseñar y proponer cuáles serán los primeros programas científicos del Telescopio Espacial James Webb”, apunta Álvaro Giménez, director de Ciencia de la ESA. “Webb revolucionará nuestra comprensión del Universo y los resultados procedentes de estas primeras observaciones marcarán el comienzo de una nueva y apasionante aventura en la astronomía”, añade.

Durante su misión, programada para un mínimo de 5 años, el Telescopio Espacial James Webb tratará temas clave de la astronomía moderna, estudiando el Universo más allá de las capacidades de su precursor, el Telescopio Espacial Hubble.

Entre sus objetivos de observación están la detección de las primeras galaxias en el Universo y el seguimiento de su evolución en el tiempo cósmico, incluyendo la ‘ponderación’ de los agujeros negros supermasivos que se encuentran en su centro. Partirá de las observaciones realizadas por el Telescopio Espacial Hubble, examinando galaxias cuya luz se ha extendido hasta longitudes de onda de infrarrojos por la expansión del espacio —más allá de lo que Hubble puede ver—, y proporcionará a los astrónomos una nueva mirada a estos tesoros galácticos.

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Webb será testigo del nacimiento de nuevas estrellas y sus sistemas planetarios, y estudiará planetas de nuestro Sistema Solar y alrededor de otras estrellas para entender mejor el origen de la vida en la Tierra. El observatorio espacial también será capaz de analizar la composición de las atmósferas de los exoplanetas, lo que dará cuenta de su potencial habitabilidad.

Los astrónomos empezarán observando mundos gaseosos del tamaño de Júpiter, lo que sentará las bases para estudiar después supertierras de menor tamaño. Una nueva era en la historia de la exploración espacial está a punto de comenzar.